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Este año, el Grupo de Trabajo del Servicio Preventivo de EE. UU. recomendó que todos los niños entre las edades de 6 y 18 años sean evaluados en entornos de atención primaria para detectar ansiedad. La guía se basó en el hecho de que los niveles clínicos de ansiedad son comunes en los jóvenes, pero a menudo bastante tratables, y que la detección de ellos no es demasiado onerosa.

Los médicos de atención primaria, como los pediatras, no están obligados a hacer esto, pero es probable que muchos intenten incluirlo en su práctica si aún no lo hacen. Esta breve publicación se escribió para ayudar a los padres a pensar en algunos de los problemas relacionados con esta evaluación, si ocurre en el consultorio de su médico, y si no es así, ciertamente es razonable preguntar, especialmente si tiene algunas preocupaciones sobre la ansiedad en tu niño. Es posible que algunos pediatras no estén al tanto de las recomendaciones, mientras que otros pueden contenerse por una variedad de razones, que incluyen no tener suficiente tiempo (se supone que los médicos de atención primaria deben evaluar muchas cosas) o una preocupación sobre lo que pueden hacer si un el niño da positivo. Las recomendaciones no especifican cuándo, exactamente, un niño debe ser evaluado o con qué frecuencia, por lo que también es posible que el plan sea evaluar en otra visita.

Cuando sucede, es probable que la pantalla ocurra a través de un padre que completa un breve cuestionario que puede variar de 2 elementos a más de 100. Esto podría suceder en la sala de espera, en línea o el cuestionario podría ser administrado por el personal. Luego, estos cuestionarios se califican y aquellos que obtienen una puntuación superior a un límite determinado se consideran una pantalla positiva. Como casi todo en la salud mental, la ansiedad es dimensional (como la altura o el coeficiente intelectual) y el límite entre lo que se considera «clínico» y lo que no lo es es algo turbio y abierto a la interpretación. Lo que es importante es el grado en que la ansiedad conduce a un deterioro y/o angustia significativos. Si un niño tiene un miedo mortal a las serpientes y vives en un lugar donde no hay ninguna, entonces no hay problema. Pero si su hijo está consumido por pensamientos ansiosos que no se pueden apagar y que hacen que no pueda hacer las cosas que quiere o necesita hacer, entonces recibir algún tratamiento podría ser realmente útil.

Dado que una prueba positiva no es un diagnóstico oficial, es necesaria una mayor investigación por parte del médico de atención primaria o de otra persona, como un profesional de la salud mental. Este estudio puede ayudar a confirmar la evaluación y determinar si su hijo cumple con los criterios para uno de los diferentes trastornos de ansiedad, como el trastorno de ansiedad generalizada, el trastorno de ansiedad social o el trastorno de ansiedad por separación. También puede ayudar a descartar otras posibles causas de ansiedad, como el uso de sustancias o afecciones médicas como arritmias cardíacas.

Muy a menudo, los jóvenes se presentarán con desafíos que abarcan múltiples trastornos de ansiedad diferentes, siendo el diagnóstico «final» algo así como el Trastorno de ansiedad no especificado. Esto puede sonar bastante vago e inútil, pero es común y, por lo general, suficiente para obtener un tratamiento eficaz que, por lo general, no cambia mucho de un trastorno de ansiedad a otro.

Cuando se da un diagnóstico, creo que la mayoría de los niños deben ser conscientes de ello y que se les explique el diagnóstico de una manera que no los haga sentir defectuosos o dañados. Una analogía que uso a menudo es nuestro sistema inmunológico, que la mayoría de los niños entienden hasta cierto punto. Tanto nuestra red de ansiedad como nuestro sistema inmunológico son normales y críticos para mantenernos con vida, y ambos nos ayudan a detectar y responder a diferentes tipos de amenazas. Sin embargo, cuando nuestra respuesta a la amenaza se activa cuando no es necesario, o se activa de una manera que no guarda proporción con el nivel de la amenaza, puede causar problemas. Pensar en la ansiedad de esta manera ayuda a los niños a comprender que no es algo de lo que avergonzarse, pero que puede necesitar algo de atención para que su ansiedad funcione a su favor y no en su contra. Este mensaje puede ser particularmente importante para los jóvenes que han experimentado un trauma, ya que probablemente hubo un tiempo en el pasado en el que les resultó bastante adaptable tener un sistema de detección de amenazas muy sensible.

Si se recomienda el tratamiento de su hijo, hay algunas cosas que debe considerar. Cuando estas recomendaciones se publicaron por primera vez, existía cierta preocupación de que pudieran conducir a un uso excesivo de medicamentos. Esta es una preocupación válida y es importante saber que los medicamentos casi nunca se recomiendan como el único tipo de tratamiento. La psicoterapia puede ser muy efectiva, particularmente una modalidad llamada terapia cognitivo-conductual. Tener a alguien que trabaje con usted, el padre, también puede ser útil. Esto no debe interpretarse como que sus habilidades de crianza son deficientes, sino que los niños ansiosos tienen una forma de evocar respuestas sobreprotectoras que a veces pueden reforzar involuntariamente el comportamiento ansioso. Con estas interacciones complejas y difíciles, puede ser útil tener a alguien que hable sobre sus opciones y amplíe su caja de herramientas tanto como sea posible.

De manera relacionada, un ingrediente crítico para los enfoques terapéuticos más efectivos para la ansiedad es la exposición, lo que significa enfrentar y confrontar la ansiedad con un poco de apoyo y habilidades adicionales, incluso cuando todavía se siente algo incómodo al respecto. No es obvio por qué esto funciona con la ansiedad, por lo que puede ser útil mencionar este proceso específicamente, ya que no es la forma típica en que las cosas se «arreglan». Si su automóvil no sube una colina, por ejemplo, un buen mecánico no recomendará que intente subir la colina de todos modos como parte del proceso de reparación, pero así es como muchas personas realmente superan su ansiedad por el largo plazo

Los medicamentos pueden desempeñar un papel en el tratamiento y su médico de atención primaria puede recetarle algo, especialmente si la ansiedad es grave u otros tratamientos no han tenido éxito. También puede ocurrir una derivación a un psiquiatra o enfermera practicante, aunque más proveedores pediátricos se sienten cómodos con medicamentos de primera línea como los ISRS (inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina). Es de destacar que los medicamentos para la ansiedad que se clasifican como benzodiazepinas (como Valium, Klonipin, Xanax, etc.) a veces se usan para adultos, pero tienden a evitarse en la juventud por muchas buenas razones.

En general, el mensaje esperanzador aquí es que los aspectos perjudiciales de la ansiedad en niños y adolescentes a menudo se pueden abordar de manera efectiva con varios tipos de tratamiento. La identificación temprana de estos problemas puede reducir años de sufrimiento y angustia que de otro modo podrían ocurrir. La detección y el tratamiento de los problemas de ansiedad, cuando se hacen bien y se basan en las recomendaciones de las mejores prácticas, pueden generar resultados positivos, y los padres tienen un papel importante en este proceso.

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