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¿Cómo pueden las píldoras falsas (placebos) reducir el dolor?

Fuente: (c) webking / fotosearch

¿Está buscando un alivio del dolor crónico? Las molestias en un hombro, espalda, cuello, intestino o fibromialgia en todo el cuerpo no son divertidas. Si bien los opioides pueden ser una opción para aliviar el dolor, plantean el espectro de un problema adicional: la adicción. Una solución sorprendente que probaron los investigadores ofrece una nueva esperanza.

En un estudio publicado en la revista Pain en junio de 2021, diez investigadores que trabajaban juntos encontraron que los placebos utilizados estratégicamente podrían permitir que los pacientes que se recuperan de una cirugía de columna experimenten una necesidad reducida de analgésicos opioides.

Los placebos son tratamientos falsos, en este caso píldoras falsas. Parecen pastillas, pero contienen la misma cantidad de medicamento que su caramelo favorito. Es decir, son pastillas sin ingredientes medicinales.

Sin embargo, lo crea o no, el estudio sobre el dolor encontró que cuando se prescribe de una manera particular, la administración de píldoras de placebo, además y posiblemente en algunos casos en lugar de, un medicamento real, puede reducir drásticamente el dolor crónico. Con menos dolor, los pacientes también necesitan menos analgésicos opioides potencialmente adictivos.

¿Cómo se descubrió el poder de los placebos (drogas falsas)?

El Dr. Henry Beecher, el fundador del uso moderno de placebos, aprendió de primera mano sobre los posibles efectos analgésicos de las píldoras de placebo durante la Segunda Guerra Mundial. Una enfermera de campo encargada de tratar a los soldados heridos, la Dra. Beecher, a menudo descubría para su consternación que se le había enviado muy poca medicación analgésica.

En un momento, cuando tuvo que operar a un soldado herido, el Dr. Beecher se dio cuenta de que no tenía anestesia. ¿Que podía hacer?

Decidido a salvar la vida del hombre, el Dr. Beecher ordenó a una enfermera que llenara una jeringa con solución salina (agua salada) y luego le mintiera al soldado diciéndole que la jeringa le dio morfina. Sorprendentemente, el soldado dijo que prácticamente no sentía dolor y que el Dr. Beecher pudo realizar la operación.

Después de este éxito, el Dr. Beecher repitió este procedimiento de «placebo» cada vez que se le acabó la morfina.

El desafío ético del uso de placebo.

¿Por qué los psicólogos y los investigadores médicos trabajan juntos para encontrar formas de aprovechar el poder de los efectos placebo?

  • Los placebos son económicos.
  • No tienen efectos secundarios.
  • Y los placebos no son adictivos.

Sin embargo, los placebos violan un principio fundamental de la medicina moderna: ser honesto y transparente con los pacientes. No sería ético que un médico le dijera a un paciente: «Le estamos dando un medicamento», cuando el llamado medicamento es en realidad una pastilla de azúcar.

Una solución beneficiosa para todos que hace que el uso de placebos sea honesto y ético.

Drs. Kelsey Flowers, Ted Kaptchuk y sus colegas del Brigham and Women’s Hospital en Boston probaron una nueva forma de administrar placebos. Llamaron al método «placebo abierto».

Los médicos prescribieron «píldoras» falsas y les dijeron sin rodeos a los pacientes que las píldoras eran un placebo. Explicaron que estudios previos han demostrado que los placebos de etiqueta abierta son efectivos. A los pacientes se les ha dicho que los placebos abiertos pueden «activar automáticamente las respuestas curativas naturales de su cuerpo», aunque saben que son un placebo.

Esta información crea un estado mental en el que los placebos abiertos pueden tener beneficios terapéuticos. Sorprendentemente, estudios anteriores encontraron que incluso cuando los pacientes sabían que tomarían pastillas de azúcar, los «medicamentos» de placebo podían aliviar eficazmente una amplia gama de síntomas.

¿Redujeron los placebos la cantidad de alivio del dolor que necesitaban los pacientes?

Los autores del estudio reclutaron a 51 pacientes para cirugía de columna en el Brigham and Woman’s Hospital en Boston, Massachusetts. Después de la cirugía, los pacientes fueron asignados al azar a una de dos condiciones.

La mitad de los pacientes recibieron el régimen analgésico habitual de morfina para controlar el dolor postoperatorio.

La otra mitad de los pacientes recibió un nuevo tratamiento con placebo de etiqueta abierta. A estos pacientes se les ordenó tomar una pastilla de azúcar cada vez que tomaran morfina.

La adición de las píldoras de placebo se diseñó para enseñar a los pacientes a asociar sus píldoras de azúcar con los efectos de la morfina, al igual que a los perros de Pavlov se les enseñó a asociar una campana con la comida. Los perros de Pavlov aprendieron a salivar al escuchar la campana incluso sin ver comida real. Se recomendó a los pacientes que tomaran la pastilla de azúcar tres veces al día. ¿Los pacientes aprenderían inconscientemente a sentir menos dolor tomando las píldoras de placebo con su morfina?

¿Qué encontró el estudio de placebo de etiqueta abierta?

Los pacientes del grupo de placebo informaron experimentar niveles más bajos de dolor posquirúrgico. También utilizaron un 30% menos de morfina que los pacientes en el estado típico de morfina. Las mujeres y los pacientes más jóvenes parecían particularmente sensibles a este método de tratamiento.

¿Ocurren los efectos de imitación de fármacos de los placebos tanto en entornos clínicos como en investigación?

Según la investigación, los psicólogos del dolor ya están implementando procedimientos abiertos con placebo para tratar una amplia gama de formas de dolor crónico. Por ejemplo, los psicólogos Abigail Hirsch, Ph.D. y Yoni Ashar, Ph.D., utilizan técnicas de placebo abierto como una de las opciones de tratamiento en su programa de alivio del dolor crónico en línea.

El Dr. Hirsch explicó:

Como psicólogos, nos ha encantado el poderoso efecto psicológico de combinar pastillas de azúcar con analgésicos reales. La mayoría de nuestros pacientes con dolor crónico realmente descubren que pueden reducir gradualmente el uso a largo plazo de analgésicos, muchos de los cuales se vuelven completamente libres de medicamentos y sin dolor.

En conclusión

Los investigadores Flowers et al. han demostrado que la administración de un placebo de etiqueta abierta puede, en muchos casos, reducir significativamente la cantidad de medicación que los pacientes que se han sometido a una cirugía de columna necesitan para aliviar el dolor posquirúrgico. La combinación de conocimiento psicológico y tratamiento médico definitivamente abre nuevas vías para que aquellos que luchan con el dolor crónico encuentren el camino del sufrimiento a la salud.

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