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Cuando 12 focas fueron disparadas y mutiladas en la costa norte de Irlanda en 2009, un comentarista bromeó diciendo que el criminal debe ser un niño que perfecciona sus habilidades como asesino en serie.

Gracias en gran parte a los conceptos erróneos y la investigación irregular, la idea de que la tríada de Macdonald (crueldad con los animales, encender fuego y mojar la cama) se refiere a niños propensos al asesinato se ha convertido en un estereotipo arraigado. Esta sencilla fórmula conlleva una gran carga, pero en realidad ofrece poco para la predicción de delitos.

¿Cómo adquirió el estatus de facto?

En 1963, el psiquiatra forense JM Macdonald observó en un artículo titulado «La amenaza de matar» que estos comportamientos (junto con otros dos) a menudo se manifestaban en sus pacientes más agresivos y sádicos. Macdonald había comparado a 48 pacientes psicóticos con 52 pacientes no psicóticos que habían amenazado con matar a alguien. (Nota: El estudio analizó a quienes amenazaron con un acto violento, no cometido). Poco más de la mitad eran hombres y tenían entre 11 y 83 años.

Macdonald se basó principalmente en la observación clínica para hacer su evaluación y no creía que el estudio tuviera ningún valor predictivo. En cualquier caso, su grupo de investigación era pequeño y poco representativo.

A pesar de estos problemas evidentes, otros investigadores decidieron que valía la pena probar la noción de Macdonald.

Unos años después de la publicación de Macdonald, un equipo de psiquiatras dividió a 84 delincuentes encarcelados en dos grupos: no agresivos (53) y agresivamente violentos (31). Descubrieron que las tres cuartas partes de los delincuentes violentos mostraban signos de uno o dos de los comportamientos de la tríada, y el 45% mostraba los tres.

Pero su estudio también era pequeño y mal concebido. Cuando otros investigadores intentaron replicarlo con grupos mucho más grandes y mejores controles, los resultados de nadie se acercaron.

No obstante, algunos criminólogos han aplicado la tríada a varias poblaciones de delincuentes, incluidos, y lo más importante, los asesinos en serie. Aunque algunos delincuentes violentos tienen antecedentes de incendios excesivos, crueldad hacia los animales o enuresis después de los cinco años, los tres comportamientos rara vez se observan. Otros comportamientos, como el desprecio insensible, ocurren con más regularidad.

Además, algunos de los datos sobre los que se hacen las acusaciones de la relación de la tríada con el asesinato en serie provienen de libros o sitios web criminales inexactos. Hoy en día, muchos autores simplemente asumen que el poder predictivo de la tríada de Macdonald ha sido ampliamente probado.

Entre los portavoces más visibles de esta relación se encontraban ex miembros de la Unidad de Análisis de Conducta del FBI. Durante las décadas de 1980 y 1990, proporcionaron evidencia de sus propios estudios, pero su investigación también fue defectuosa.

Mientras viajaban enseñando el análisis del comportamiento en las jurisdicciones locales, varios miembros de la Unidad de Ciencias del Comportamiento en ese momento entrevistaron a los delincuentes en las cárceles cercanas. Sin ningún esfuerzo por trabajar bajo un diseño científico aleatorio, recopilaron información de solo 36 asesinos condenados, de los cuales solo 25 eran asesinos en serie. Todos ellos habían aceptado hablar voluntariamente. Una vez más, la muestra fue demasiado problemática para sacar conclusiones significativas.

Sin embargo, varios agentes han utilizado estos datos para desarrollar teorías y publicar artículos. Descubrieron que casi la mitad de los sujetos provenían de familias monoparentales, tres cuartas partes habían descrito a un padre indiferente o negligente, la mayoría tenía antecedentes psiquiátricos, el coeficiente intelectual promedio era normal brillante, tres cuartas partes tenían parafilias y el mismo porcentaje informó una experiencia de abuso.

Además, aunque los oficiales encontraron evidencia de al menos uno de los factores de la tríada de Macdonald en muchos de sus sujetos, no proporcionaron ningún dato sobre qué porcentaje tenía los tres. Mojar la cama, en la parte superior de la lista, fue evidente en más agresores que la crueldad hacia los animales, y sin embargo, investigaciones recientes han demostrado que mojar la cama no es un indicador de inadaptación psicológica.

El análisis de los datos del estudio BSU se ha abierto camino en los textos criminológicos como una fuente confiable, y solo recientemente los investigadores lo han desafiado.

Para una tesis de maestría, Kori Ryan presentó un estudio en 2009 que contradice casi medio siglo de afirmaciones. Ryan realizó la revisión más completa de la literatura hasta la fecha y encontró poco apoyo empírico para el valor predictivo de la tríada.

Juntos o solos, los comportamientos de la tríada pueden indicar un niño estresado con malos mecanismos de afrontamiento o discapacidad intelectual; un niño así necesita orientación y atención. Sin embargo, hasta que diseñemos y realicemos mejores estudios empíricos de los que hemos visto hasta ahora, los investigadores y las agencias de medios deberían abstenerse de afirmar que la tríada identifica a un futuro asesino en serie.

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