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Un caballo ansioso dando lo mejor de sí.

Fuente: Violeta Pencheva/Unsplash

Al tener cerebros de presa, los caballos se rigen principalmente por el miedo. La estimulación externa ingresa a su cerebro a través de uno de los sentidos y se envía inmediatamente a la corteza motora para una reacción instantánea. No hay una estación de paso neuronal o una corteza prefrontal para la evaluación del evento. ¿Por qué? Porque la evolución se basa en la supervivencia, y se necesita demasiado tiempo para evaluar un peligro que podría comerte para la cena.

Para sobrevivir, el caballo tuvo que huir instantáneamente de posibles depredadores. No había tiempo para quedarse preguntándose qué hacer. Y cualquier cosa (el movimiento de unas pocas briznas de hierba, el sonido de una ramita al romperse, las moléculas de olor en la brisa) podría indicar un peligro potencial. En otras palabras, casi todos los estímulos son peligrosos, especialmente aquellos que son nuevos o desconocidos.

Reacciones exageradas a los peligros en el medio ambiente

Si esto te suena familiar, es porque la ansiedad humana produce el mismo comportamiento. Ya sea por el trastorno de estrés postraumático (TEPT), la ansiedad generalizada, el trastorno obsesivo-compulsivo, los ataques de pánico, la ansiedad social o las fobias, nuestros cerebros se sensibilizan a los peligros potenciales del entorno. Luego están preparados para reaccionar exageradamente de manera que resulten en un comportamiento extraño en la vida cotidiana normal.

Los que entrenamos caballos lidiamos con miedos equinos todos los días. Gran parte de nuestro trabajo consiste en enseñar al caballo a retrasar su reacción natural a los peligros potenciales durante uno o dos segundos, el tiempo suficiente para registrar nuestra guía y dirección. Si los humanos parecemos nerviosos por un evento, el caballo también lo estará. Pero cuando respondemos a tales eventos con calma, el caballo aprende con el tiempo a hacer lo mismo.

Caballos como modelos para la ansiedad humana

Puede parecer extraño pensar en los caballos como modelos de cualquier emoción humana. Pero, ya, los caballos se utilizan como modelos de investigación para la depresión humana. La ansiedad equina es aún más prominente que la depresión equina, por lo que es lógico que podamos aprender algo sobre el tratamiento de la ansiedad humana estudiando el «tratamiento» de la ansiedad equina por parte de los entrenadores de caballos.

Entonces, ¿cómo calmamos a un caballo asustado? En general, hacemos lo siguiente:

  • Anticiparse a los eventos que puedan causar miedo.
  • Reconocer los signos de ansiedad.
  • Ofrecer orientación y apoyo directos.
  • Responde con serenidad física y mental.
  • Recompensa por reacciones tardías.
  • Use la consistencia para producir previsibilidad.
  • Use la previsibilidad para brindar una sensación de control.
  • Recompensa por la calma.
  • Aplique el proceso repetidamente para muchos eventos diferentes.
  • Continúe enseñando la calma hacia los peligros potenciales a lo largo de los años.

Cada uno de estos pasos puede llevarse a cabo tan fácilmente con humanos como con caballos. Nuestras ansiedades tienden a ser más complejas, pero provocan los mismos comportamientos de huida, lucha o congelamiento. Y responden a los mismos tipos de entrenamiento. Existen técnicas específicas para cada paso de la lista.

Algunos de los problemas que tenemos al tratar la ansiedad humana también aparecen en los caballos: las personas animan a los que tienen ansiedad a proceder demasiado rápido; no reconocen las primeras señales de miedo inminente; y ofrecen orientación indirecta o implícita en lugar de diseñar el proceso paso a paso. En lugar de recompensarlo, ignoran el comportamiento tranquilo. Enseñan por incrementos que son demasiado grandes. Subestiman severamente la cantidad de lecciones para reducir la ansiedad que son necesarias para el éxito a largo plazo.

Los caballos tienen mucho que enseñar a los psicólogos. La reducción de la ansiedad es un buen lugar para comenzar.

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