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La felicidad a menudo parece fuera de su alcance

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En la década de 1990, un psicólogo llamado Martin Seligman dirigió el movimiento de psicología positiva, que colocó el estudio de la felicidad humana y la buena vida en el centro de la investigación y la teoría psicológicas. Continuó una tendencia que comenzó en la década de 1960 con la psicología humanista y existencial, que enfatizaba la importancia de alcanzar el potencial innato y darle sentido a la vida, respectivamente.

Desde entonces, se han publicado miles de estudios y cientos de libros con el objetivo de aumentar el bienestar y ayudar a las personas a llevar una vida más plena.

Entonces, ¿por qué no somos más felices? ¿Por qué las medidas de felicidad autoinformadas han permanecido estancadas durante más de 40 años?

Perversamente, tales esfuerzos para mejorar la felicidad podrían ser un intento inútil de nadar contra la corriente, ya que de hecho podemos estar programados para estar insatisfechos la mayor parte del tiempo.

1. La felicidad no es solo una cosa

Parte del problema es que la felicidad no es solo una cosa.

Jennifer Hecht es una filósofa que estudia la historia de la felicidad. En su libro El mito de la felicidad, Hecht sugiere que experimentamos diferentes tipos de felicidad, pero que no siempre van de la mano. De hecho, algunos tipos de felicidad incluso pueden entrar en conflicto entre sí. En otras palabras, tener demasiado de un tipo de felicidad puede socavar nuestra capacidad de tener suficiente de los demás, por lo que es imposible que tengamos todos los tipos de felicidad en grandes cantidades simultáneamente.

Por ejemplo, una vida plena basada en una carrera exitosa y un buen matrimonio es algo que se desarrolla durante un largo período de tiempo. Requiere mucho trabajo y, a menudo, significa evitar placeres hedonistas como ir de fiesta o hacer un viaje improvisado. También significa que no puede pasar demasiado tiempo pasando un agradable día de ocio tras otro en compañía de buenos amigos.

Por lo tanto, mantener la nariz en la piedra de afilar requiere que reduzca muchos de los placeres de la vida. Los días de relajación y las amistades pueden irse por el desagüe.

A medida que la felicidad aumenta en un área de la vida, a menudo disminuye en otra.

2. Nos engañamos a nosotros mismos acerca de nuestro pasado y nuestro futuro.

Este dilema se complica aún más por la forma en que nuestro cerebro procesa la experiencia de la felicidad.

A modo de ilustración, considere los siguientes ejemplos.

Todos comenzamos una frase con la frase “No será genial cuando…” (voy a la universidad, me enamoro, tengo hijos, etc.). Del mismo modo, a menudo escuchamos a personas mayores que comienzan oraciones con la frase «¿No fue genial cuando …?»

Piense en lo poco que escucha a alguien decir: “¿No es genial ahora mismo? «

Por supuesto, nuestro pasado y nuestro futuro no siempre son mejores que el presente. Sin embargo, seguimos creyendo que lo es.

Estos son los ladrillos que alejan la cruda realidad de la parte de nuestra mente que piensa en la felicidad pasada y futura. Las religiones se han construido a partir de ellos. Ya sea nuestro ancestral Jardín del Edén (¡cuando las cosas iban bien!)

Existe evidencia de que nuestros cerebros realmente funcionan de esta manera; muchos de nosotros tenemos lo que se llama sesgo de optimismo, que es la tendencia a pensar que nuestro futuro será mejor que nuestro presente.

Para demostrar este fenómeno a mis clases, al comienzo de un nuevo trimestre, les diré a mis estudiantes la calificación promedio recibida por todos los estudiantes de mi clase durante los últimos tres años. Luego les pido que informen de forma anónima la calificación que esperan recibir. La demostración funciona a las mil maravillas: sin falta, los puntajes esperados son mucho más altos de lo que uno podría esperar razonablemente, dada la evidencia disponible.

Y sin embargo creemos.

Los psicólogos cognitivos también han identificado algo llamado Principio de Pollyanna. Esto significa que procesamos, repetimos y memorizamos información agradable del pasado en lugar de información desagradable. (Una excepción a esto ocurre en las personas deprimidas, que a menudo se centran en fracasos y decepciones pasados).

Para la mayoría de nosotros, sin embargo, una de las principales razones por las que los buenos tiempos se ven tan bien es que nos centramos en las cosas agradables y tendemos a olvidarnos de las molestias cotidianas.

Por lo tanto, nuestros recuerdos del pasado a menudo se distorsionan, vistos a través de lentes de color rosa.

3. No sería una adaptación ser feliz todo el tiempo.

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Estas ilusiones sobre el pasado y el futuro podrían ser una parte adaptativa de la psique humana, con algún autoengaño inocente que nos permita seguir luchando. Si nuestro pasado es grandioso y nuestro futuro puede ser aún mejor, entonces podemos salir del presente desagradable, o al menos mundano.

Todo esto nos dice algo sobre la naturaleza fugaz de la felicidad. Los investigadores de la emoción conocen desde hace mucho tiempo lo que se conoce como la cinta de correr hedónica. Trabajamos muy duro para lograr una meta, anticipándonos a la felicidad que traerá. Desafortunadamente, después de una breve corrección, volvemos rápidamente a nuestro estilo de vida habitual y comenzamos a buscar lo siguiente que, casi con certeza, pensamos, y finalmente, para hacernos felices.

Mis estudiantes odian absolutamente escuchar sobre esto; se sienten decepcionados cuando digo que, a pesar de lo felices que están ahora, probablemente sea una cuestión de cuán felices serán dentro de 20 años. (¡La próxima vez, tal vez les asegure que en el futuro recordarán haber sido muy felices en la universidad!)

No obstante, los estudios de los ganadores de la lotería y otras personas importantes, aquellos que parecen tenerlo todo, arrojan agua fría sobre el sueño de que obtener lo que realmente queremos cambiará nuestras vidas y nos hará sentir bien, más felices. Estos estudios encontraron que los eventos positivos como ganar un millón de dólares y los eventos desafortunados como quedar paralizado en un accidente a menudo no afectan significativamente el nivel de felicidad a largo plazo de una persona.

Los profesores asistentes que sueñan con ser titulares y los abogados que sueñan con convertirse en socios a menudo se preguntan por qué tenían tanta prisa. Después de que finalmente publiqué un libro, me entristeció darme cuenta de lo rápido que mi autoconcepto pasó de ser un tipo que escribió un libro. Soy un tipo que solo ha escrito un libro.

Pero así debería ser, al menos desde una perspectiva evolutiva. La insatisfacción con el presente y los sueños para el futuro son lo que nos motiva, mientras que los cálidos y confusos recuerdos del pasado nos aseguran que los sentimientos que estamos buscando se pueden sentir. De hecho, la dicha perpetua minaría por completo nuestra voluntad de lograr cualquier cosa; entre nuestros primeros antepasados, aquellos que estaban perfectamente contentos pueden haber quedado en el polvo.

No debería ser deprimente; de lo contrario. Reconocer que la felicidad existe, y que es un visitante encantador que nunca va más allá de su bienvenida, puede ayudarnos a apreciarlo más cuando llega.

Además, comprender que es imposible ser feliz en todos los aspectos de la vida puede ayudarte a disfrutar de la felicidad que te ha tocado.

Reconocer que nadie «lo tiene todo» también puede reducir la única cosa que los psicólogos saben que obstaculiza la felicidad: el deseo.

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