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Escuela intermedia. Universidad universidad universidad. Trabajé en escuelas K-12 durante más de 20 años y apostaría a que la palabra «universidad» salió de mi boca al menos una vez al día, todos los días, todos los años. Probablemente más de una vez en promedio durante esos años.

Enseñé en una escuela secundaria independiente de élite y dirigí dos escuelas públicas chárter. La universidad era un estribillo casi constante en ambas instituciones. Pero cada vez es más claro que el impulso de «universidad para todos» de las últimas décadas se ha topado con algunas realidades duras en forma de acceso, asequibilidad, valor y percepción pública. Estos desafíos se han amplificado debido a la pandemia de Covid-19.

Una nueva encuesta a nivel estatal reveló que la mayoría de los californianos creen que la Universidad de California y la Universidad Estatal de California no son asequibles, y valoran mucho los colegios comunitarios y la capacitación vocacional como caminos alternativos para el éxito profesional.

Hay señales en todo el país de que las actitudes en California no son únicas. Según los nuevos datos del Centro Nacional de Investigación de la Cámara de Compensación de Estudiantes, la matrícula de pregrado en todo el país en el otoño de 2021 cayó un 3,1 % durante el último año, o aproximadamente 465 300 estudiantes, en comparación con el año anterior.

Un estudio anterior realizado por National Student Clearinghouse mostró que la inscripción de estudiantes universitarios disminuyó casi un 8 por ciento y la inscripción en colegios comunitarios disminuyó un 15 por ciento desde el otoño de 2019. Y, como informó NPR en enero, más de 1 millón de estudiantes menos están en la universidad.

Algo está pasando ahí fuera. Menos estudiantes eligen la educación postsecundaria tradicional, y hay muchas razones para creer que esto no es una casualidad o una tendencia a corto plazo. Al mismo tiempo, ha surgido una grave escasez de trabajadores calificados en todos los ámbitos. Ahora hay recursos significativos disponibles, pero parece que no hay suficientes personas para hacer el trabajo.

no hay trabajadores

Un estudio de la Universidad de Georgetown determinó que el plan de infraestructura de la administración Biden crearía o salvaría 15 millones de puestos de trabajo durante 10 años y aumentaría la proporción de puestos de trabajo de infraestructura del 11 al 14 por ciento de todos los puestos de trabajo en este país, reactivando temporalmente la economía de cuello azul. Pero como lo destaca el New York Times, EE. UU. enfrenta una grave escasez de trabajadores calificados. Los investigadores y economistas dicen que a las empresas les puede resultar difícil cubrir todos esos puestos.

Greg Donovan, superintendente fundador de West-Mec, un distrito escolar público de educación profesional y técnica en Arizona, enfrenta estos problemas a diario.

“Necesitamos una fuerza laboral económicamente viable”, me dijo Donovan. “El problema es la creencia de que solo hay un camino hacia el éxito, un título de 4 años. Y ahora no tenemos mano de obra porque el trabajo se ha convertido en una palabra de cuatro letras”.

¿La universidad vale el dinero?

El alto costo de asistir a la universidad se ha convertido en un tema diario de noticias y redes sociales. Google #CancelStudentDebt y verá miles de tweets. Todos los días.

JaCinda Sumara es la directora del William D. Ford Career-Technical Center, una escuela secundaria en las afueras de Detroit. Su opinión es que “los niños no son mercancías”.

“La realidad es que la universidad es la forma más costosa de realizar cualquier tipo de educación profesional”, dijo. “Presionar la universidad es una pérdida de tiempo y dinero para los estudiantes que eligen carreras que no requieren un título”.

Dicho esto, ella y otros tienen cuidado de señalar que un título de cuatro años puede ser extremadamente valioso para muchos.

Alison Hamar, administradora comunitaria de Transizion, una empresa de preparación universitaria y profesional, enfatizó que “la necesidad de educación superior nunca desaparecerá, pero seguirá cambiando y adaptándose. Muchos estudiantes continuarán recorriendo el camino de la educación postsecundaria tradicional para obtener la educación y la experiencia necesarias para obtener carreras que les interesen; médicos, educadores, científicos e ingenieros, por nombrar algunos”.

Sin embargo, los estudiantes que no se enfocan en ese tipo de carreras no asisten a la universidad “porque no tienen la dirección y no han invertido tiempo investigando sus opciones. No existe una talla única para la educación superior o las carreras”, me dijo Hamar.

¿Cuál es el futuro de la educación postsecundaria?

Parece claro que la gente se está volviendo más consciente del tema. Si bien existen intereses arraigados que están profundamente involucrados en mantener el statu quo, se está volviendo imposible ignorar el creciente problema.

Sophie Ruddock es vicepresidenta de Multiverse, una empresa que capacita y empareja a adultos jóvenes sin título con puestos en empresas para impulsar sus carreras sin deudas. Ella resumió el problema de esta manera: «Está claro que las trayectorias profesionales tradicionales no funcionan para todos: los costos de la educación superior son prohibitivos, los resultados se distribuyen de manera desigual y los títulos tienen poca relevancia para los trabajos que se necesitan en el economía moderna.”

La pregunta ahora es qué vamos a hacer al respecto.

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