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¿Alguna vez se te ha pasado por la cabeza un pensamiento que no creías que era tuyo? No estoy hablando de sombreros de aluminio y pensamientos emitidos desde el espacio. Me refiero a los tiempos normales en los que algo te viene a la mente y tienes que preguntarte de dónde viene. Estos pensamientos huérfanos son especialmente comunes cuando conocemos a alguien que es diferente a nosotros. Algunas personas ven a un paquistaní en el aeropuerto y piensan en un terrorista suicida. Otros ven a un joven negro en la calle y piensan, agresor. Este tipo de pensamientos estereotipados cruzan la mente de muchas personas incluso si conscientemente no están de acuerdo con ellos. ¿De dónde vienen estos pensamientos?

En muchos casos, se sienten indeseados. Incluso el lenguaje que usamos para describir la aparición de pensamientos es pasivo. Cruzan nuestras mentes. Vienen a la mente. Los tratamos como llamadas de telemercadeo o suegros. Simplemente aparecen, como spam cognitivo.

Cuando te vienen a la mente pensamientos estereotipados, ¿crees que reflejan tus propias creencias personales, o algo más, como los medios de comunicación o la sociedad en general? En un estudio reciente con Fleming Lei y Erin Cooley, descubrí que de dónde crees que vinieron hace una gran diferencia en lo que crees que significan.

Queríamos saber si la forma en que las personas pensaban en el origen de sus pensamientos estereotipados los haría más o menos propensos a discriminar.

El estudio consta de tres partes. Primero, tuvimos que medir lo que automáticamente nos venía a la mente. Utilizamos una prueba llamada Procedimiento de atribución errónea de los afectos para capturar las actitudes implícitas de las personas, los pensamientos y sentimientos que inmediatamente les vienen a la mente, en respuesta a las parejas del mismo sexo. La prueba presentó fotos de parejas homosexuales y heterosexuales en una pantalla de computadora (nada con clasificación X, solo una mano de nivel PG y besos). Inmediatamente después de que se mostrara cada imagen, apareció un símbolo de escritura china. Los voluntarios de la investigación calificaron cada símbolo como agradable o desagradable, pero se les dijo que ignoraran las fotos de las parejas y no permitieran que influyeran en sus juicios. Pero no pudieron hacerlo: las calificaciones se vieron influenciadas por las imágenes, lo que llevó a calificaciones mucho más negativas cuando el símbolo se asoció con fotos de parejas homosexuales.

Ahora que teníamos una medida de las reacciones que nos vinieron a la mente espontáneamente, asignamos aleatoriamente a la mitad de los voluntarios para que pensaran en dos razones por las que sus reacciones instintivas NO eran representativas de sus propios sentimientos y creencias (el grupo, no yo). A la otra mitad se le encomendó la tarea de pensar por qué sus reacciones instintivas en realidad reflejaban sus propios sentimientos y creencias (la banda soy yo). Debido a que los voluntarios fueron asignados al azar a estos grupos, las actitudes de las personas en cada grupo fueron aproximadamente las mismas. Las personas sabían encontrar razones para apoyar una u otra posición. La razón más común en el grupo que no era yo era que la prueba probablemente estaba sesgada hacia la creación de sentimientos anti-gay. (No soy yo, ¡la prueba me impulsó a hacerlo!) Las razones más comunes en el grupo Soy yo fueron la educación familiar y las creencias religiosas. (Soy yo, ¡así es como me criaron!)

Todas estas son formas perfectamente razonables de pensar sobre los sentimientos de malestar que invadieron a los sujetos de investigación cuando examinaron a parejas del mismo sexo. De hecho, psicólogos perfectamente razonables han debatido entre ellos durante años si las actitudes implícitas reflejan el yo real de las personas o si son producto de la cultura y la educación. El hecho de que se pueda hacer tan fácilmente a los voluntarios de investigación para que reflexionen sobre sus sentimientos implícitos desde cualquier punto de vista sugiere que ambos pueden tener razón; la pregunta fundamental es de dónde nadie cree que vienen estos pensamientos.

Lo que nos lleva a la tercera parte del estudio. Ahora, les hemos pedido a los sujetos de la investigación que expresen sus propias opiniones reales sobre la homosexualidad. Algunas de las preguntas incluyeron: ¿Se debería permitir que los hombres homosexuales sirvan en el ejército? ¿Deberían los hospitales negarse a contratar a homosexuales como médicos? y si el participante de la investigación votaría por un político abiertamente gay.

La forma en que se hizo pensar a los participantes sobre sus sentimientos implícitos marcó una diferencia importante. En el grupo que no era yo, las creencias sobre cómo se debería tratar a las personas homosexuales no guardaban relación con sus sentimientos implícitos. Pero los resultados fueron completamente diferentes en el grupo Ese soy yo. Aquí, las opiniones de la gente sobre cómo se debería tratar a las personas homosexuales eran muy coherentes con sus sentimientos implícitos. Cuanto más negativos eran sus sentimientos implícitos en la primera fase del estudio, más estaban de acuerdo en que los hombres homosexuales deberían ser excluidos como soldados, médicos y líderes. Entre aquellos con las respuestas implícitas más anti-gay, los participantes en el grupo This is Me tenían aproximadamente un 50% más de probabilidades de aprobar la discriminación que los del grupo Not Me. Parecía que cuando las personas pensaban que sus sentimientos implícitos reflejaban quiénes eran en realidad, los tomaban en serio y estaban listos para actuar en consecuencia.

Estos hallazgos son particularmente interesantes porque solo tomó dos minutos reflexionar sobre el origen de sus pensamientos. Es como si pensar en una idea como un reflejo de uno mismo, aunque sea por un momento, cambia de pensamiento errante a mi pensamiento. Recuerde este estudio la próxima vez que un pensamiento o sentimiento cruce su mente y se pregunte de dónde viene. No puedo decirte la respuesta correcta, pero puedo decirte que tu respuesta podría marcar una gran diferencia en tu forma de actuar. Así que ten cuidado: los pensamientos que crees pueden ser los tuyos.

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