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«Energía positiva» es una de esas palabras de moda que se utilizan al margen de la psicología. El término no está bien definido y se usa de diferentes maneras. En su uso más simple, la energía positiva es un conjunto de atributos deseables. Una persona entusiasta, empática, alegre, optimista, cortés, generosa o amable haría el truco. Para fines científicos, la frase «energía positiva» es tan amplia y borrosa. Dependiendo de su orientación teórica, los científicos prefieren ignorar el término o reformularlo utilizando conceptos que les son familiares. Los amigos de la taxonomía de los cinco grandes podrían decir que una persona con energía positiva es alguien extrovertido, agradable, consciente, emocionalmente estable y abierto a nuevas experiencias. Nuevamente, «energía positiva» es simplemente la abreviatura de «buena persona».

Ahora, por supuesto, hay otro uso más profundo y místico del término. Algunas personas creen que existe literalmente energía psíquica, que puede ser positiva o negativa. No se puede medir con métodos convencionales, y eso lo hace aún más emocionante y real para quienes creen en él. Un intento de respetabilidad de la idea de energía positiva con el que me he encontrado recientemente implica una referencia a la energía orgónica de Wilhelm Reich. Recuerde que Reich creía que la energía del orgón era una especie de fuerza vital ubicua, el tipo de fuerza que abarca la noción freudiana de libido, la fisiología del orgasmo y la experiencia de Dios. A diferencia de los místicos modernos, Reich estaba sediento de respetabilidad científica. Construyó un acumulador de orgón para demostrar la existencia de energía, pero no logró convencer a otros científicos de que sus resultados eran reales.

Si bien me siento tentado a ver el discurso de la “energía positiva” como un galimatías supersticioso, simpatizo con aquellos que usan el término. La investigación psicológica ha demostrado que solo podemos expresar verbalmente una fracción de lo que experimentamos. Una respuesta radical a la brecha de articulación sería simplemente negarse a hablar de cualquier cosa que no podamos poner en términos operativos concretos. Como dijo Wittgenstein: «De los que no podemos hablar, debemos guardar silencio. [Note: I always wondered if this remark might be a self-referential paradox.] Una respuesta quizás más moderada sería permitirnos invocar, al menos de vez en cuando, conceptos metafísicos inconmensurables. Si regresa a casa de una fiesta que odiaba y simplemente dice que hubo una gran energía negativa, es posible que no lo sea. Deje que otros completen el contenido a satisfacción de su imaginación. Tú, al menos, los has señalado en la dirección correcta. No olvidemos que los científicos postulan regularmente conceptos o entidades inconmensurables para resumir o incluso explicar fenómenos. Para algunos de ellos, esperamos que algún día se puedan medir, por ejemplo, la materia oscura de la que hablan los físicos. Para otros, no existe tal esperanza, como en el caso del «yo» al que se refieren los psicólogos.

Creo que es seguro decir que la mayoría de la gente prefiere proyectar energía positiva que energía negativa en otras personas. ¿Como hacer? Bueno, ¿qué tal adquirir todos los atributos de personalidad positivos enumerados anteriormente? Conviértete en la persona perfecta y serás visto como alguien con energía positiva. Está bien, eso es muy difícil. Afortunadamente, la investigación psicológica realizada en las trincheras del experimento nos da algunas indicaciones, y hoy quiero presentar una.

En la edición de septiembre de 2008 del Boletín de Personalidad y Psicología Social, Gawronski y Walther demuestran el efecto TAR (Transferencia de Actitud Recursiva). El efecto es simple. A las personas les suele gustar una persona que expresa simpatía por una tercera persona. Esto es interesante porque se podría argumentar lógicamente que no debería suceder. Si A se entera de que B ama a C, A tiene motivos para amar también a C, a menos que haya información que sugiera que B no es creíble. El efecto TAR se refiere al efecto recursivo que beneficia al comunicador B. ¿Por qué sucede esto? Gawronski y Walther sugieren que las personas asumen de forma razonable, si no lógica, que alguien que ama a otro tiene una base general más alta de amar a la gente que alguien a quien no le gusta otro. [One could make a Bayesian argument for this sort of inductive inference, but this is not the place to go into that.]

Hasta aquí todo va bien. El lector de esta investigación puede concluir que una forma de proyectar energía positiva es expresar el aprecio de los demás. Es inteligente y estratégicamente sutil. Si Frank quiere que le guste a Fiona, puede halagarla directamente (pista: comenta sobre su cabello, no sobre su figura), o puede expresar afecto por otra persona, esperando que Fiona lo vea como una persona positiva.

Los experimentos de Gawronski y Wather están bellamente diseñados. Aíslan el efecto ART, muestran sus condiciones de contorno y arrojan luz sobre algunos de los procesos psicológicos que lo subyacen. Su trabajo ilustra cómo la buena ciencia psicológica no se reduce necesariamente a recomendaciones simplistas sobre cómo comportarse. Frank está en serios problemas. Antes de que pueda hacer que el efecto ART funcione para él, necesita saber algunas de las cosas que hace Fiona. Si ya no le gusta Target Freddy, escuchar que a Frank le gusta Freddy probablemente deteriore su actitud hacia Frank (como lo explica la teoría del equilibrio de Fritz Heider). Lo que Frank necesita hacer es encontrar una persona o cosa de la que Fiona no tenga una idea preconcebida y decir lo maravilloso que es él, ella o eso. En la vida real, esto debería funcionar incluso mejor que bajo estrictas condiciones experimentales, ya que Frank puede expresar su aprobación con entusiasmo, una amplia sonrisa y las razones por las que siente lo que siente. Fiona debería estar asombrada por su energía positiva y no sospechar que Frank está actuando estratégicamente.

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