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Practicar la psiquiatría y la medicina de adicciones durante más de cuatro décadas proporcionó una amplia evidencia de cuán completamente las personas pueden ignorar las contradicciones en su pensamiento y la ambivalencia en sus sentimientos.

Las ilustraciones son legión. Por ejemplo, con frecuencia he escuchado a entusiastas del cannabis afirmar que todo uso es medicinal, a pesar de la clara evidencia de que los trastornos psicóticos ocurren con mayor frecuencia a medida que aumenta la concentración de THC.

Otro ejemplo son las decenas de personas adictas al alcohol y otras drogas que al mismo tiempo evitan los medicamentos comunes porque quieren mantener sus cuerpos libres de toxinas. Ninguno parece ni siquiera vagamente consciente de lo ilógico de esta creencia. Otros simplemente permanecen ajenos a su vergüenza y miedo por su forma de beber, mientras que solo son conscientes de que lo abrazan de todo corazón.

Tal olvido de la contradicción no se limita a los usuarios de sustancias, aunque las personas con enfermedades adictivas a menudo brindan ejemplos muy claros. Por ejemplo, muchos antiabortistas, que llaman a su creencia pro-vida, se oponen simultáneamente a proporcionar cuidado infantil, educación preescolar e incluso atención médica básica a todos los niños mientras apoyan la pena de muerte. Deberían ser vistos más correctamente como «pre-nacimiento» en lugar de pro-vida. Hay una desconexión en su perspectiva de la que tienen poca o ninguna conciencia y toda la racionalización necesaria para mantener sus convicciones.

El olvido borra la disonancia cognitiva

Me ha fascinado cómo las personas inteligentes y bien intencionadas son capaces de mantener tal olvido de las contradicciones de su pensamiento y la ambivalencia de sus sentimientos. Uso la palabra “olvido” porque las personas parecen operar sin necesidad de gastar energía psíquica en suprimir o reprimir el polo no deseado de sus sentimientos ambivalentes.

El olvido simplemente borra la fuente de cualquier disonancia cognitiva, eliminando así cualquier molestia persistente que no tiene indicación de su fuente, todo para perseguir el bálsamo de la certeza. Por eso sucede el olvido, pero ¿cómo sucede esto?

La fe es creer sin evidencia

Me sorprende cómo albergar creencias comprometidas para las que no hay evidencia objetiva, o para las cuales hay evidencia incluso contradictoria, requiere algo como la fe. Los defensores religiosos reconocen que no hay evidencia objetiva para sus creencias, pero esto no significa que carezcan de evidencia subjetiva poderosa. Para los fieles, la experiencia subjetiva es evidencia concreta de Dios o de un Poder Superior, que muchos en recuperación de sustancias citan como una parte crítica de su sobriedad.

La validación comunitaria tiene un lado oscuro

Se necesita un elemento más para convertir la experiencia subjetiva en fe: el apoyo de la validación comunitaria. En mi último libro, Marijuana on My Mind (Cambridge University Press, 2020), describo cómo la comunidad de defensores del cannabis, a la que llamo Cannabis Culture, ha generado y promovido creencias sobre la planta que ignoran los inconvenientes hallazgos de la investigación científica. De manera similar, una red social de consumidores de alcohol y otras drogas mantiene una cultura comunitaria que apoya el uso de sustancias frente a las consecuencias adversas obvias para muchos de sus miembros. De la misma manera, las fuerzas evangélicas de derecha promueven un tapiz de creencias que reclaman el título de «pro-vida» que forma el núcleo de la actividad política contra el aborto.

Para ser claros, la validación comunitaria de la experiencia subjetiva es una base legítima para las creencias espirituales y culturales. Cimenta a las personas en las redes sociales y vigoriza las artes. Pero, como todas las fuerzas poderosas, la validación comunitaria de la experiencia subjetiva también puede tener un lado oscuro cuando hace la vista gorda hacia la realidad objetiva, produciendo así el olvido de ideas que perturbarían las creencias aceptadas. Tal validación comunal se convierte en un sistema cerrado de creencias que se refuerzan a sí mismas y, en el extremo, en la base de los cultos.

La disonancia cognitiva es esencial para el crecimiento

El filósofo alemán Hegel describió el desarrollo mental y cultural como un proceso de tesis, antítesis y síntesis. En palabras sencillas, cada creencia necesita considerar hechos y perspectivas contradictorias si va a desarrollar una mayor profundidad y madurez. Para lograr dicho crecimiento, la tolerancia a la disonancia cognitiva es esencial. Sin tolerancia a la contradicción, las creencias se osifican y deben intensificarse si se quiere que se mantengan.

Esto es lo opuesto al crecimiento.

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