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Fuente: Megan te Boekhorst/Unsplash

No todos los trastornos alimentarios (DE) tienen síntomas relacionados con la insatisfacción con la apariencia. Y lo que es más sorprendente, no todos los TCA ocurren durante el día.

Dos ED reconocidos más recientemente, el trastorno alimentario relacionado con el sueño (SRED) y el síndrome de alimentación nocturna (NES), no requieren insatisfacción corporal clínica para el diagnóstico. Y, a diferencia de la mayoría de las personas con DE, las personas con estos trastornos consumen la mayor parte de sus calorías durante la noche.1

Aunque NES y SRED pueden parecer un trastorno alimentario compulsivo (BED, por sus siglas en inglés), tienen sus diferencias.2 Las personas con BED comen mayores cantidades de alimentos que las personas con trastornos alimentarios nocturnos. Además, el comportamiento del trastorno alimentario nocturno ocurre regularmente, mientras que el comportamiento BED es menos consistente.

NES y SRED también tienen distinciones.1 Las personas con NES están despiertas mientras comen, mientras que las que tienen SRED están parcialmente despiertas o son sonámbulas mientras comen. Las personas con NES, por lo tanto, recuerdan sus episodios de alimentación, mientras que las personas con SRED (por lo general) no los recuerdan. No es raro que las personas con SRED se despierten con un regusto en la boca y sin recordar lo que comieron.

SRED también es más peligroso que NES.1 Esto se debe a que las personas con SRED pueden consumir cosas no comestibles o tóxicas, usar cubiertos o tratar de operar los electrodomésticos de la cocina mientras duermen.

Una segunda distinción es que las personas con NES están motivadas para comer por la noche porque creen que eso les ayudará a frenar su insomnio. Por el contrario, las personas con SRED están dormidas y, por lo tanto, tienen una motivación diferente para comer por la noche.

Sin embargo, a pesar de estas distinciones, es posible que alguien experimente síntomas de ambos trastornos durante la noche.

Stefan Keller/Pixabay

Fuente: Stefan Keller/Pixabay

Ritmos circadianos desincronizados en NES

A primera vista, dormir y comer parecen no estar relacionados. Sin embargo, ambos influyen en los ritmos circadianos del cuerpo.3

Los ritmos circadianos son relojes de 24 horas en el cuerpo que mantienen en funcionamiento nuestras funciones (p. ej., cognición, metabolismo, fisiología y apetito). Todas las partes funcionales del cuerpo siguen estos ritmos, lo que significa que cualquier cosa, desde las células hasta los tejidos (p. ej., los pulmones), funciona con un «reloj».4 Estos múltiples relojes están controlados por el reloj maestro (el núcleo supraquiasmático o SCN) ubicado en el células nerviosas del hipotálamo del cerebro.3

El SCN mantiene nuestra salud asegurándose de que nuestros relojes estén sincronizados.

Sin embargo, algunas cosas pueden desequilibrar nuestros relojes y provocar enfermedades psicológicas y físicas.4

Una forma en que los relojes circadianos pueden desincronizarse es mediante cambios en nuestros niveles de leptina.5

La mayoría de la gente conoce a la leptina como el químico de la «plenitud». Cuando comemos, los niveles de leptina aumentan, lo que nos indica que dejemos de comer. Lo que la gente tal vez no sepa es que la leptina también desempeña un papel en el funcionamiento de nuestro reloj maestro.5

Los investigadores descubrieron esto extrayendo células SCN del cerebro de una rata y registrando sus ritmos circadianos después de cubrirlas con leptina. Lo que encontraron fue que agregar leptina a las células adelantó su reloj unas pocas horas.5 Esto significa que los cambios en los niveles de leptina de nuestro cuerpo pueden alterar el tiempo de nuestro reloj maestro.

