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Se ha demostrado que la medicina moderna es tan hábil para salvar a las víctimas de un paro cardíaco que hoy en día hay un buen número de personas que, en un momento u otro, han sido consideradas clínicamente muertas. Si bien esto es algo bueno en sí mismo, tiene el beneficio secundario de generar muchos informes del estado psicológico oscuro que experimentan las personas cuando están cerca del «otro lado». Estos informes son tan coherentes, que combinan la sensación de flotar, verse a sí mismo desde una perspectiva exterior y moverse a través de un túnel hacia la luz, que se han ganado un apodo oficial, «Experiencias cercanas a la muerte» o ECM.

¿Qué hay detrás de estos informes inquietantemente similares? Para quienes tienen un cierto estado de ánimo, son un fenómeno sobrenatural, un primer vistazo al más allá. Para aquellos de una persuasión más materialista, estas sensaciones deben ser generadas por una arquitectura cerebral común que se activa bajo un estrés intenso. Resulta que este último punto de vista acaba de recibir un apoyo científico intrigante, en forma de un artículo en el último número de la revista Critical Care. Un componente clave de las ECM, al parecer, es el dióxido de carbono en la sangre. Sí, lo mismo que hace que Coca-Cola brille también hace que tu vida pase ante tus ojos.

Según el informe, escrito por un equipo de médicos eslovenos dirigido por Zalika Klemenc-Ketis, hasta una cuarta parte de los pacientes que experimentan un ataque cardíaco experimentan ECM. Después de examinar las soluciones en la sangre de 52 de estos pacientes admitidos para tratamiento de emergencia en Eslovenia, encontraron que aquellos con una mayor concentración de dióxido de carbono también tenían una mayor tasa de experiencias cercanas a la muerte. (La concentración de iones de potasio en la sangre también fue significativa, aunque correlacionada con menos fuerza).

Klemenc-Ketis y su equipo no se aventuraron a adivinar un mecanismo detrás del enlace. Pero no es del todo sorprendente que las altas concentraciones de dióxido de carbono puedan estar relacionadas con una respuesta de estrés extremo como las ECM. Si dejamos de respirar aire fresco, el nivel de oxígeno en nuestra sangre disminuye y aumenta el nivel de dióxido de carbono disuelto. Estos cambios son detectados por receptores en el tronco del encéfalo, el corazón y la arteria carótida, que juntos ayudan a desencadenar la necesidad de respirar. Aunque no tenemos conciencia de ello, este seguimiento se lleva a cabo constantemente a nivel subconsciente. Los altos niveles de dióxido de carbono estimulan la amígdala y se han relacionado con los ataques de pánico.

Es decir, las altas concentraciones de CO2 son divertidas en su refresco, pero no en su cerebro.

Las sospechas ya se habían colocado en el dióxido de carbono como parte de las ECM, dijo el líder del equipo a un canal de noticias británico, porque «se sabía que en otros casos, por ejemplo, entre personas en altitudes más altas, el dióxido de carbono podría causar algún tipo de alucinaciones y visiones, que podrían describirse como experiencias de tipo ECM. «

¿Has estado alguna vez en una situación tan aterradora, o te has sentido tan cerca de la muerte, que has sentido tu vida pasar ante tus ojos? Si es así, me encantaría saberlo. Yo nunca he tenido una experiencia así, al menos no creo que la haya tenido, y sentiría una gran curiosidad por saber cómo se ve la sensación. ¿Ves toda tu vida en orden o en pedazos? ¿Sientes una gran emoción? Hasta donde yo sé, este fenómeno sigue siendo uno de los grandes misterios del miedo extremo.

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