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Hace poco escuché un tráiler de un programa de radio en el que el locutor nos preguntaba si sabíamos que tender la mano a los demás puede mejorar nuestra salud e incluso ayudarnos a vivir más tiempo. Él mismo sonaba algo sorprendido.

Sin embargo, recuerdo haber escrito sobre el poder de la conexión social a principios de la década de 1980, cuando se publicó el último informe del Framingham Heart Study, una investigación a largo plazo sobre la salud cardíaca de los residentes de Framingham, Massachusetts. Había revelado que tener relaciones cercanas era más importante para el corazón que los factores de protección estándar, como hacer ejercicio, tener una buena dieta y no fumar. (El artículo, en la edición británica de Cosmopolitan, incluso recibió el alegre título: “Ama a tus amigos y salva tu vida”).

Investigación sobre la soledad

Esto fue bastante sorprendente en ese momento, y siguieron hallazgos de apoyo de otros estudios, como uno que encontró que los hombres que se sentían amados por sus parejas tenían menos probabilidades de sufrir ataques cardíacos que aquellos que se sentían abandonados.

Por supuesto, se ha descubierto mucho más en los años intermedios, sobre el poder de la conexión con los demás y su impacto más amplio en la salud, protegiendo no solo contra ataques cardíacos sino también contra otros males. Ahora se acepta científicamente que el cerebro humano es un órgano social y que necesitamos una conexión social para sobrevivir.1 Dicho sin rodeos, la soledad puede ser mortal.

Como el difunto John Cacioppo, un eminente psicólogo en este campo, describió en su libro Loneliness: Human Nature and the Need for Social Connection, la soledad no solo afecta negativamente el sistema de estrés, lo que nos permite lidiar con circunstancias estresantes graves o crónicas, pero también retarda la curación y reduce el poder del cerebro.2

Los hallazgos siguen aumentando. Por ejemplo, investigadores finlandeses demostraron recientemente que aquellos que se describían a sí mismos como solitarios tenían un mayor riesgo de contraer infecciones que requerían tratamiento hospitalario.3

Sorprendentemente, Cacioppo mostró cómo las personas que se sienten solas tienen una mayor sensibilidad a las amenazas sociales. En una prueba en la que los participantes tenían que nombrar el color en el que estaban impresas las palabras sociales y no sociales positivas y negativas (por ejemplo, «cooperar», «rechazar», «delicioso» y «vomitar»), solo las personas solitarias tardaban en nombrar los colores de palabras socialmente negativas como «rechazar».

miedo al rechazo

“Los cerebros de las personas solitarias están en alerta máxima, centrados en la conexión social y el rechazo social en todo lo que hacen, por lo que ven evidencia de rechazo o falta de amabilidad, incluso cuando su existencia es cuestionable”, me dijo John Cacioppo en una entrevista para Human Givens Journal.4 Desafortunadamente, el miedo a ser rechazado puede hacernos demasiado exigentes o demasiado críticos con los demás o demasiado pasivos, y así logramos sabotear lo que queremos: una conexión genuina y significativa con otra persona. Por desgracia, cuanto más solos estemos, más solos podemos sentirnos.

He trabajado con muchos estudiantes universitarios que luchan contra la soledad y temen acercarse a los demás. La ansiedad social está detrás de la mayor parte. Recientemente, uno me dijo que no podía hablar cuando estaba en un grupo de estudiantes, por temor a que lo encontraran aburrido. Fue justo después del comienzo de su primer mandato, cuando las personas comenzaban a formar sus grupos de amistad, por lo que era importante que rápidamente aprendiera a manejarse mejor.

Le sugerí que necesitaba reconocer lo que podría estar contribuyendo a las situaciones que encontraba incómodas, a través de la forma en que se presentaba en ellas. ¿Parecía reacio a que le hablaran? ¿Distante (a través del miedo)? ¿La concentración intensa lo hizo parecer crítico?

Le aconsejé que hiciera preguntas a los demás. “Sé como un periodista”, le dije. “Sé genuinamente curioso. Pregunta por sus intereses y escucha la respuesta, en lugar de preocuparte por lo que puedan estar pensando de ti. Si escuchas la respuesta, tendrás tu siguiente pregunta y, con bastante rapidez, la conversación puede comenzar a fluir de manera más natural”.

Tener un enfoque externo en lugar de uno interno es, por supuesto, la clave. Intentó esto e informó que se había sentido cómodo y aceptado por el grupo. (No es sorprendente, ya que solo él se había estado excluyendo a sí mismo). La experiencia le dio ánimo y confianza.

También sugiero que las personas solitarias o tímidas prueben actividades en las que el enfoque no sea conocer gente, sino estar con los demás de una manera natural, como unirse a un grupo de recolección de basura del parque, actuar como guía turístico, inscribirse en paseos, sacar a pasear al perro de alguien por el parque, lo que puede dar lugar a muchas charlas, todas centradas en el perro sin amenazas, y así sucesivamente. Engrasar las ruedas de la comunicación social facilita la conexión.

Entonces, como proclamó el programa de radio, llegar a los demás puede mejorar nuestra salud y bienestar, y tal vez sea necesario repetirlo una y otra vez.

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