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Cuando comencé a leer “Groundskeeping”, la primera novela de Lee Cole, me resultó difícil dejarlo. Lo que disfruté tuvo poco que ver con las notas publicitarias intrigantes y positivas.

Los revisores describen «Groundskeeping» como «un examen desgarrador de las diferencias de clase» que aborda «el doloroso pasaje entre la juventud y la edad adulta» y presenta una poderosa «historia sobre jóvenes escritores enamorados» y es un «examen forense de nuestra toxicidad». política.» Hamilton Cain de The New York Times declaró: «Es emocionante, un alivio, leer a un escritor que se acerca a sus personajes masculinos con generosidad e intuición».

Como psicóloga forense, lo que más me llamó la atención fue el desarrollo de una personalidad criminal en Owen, el personaje masculino central que es retratado con simpatía. Un aspirante a escritor, Owen se enamora de Alma, profesora residente en Ashby College cerca de Louisville, Kentucky. Owen y Alma provienen de entornos muy diferentes, el primero creció en la zona rural de Kentucky, la segunda es hija de médicos que huyeron de su Bosnia natal devastada por la guerra para establecerse en los suburbios de Washington, DC Mientras Owen vivía una existencia itinerante usando drogas y gastando el dinero que no tenía, Alma tenía un sentido de propósito. Ella le dijo a Owen: “No estaba pasando ningún bong en la escuela secundaria. Me estaba preparando para el SAT”. Fue admitida en tres escuelas de la Ivy League y se graduó de Princeton. Ya una autora publicada, recibió un anticipo de un nuevo proyecto de libro.

Alma realmente se preocupa por otras personas y lo demuestra. A diferencia de Owen, Alma está orgullosa de sus padres y mantiene una buena relación con ellos. Aunque Owen expresa nostalgia por su infancia, sigue hirviendo de desprecio por su familia y por la zona rural de Kentucky donde creció.

Owen es un aventurero y un buscador de emociones. Cuando comienza la novela, trabaja como «jardinero» en Ashby College y está inscrito en una clase de inglés. Ensimismado y eternamente descontento, Owen se ha mudado de un lugar a otro con lo que él denominó “una historia de trabajos extraños de mierda”. Muy endeudado, nunca ha tenido una casa propia y ha vivido durante meses en su automóvil. Al decirle a Alma que su uso de drogas ha sido «manso», reconoce que bebe mucho y usa marihuana, cocaína e incluso heroína. Cuando Alma pregunta por qué las drogas siguieron siendo parte de su vida durante tanto tiempo, él responde: “Porque se sentía bien”.

Owen tiene que ver con lo que le apetece hacer en este momento. Se acomoda y usa a los miembros de la familia cuando le conviene. De vez en cuando, se deja caer en un sofá para visitar a su abuelo, cuya actividad principal es sentarse en una silla a ver películas de John Wayne. Hace poco para ayudarlo o mejorar su vida. Cuando «Pop» le pide que corte un arce en el patio trasero, Owen, que se gana la vida cortando árboles, rechaza su pedido y le dice: «Ni siquiera lo necesita». No mucho después, Pop muere afuera en temperaturas gélidas mientras intenta cortar ramas de árboles. Cuando la madre de Owen intenta comunicarse con él para darle la noticia, Owen ignora sus catorce llamadas y pone su teléfono celular en «no molestar», porque no quiere que lo moleste lo que ella tenga que decir.

Owen es un parásito, siempre dispuesto a tomar, mientras que Alma es una dadora. Ella deja que Owen se mude a sus habitaciones en la casa de huéspedes de la universidad. Cuando él ordena una botella de vino de $80, ella paga. Cuando Alma invita a Owen a que la acompañe a visitar a sus padres, ella se ofrece a comprar su boleto de avión. Avergonzado de aceptar, Owen pide un préstamo a su padre. Su padre responde: «Simplemente no sé si puedo seguir permitiendo que fracases» y lamenta la «falta de objetivos» de su hijo. La respuesta interna de Owen antes de colgarle a su padre: “Todo lo que podía pensar era en cosas enojadas y viciosas”. Decidido a obtener los fondos para el boleto de avión, roba la preciada bayoneta antigua de su abuelo y la empeña por $ 250, refiriéndose a ella como «solo una pieza de metal». Más tarde, Pop falla la bayoneta, pero Owen, el ladrón, no confiesa.

