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Fuente: Benjamin Lehman píxeles

En mi último blog, inspirado en el documental de Netflix sobre Phil Stutz, autor de The Tools, escribí sobre cómo aprovechar la atención en nuevas formas de «ser» (p. ej., ser tu yo más social), en lugar de «hacer» (p. ej. , ciertas cosas para obtener los resultados deseados), junto con la práctica de la aceptación radical, pueden mejorar en gran medida nuestra capacidad para la felicidad.

El desafío para la mayoría es cómo practicar la aceptación radical de lo que es, cuando lo que es, es doloroso.

Tolerar los sentimientos (especialmente los duros) puede ser un camino hacia el placer

Comprender la relación simbiótica entre el dolor y el placer puede ayudarnos a tolerar y abrazar todas nuestras emociones. Esto es clave para mejorar nuestra capacidad de experimentar placeres en el momento y felicidad a largo plazo.

La relación entre el dolor y el placer.

Gran parte de nuestra comprensión de lo que nos permite experimentar placer de manera contraria a la intuición proviene de la investigación más abundante sobre el dolor. Cuando investigamos más de cerca los correlatos cerebrales del placer, descubrimos que las vías del placer y el dolor están estrechamente entrelazadas.

Esta relación de interdependencia entre el placer y el dolor es parte de nuestra red de supervivencia. Estamos diseñados para sentirlos a ambos visceralmente. El placer y el dolor, interconectados en el cerebro, funcionan como señales que captan nuestra atención, incitándonos a abordar las cosas para satisfacer nuestras necesidades y evitar posibles daños. Cuando estas señales se interrumpen, nos sentimos deprimidos, vulnerables, ansiosos y malhumorados, todos síntomas de anhedonia, que es la incapacidad de sentir placer satisfactorio. Cuando evitamos nuestros sentimientos dolorosos, podemos terminar embotándonos emocionalmente, con poca capacidad para la alegría.

Todos los mamíferos tienen vías de dolor integradas diseñadas para captar estímulos dolorosos y responder liberando sustancias químicas que alivian el dolor. Estos mecanismos inhibidores del dolor incorporados estimulan las regiones del cerebro que liberan opioides internos clave (endorfinas y encefalinas) que nos hacen sentir bien. El dolor funciona como información de supervivencia, con su propia línea directa al cerebro que nos indica luchar, huir o congelarnos. Estos mecanismos cableados para aliviar el dolor son la fuente de nuestros productos químicos de placer producidos internamente.

En mi investigación, la estimulación genital y el orgasmo activaron los «circuitos del dolor». Esta activación observada de la vía del dolor-placer proporciona una clara evidencia de las raíces biológicas de los efectos de alivio del dolor de la estimulación genital. De hecho, esta es una forma en que nuestros opioides internos ayudan a regular el dolor durante el parto, cuando se liberan ciertos neuroquímicos para amortiguar lo que de otro modo podría ser aún más doloroso.

Nuestra cultura nos moldea para evitar el dolor a toda costa

Exacerbando aún más esta conexión entre el dolor y el placer es nuestra dificultad para tolerar cualquier grado de sentimientos negativos. A la primera señal de dolor, tomamos una aspirina. A la primera señal de malestar emocional, puede que nos animemos a tomar un antidepresivo. De hecho, como cultura, ¡se nos dice que no sintamos demasiado de nada! Irónicamente, esta actitud sobre el dolor y la incomodidad apunta a un concepto profundamente erróneo sobre cómo experimentamos el placer.

En el popular libro Big Feelings, la autora Liz Foodlein propone que abracemos el dolor de la ansiedad asociado con la incertidumbre y, al hacerlo, lo transformemos en una parte energizante de la aventura de la vida.

Cuando evitamos el dolor, también estamos aprendiendo a evitar el placer. Nos cerramos tanto emocional como físicamente. Por ejemplo, aunque perdamos una mascota y nos lamentemos por la pérdida, la mayoría de las personas eventualmente desea el placer de tener otra mascota. Aquellas personas cuya intolerancia al dolor es demasiado evitarán estos sentimientos por completo al negarse a tener otra mascota.

Prestar atención a las sensaciones de nuestro cuerpo es un camino para revertir la anhedonia

Si estás atrapado en un modo de búsqueda de placer todo el tiempo y tratas de evitar la incomodidad o el dolor emocional, el resultado será que tu experiencia de placer también se diluirá y numerará. En otras palabras, necesitamos sentir tanto dolor como placer para mantener nuestro cerebro y nuestro cuerpo en equilibrio. La evitación de sentir dolor o placer es sorprendentemente obvia cuando los clientes acuden por primera vez a la terapia y parecen desconectados de la conciencia de las sensaciones en sus cuerpos. Es difícil lograr que incluso respondan a la simple pregunta: «¿Qué notas en tu cuerpo mientras discutimos este tema?» Sus estrellas en blanco en reacción a mi consulta dicen mucho.

El trabajo de mi vida me ha enseñado que la capacidad de notar, experimentar y tolerar las sensaciones en el cuerpo que acompañan a los pensamientos en la mente es fundamental para potenciar la plenitud y el bienestar. Vivimos tanto en nuestros (a menudo negativos) pensamientos e interpretaciones, esfuerzos y expectativas que registramos muy poco de lo que realmente está sucediendo en el cuerpo. Cuando prestamos atención a nuestro cuerpo, a menudo nos quedamos atrapados en querer que sea diferente en lugar de apreciar lo que es. Cuando se interrumpen las señales del cuerpo, el resultado es que no hay resultado. Ninguna respuesta, ninguna agitación de la imaginación. Sin hormigueo, sin deseo. Este es el estado en el que se encuentran muchos de mis clientes, habiendo perdido su capacidad de placer.

Entonces, ¿cómo volvemos al camino del placer? Necesitamos una hoja de ruta.

En su exitoso libro Dopamine Nation, Anna Lembke ofrece uno. «Sumérgete en la vida que se te ha dado… deja de huir de lo que sea que estés evitando, date la vuelta y enfréntalo. Ahora camina hacia eso».

Y también necesitamos herramientas. En mi libro, Why Good Sex Matters, explico cómo aprender sobre nuestras emociones centrales, identificar las sensaciones en el cuerpo y experimentarlas conscientemente más plenamente en el momento con curiosidad, tolerancia y amor propio puede aumentar la frecuencia de los sentimientos placenteros que son buenos para nosotros y hacen que nuestra vida sea más feliz, más equilibrada y más agradable.

Es una cura útil para la anhedonia, y qué gran mapa para mover la victimización del pasado hacia un presente empoderado y emocionante más allá del placer saludable es una posibilidad.

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