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Una tarde, cuando “Mike” estaba en sexto grado, ya había tenido suficiente. Estaba aburrido y enojado, cansado de que le dijeran qué hacer, qué leer y cómo pasar cada minuto de su día. Se puso de pie y dijo en voz alta: “¡Me voy y no voy a volver!”. Se subió a su escritorio y caminó a través de varios otros escritorios, sorprendiendo al maestro y entreteniendo a los otros estudiantes. Luego saltó y salió por la puerta. Cuando llegó a casa, supo por sus expresiones que sus padres habían recibido una llamada del director y se preparó para la conversación que se avecinaba. El director había mencionado algo llamado “Trastorno de Oposición Desafiante” (ODD); sus padres estaban aterrorizados y no tenían idea de qué hacer.

De acuerdo con la Academia Estadounidense de Psiquiatría Infantil y Adolescente, “En los niños con trastorno negativista desafiante (ODD, por sus siglas en inglés), existe un patrón continuo de comportamiento poco cooperativo, desafiante y hostil hacia las figuras de autoridad que interfiere seriamente con el funcionamiento diario del niño” ( AACAP N° 72 enero 2019). Tanto como el 16 por ciento de los niños (alrededor de 12,000,000) en los Estados Unidos son diagnosticados con ODD. Parece ser más común en los niños que en las niñas y, a menudo, se asocia con el TDAH. ¿Qué está pasando con estos niños? ¿Es mala crianza? ¿Malos genes? ¿O esta resistencia a la autoridad tiene algo que ver con el entorno moderno?

Las escuelas tradicionales, ya sean públicas o privadas, se basan en supuestos erróneos sobre el aprendizaje humano. Con pocas excepciones, los niños se ubican en grupos de edad desde K hasta 12; por lo tanto, los niños más pequeños tienen pocas oportunidades de aprender de los niños mayores y los niños mayores no aprenden sobre los niños más pequeños. Todos los niños de cada grado reciben el mismo plan de estudios, les interese o no. Considere todas las reglas que los niños en las escuelas públicas están obligados a obedecer: deben llegar a una hora determinada, sentarse en los asientos designados, hacer lo que dice el maestro, ir a una clase diferente cuando suene la campana, solicitar un pase de pasillo para ir a el baño, etc Ninguna de estas reglas tiene nada que ver con el aprendizaje. Han sido creados para mantener el orden y la eficiencia, y en ocasiones son simplemente caprichos de un maestro o de un administrador. Si los niños se quejan o reaccionan negativamente a estas reglas, se les diagnostica algún tipo de trastorno y, a menudo, se les administran medicamentos para ayudarlos a sobrellevar este entorno de aprendizaje antinatural.

Pero el aprendizaje en sí mismo es natural. Los niños lo hacen automáticamente; son curiosos por naturaleza. Observan a adultos y niños mayores y comienzan a imitar su habla y comportamiento. Exploran su mundo y hacen descubrimientos. Estas formas de aprendizaje son características de la mayoría de los mamíferos, y son el medio por el cual los hijos de nuestros ancestros cazadores y recolectores aprendieron cómo sobrevivir y cómo llevarse bien en un grupo. Los niños de hoy todavía emplean estas mismas formas de aprendizaje, independientemente de las reglas escolares, los planes de estudio enlatados, las amenazas de castigo o la angustia de los padres.

Entonces, ¿qué le pasó a Mike? Sus padres desesperados se enteraron de un programa de educación alternativa e hicieron una cita para hablar con un asesor. El primer principio del programa alternativo fue, “El aprendizaje es natural; la escuela es opcional.” Un asesor le preguntó a Mike qué quería hacer en la vida. Mike dijo que quería andar en patineta. El asesor preguntó: “¿Quieres montar? ¿Quieres construir patinetas? ¿Quieres competir? ¿Quieres filmar patinaje?”. Mike dijo que solo quería montar. El asesor dijo que estaba bien y que volverían a hablar en una semana más o menos. Entonces, Mike se sentó y observó lo que estaba pasando. En los días buenos, montaba en su patineta; en los días malos, simplemente se sentaba y miraba. Vio que la mayoría de los niños estaban entusiasmados con lo que estaban haciendo. Tocaron música, escribieron historias, aprendieron otros idiomas, desarrollaron proyectos científicos prácticos e hicieron pasantías en sus comunidades. No había calificaciones, ni exámenes, ni planes de estudios obligatorios. Mike había invertido tanta energía en luchar contra la escuela y contra los adultos en general, que nunca había pensado en lo que quería hacer.

Mike se unió a un grupo de redacción y finalmente se convirtió en coeditor del boletín del programa. Justo al final de la calle había un muro de escalada, y se interesó en la escalada y se dio cuenta de que tenía talento para ello. Sin las reglas que no tenían sentido para él y la presión de los adultos para aprender cosas que no le interesaban, su ODD desapareció.

Eventualmente, se inscribió y completó un programa de educación al aire libre en un colegio comunitario local. Luego consiguió un trabajo, ahorró algo de dinero y se fue a Perú a escalar los Andes. Cuando regresó, volvió a trabajar, ahorró y se fue a California, donde escaló El Capitán en Yosemite. Después de eso, consiguió un trabajo en un programa de educación al aire libre y hoy ayuda a los niños a los que no les gusta la escuela a hacerse cargo de su propio aprendizaje. ¿Volverá a la universidad? Tal vez. Pero eso depende de él.