Owen rara vez ha pagado sus propios gastos. A pesar de su trabajo de tiempo completo como podador de árboles, solo tiene $100 en el banco. Se queja de que siempre ha hecho “trabajo manual por salarios miserables”. Cuando compite con un compañero de trabajo para solicitar un ascenso a supervisor, no lo obtiene. Continúa gastando más allá de sus posibilidades. Él y Alma piden de un menú de degustación: «Setenta dólares cada uno, dinero que realmente no tengo».

Owen siempre está listo para criticar. Cuando ve por primera vez el barrio donde viven los padres de Alma, piensa: “Las casas proyectaban una especie de limpieza que bordeaba la esterilidad”. Schadenfreude, un bar de Louisville que frecuenta por la noche, recibe críticas porque sus clientes durante el día son
«no moderno». Él comenta: “A la implacable luz del día, podías ver lo sucia que estaba la barra”. Aunque lleva a Alma a comer a Cracker Barrel, un popular restaurante de la cadena sureña, Owen lo denigra como “la nostalgia mercantilizada que se usa para vender gilipolleces ingeniosas a los octogenarios”.

El hijo de papá, Cort, que rara vez sale de su habitación, se exaspera lo suficiente como para decirle a Owen: «Crees que todo se trata de ti». Esa observación da en el blanco. Owen se siente con derecho y espera que otros lo acomoden. Reflexiona: «Me preguntaba en qué momento de mi vida tendría derecho a llamar mío a un lugar». Está crónicamente enojado con un mundo que encuentra insatisfactorio. Él reflexiona: “La ira sola fue fácil. Era barato y perezoso”.

Entre sus muchos resentimientos está su antipatía hacia los padres de Alma. Concluye que, a pesar de que se esfuerzan por complacerlo, «no creen que sea lo suficientemente bueno para ella». Owen acusa a su propia madre de ser «tibia» con Alma incluso después de que ella y su padrastro la abrazaron e incluso corrigieron conscientemente su propia gramática mientras lo hacían. Alma a veces se siente encantada pero a veces repulsada cuando escucha las invectivas de Own dirigidas a su Kentucky natal y lo que él llama «grotesqueries rurales del sur».

Durante meses, Alma ha visto a Owen escribir notas detalladas. Finalmente, le permite leer en lo que ha estado trabajando. Devastada y furiosa por ser “el objeto de su arte”, Alma exclama: “Es mi material. Usaste mi vida. Ella acusa a Own de “plagio” y le dice: “Tú eres el héroe. Te sentiste cómodo haciéndome parecer una «niña rica mimada y engreída… la niña rica que vas a profanar». ¿Es eso lo que te excita?

Cuando Alma decide aceptar un puesto docente en Ashby College enseñando escritura creativa en el departamento de inglés, Owen se queda perplejo. Él no puede entender por qué ella quiere quedarse en Kentucky en lugar de instalarse en un lugar más glamoroso como la ciudad de Nueva York. Alma le dice: “Construir una vida no suena tan mal. Tienes que empezar en alguna parte”. Bien podría haber estado hablando en un idioma extranjero.

Cuando el Departamento de Inglés de la Universidad Estatal de Florida en Tallahassee le ofrece a Owen una beca, se siente decepcionado. Había solicitado sin éxito otras becas que le permitirían vivir en lugares más emocionantes como Nueva York, San Francisco o Europa. Incluso presentó una solicitud en Eslovaquia “que contenía la promesa de la aventura”. El libro concluye con Owen incumpliendo lo que, a lo sumo, fue un compromiso reacio con el estado de Florida. En el aeropuerto, no sube al avión. El libro termina ahí.

“Groundskeeping” sigue siendo absorbente hasta el final, ya que el autor ofrece magníficas descripciones de personas, lugares y culturas. Sin embargo, la personalidad criminal de Owen parece no ser reconocida o racionalizada. En cambio, es retratado con simpatía. No importa cómo uno intente embellecerlo, Owen es un mentiroso, un consumidor, un ladrón, un narcisista y un drogadicto crónico. Se percibe a sí mismo como el eje de una rueda alrededor de la cual todo gira. Poco le parece aceptable a Owen, un descontento que exige que los demás cumplan con sus requisitos.

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