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Durante el sueño, se cree que un tipo de oscilación eléctrica en el cerebro llamada ondas PGO (Ponto-Geniculate-Occipital) activa la corteza visual y sirve como generador de sueños visuales durante el sueño REM. Estas oscilaciones cerebrales particulares aparecen justo antes del inicio del sueño REM (alrededor de 30 a 90 segundos) y se proyectan desde el tallo cerebral hasta la corteza occipital y el sistema visual.

La ubicación de las ondas PGO parece indicar dónde y cuándo ocurrirán los movimientos oculares, y se cree que estos movimientos oculares, a su vez, indican dónde se está mirando el contenido visual del sueño. Por ejemplo, las ondas PGO en el lado derecho del cerebro precederán al movimiento ocular y al contenido visual del sueño en el campo visual derecho; Las ondas PGO en el lado izquierdo predicen los movimientos del ojo hacia la izquierda. Parece que estas oscilaciones eléctricas estimulan así los movimientos oculares y excitan las áreas correspondientes de la corteza visual, con imágenes de ensueño que se «ven» donde se ha producido la actividad.

Un artículo de investigación reciente (Bértolo, Mestre, Barrio y Antona, 2017) fue diseñado para responder a la pregunta de si los sujetos ciegos exhiben movimientos oculares y actividad visual durante el sueño REM similares a los sujetos videntes, y si es así, si es así. en personas ciegas que son ciegas de nacimiento. De hecho, los estudios han demostrado que los sueños de sujetos ciegos que han perdido la vista más tarde en la vida contienen colores, movimientos y patrones similares a los informes de personas videntes. Esto no es inesperado, ya que los sujetos que se quedaron ciegos más tarde en la vida todavía tendrían recuerdos de la experiencia visual y, por lo tanto, conservarían la capacidad de las imágenes visuales.

Pero, ¿qué pasa con aquellos que son ciegos de nacimiento y, por lo tanto, no tienen memoria visual?

“Cuando le preguntas a un ciego si está soñando, la respuesta es inmediata: ‘¡Sí!’ Pero si se le pregunta si ve algo en el sueño, la respuesta siempre es dudosa porque no sabe qué es ver. Incluso si hubiera imágenes y colores en su cerebro durante el sueño, ¿cómo podría reconocerlos? Por lo tanto, no existe una forma directa, a través de informes de sueños, para evaluar la presencia de activación visual en el sueño de sujetos congénitamente ciegos. —Bértolo, Mestre, Barrio y Antona, 2017

Debido a que los investigadores creían que era imposible saber con certeza la calidad visual de las imágenes basadas en informes de sueños, decidieron estudiar adicionalmente los movimientos oculares durante los sueños de personas que nacieron ciegas. Se reclutaron 20 sujetos adultos para el estudio, incluidos 10 sujetos ciegos de nacimiento y 10 sujetos videntes. Todos los sujetos se sometieron a dos noches consecutivas de grabaciones polisomnográficas domiciliarias, con múltiples despertares para recordar los sueños.

Los primeros resultados revelaron que la frecuencia del recuerdo de los sueños no difirió entre los dos grupos, con un promedio del 60% de los recordatorios de los sueños informados después de los despertares del sueño REM.

Los informes de sueños de sujetos ciegos se informaron como perceptualmente vívidos y contenían referencias a sensaciones visuales, táctiles, auditivas y cinestésicas. No hubo diferencia entre los dos grupos en la viveza de los sueños o incluso en la cantidad de contenido visual informado.

No obstante, los sujetos ciegos tenían movimientos oculares menos rápidos que los sujetos videntes, aunque tenían movimientos oculares, y estos movimientos oculares se correlacionaban con el recuerdo visual de los sueños. Los autores sostienen que «el hecho de que los sujetos ciegos presenten [rapid eye movements] y que estos se correlacionan con el recuerdo visual de los sueños es otro hallazgo que respalda nuestro argumento de que activan áreas visuales durante el sueño, pudiendo generar sus propias imágenes visuales.

Para explicar el hallazgo, que los sujetos ciegos de nacimiento siempre parecen exhibir actividad visual durante el sueño REM y los sueños, los autores recurren a otro estudio de los movimientos oculares en personas que nunca han sentido una entrada visual: los fetos humanos.

Schöpf y col. (2014) realizaron un estudio que compara los movimientos oculares en el útero con la actividad neuronal utilizando datos de resonancia magnética funcional adquiridos de siete fetos. Durante el estudio, se registraron los movimientos oculares fetales que corresponden a los datos de resonancia magnética funcional. Los resultados mostraron que ya en el útero, los movimientos oculares fetales corresponden a la actividad de las áreas visual y frontal del cerebro. Esto sugiere que el sistema visual humano está activo incluso antes del nacimiento.

Así, los autores argumentan que “… si los fetos pueden soñar, presumiblemente con imágenes visuales, sin tener nunca una experiencia visual, ¿quién puede decir que no puede suceder lo mismo con sujetos ciegos? Por tanto, proponemos que nuestros resultados apoyen la hipótesis de que la ceguera congénita [rapid eye movements] durante los sueños… son capaces de generar imágenes visuales sin experiencia visual.

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