Elijah O'Donnell/Pexels

Fuente: Elijah O’Donnell/Pexels

Los niveles de leptina cambian naturalmente durante 24 horas; esto mantiene el reloj maestro funcionando correctamente. Por ejemplo, los niveles de leptina aumentan por la noche para hacernos sentir llenos y animarnos a dormir. Estos niveles bajos de leptina pueden causar insomnio y hambre en NES, motivando a comer.5 Esto se debe a que comer aumenta los niveles de leptina, fomentando el sueño y resincronizando los relojes.

Las personas con NES también tienen niveles inusualmente bajos de melatonina durante la noche.6 La melatonina es una sustancia química del cuerpo que aumenta cuando está oscuro y es esencial para mantener nuestros relojes biológicos sincronizados. También juega un papel en el mantenimiento del sueño.

El tratamiento para NES refleja estos hallazgos. Los medicamentos de serotonina (p. ej., los ISRS) han tenido éxito en la reducción de los síntomas de NES al resincronizar los ritmos de sueño y alimentación.6

Recompensa elevada y búsqueda de novedad en SRED

Al igual que con los trastornos alimentarios de tipo atracón, la disfunción de la dopamina podría desempeñar un papel en SRED.8

La dopamina es una sustancia química del cuerpo involucrada en la recompensa, el placer, la motivación y el movimiento físico. Las personas con trastornos alimentarios de tipo compulsivo pueden tener una disfunción en el procesamiento cerebral de la dopamina de manera que les proporcione un mayor placer al comer. El procesamiento disfuncional de la dopamina también podría aumentar la motivación para comer.8

Lecturas esenciales sobre trastornos alimentarios

Un estudio con dos participantes masculinos diagnosticados con SRED probó el papel de la dopamina en este trastorno.7 En este estudio, se midieron la sensibilidad y la motivación de los participantes para la recompensa. También mantuvieron diarios de sueños.

Los resultados revelaron que ambos participantes eran inusualmente sensibles a las experiencias gratificantes. También estaban muy motivados para buscar emociones y novedades, tenían un apetito voraz y un gran deseo de comer.7 Esto sugiere que las personas con SRED sienten mucho placer al comer.

Los diarios de sueños de los participantes demostraron aún más esto.7 Se encontró que los participantes tenían lo que describieron como sueños gratificantes y emocionantes, como cruzar montañas para llegar a algún lugar, en las noches en que se dedicaban a comer por la noche. Esto sugiere que las personas con SRED también están muy motivadas para obtener una recompensa.

Si bien no se recopilaron datos neurológicos en este estudio, se pueden hacer inferencias sobre el cerebro.

Los sistemas de recompensa y motivación no descansan mientras dormimos. Más bien, estos sistemas están activos, especialmente durante los ciclos de sueño más profundos.7 Esto significa que las personas experimentan una mayor recompensa (p. ej., dopamina) mientras duermen. Y, debido a que las personas con SRED son especialmente sensibles a la recompensa, estos aumentos de recompensa a la hora de acostarse pueden ser especialmente altos.

Pero, ¿cómo se relaciona eso con el sonambulismo? Recuerde que la dopamina controla el placer, la motivación y el movimiento físico. Por lo tanto, si las personas tienen niveles inusualmente altos de dopamina durante el sueño y un gusto particular por la comida, es posible que coman mientras sonámbulos.

Recomendaciones

Los trastornos alimentarios nocturnos afectan al menos al 1 por ciento de la población.10 Por lo tanto, es importante determinar qué los causa para que podamos encontrar tratamientos exitosos.

Sin embargo, estamos lejos de comprender completamente estos trastornos. La investigación futura debería centrarse en explorar los ritmos circadianos en la alimentación nocturna. Todavía no sabemos si los relojes se desincronizan antes o después del lanzamiento de NES o qué causa que estos relojes se desequilibren. Comprender más acerca de cómo el cerebro procesa la motivación y el movimiento mientras estamos dormidos también será útil para comprender SRED.

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