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Por Dean McKay, Ph.D. y Scott O. Lilienfeld, Ph.D.

Imagínese que un amigo cercano ha sufrido un problema psicológico durante mucho tiempo. Sus síntomas son severos y angustiantes, afectando su trabajo y sus relaciones íntimas.

El tratamiento más eficaz para su trastorno se conoce desde hace más de tres décadas, por lo que puede suponer razonablemente que podría obtenerlo de cualquier profesional de la salud mental con licencia. Tu suposición probablemente estaría equivocada.

Conoce a Jerry.

Jerry (no es su nombre real) se puso en contacto con uno de nosotros y le informó que tenía pensamientos espontáneos y aterradores de que podría dañar a alguien; que tenía elaborados rituales que le hacían cerrar las puertas en un orden específico; y que cuando conducía volvía a su ruta con regularidad para asegurarse de que no había atropellado a nadie. Jerry sabía que padecía un trastorno obsesivo compulsivo (TOC).

Jerry ha estudiado cuidadosamente su condición e identificado el mejor tratamiento: Prevención de exposición y respuesta (ERP), una intervención que expone rutinariamente a las personas a estímulos que las ponen ansiosas (como pensamientos de una puerta abierta), mientras les impide realizar respuestas que aliviar su ansiedad (como comprobar si la puerta está abierta). ERP enseña a las personas con TOC a afrontar y tolerar su ansiedad hasta que desaparece. Il s’est avéré efficace dans des dizaines d’études contrôlées pour ce trouble, qui a été identifié par l’Organisation mondiale de la santé comme l’un des dix principaux troubles handicapants en termes de perte de revenus et de diminution de la qualité de vida.

A pesar de que Jerry vive en una gran área metropolitana con cientos de terapeutas, le tomó tres años y cinco comienzos en falso en la terapia antes de que pudiera encontrar un proveedor que brindara este tratamiento correctamente. Muchos dijeron que no estaban calificados y otros no habían recibido la formación adecuada.

Desafortunadamente, el frustrante viaje de Jerry no es inusual.

Hoy en día, los profesionales que brindan servicios de salud mental no están obligados a administrar terapias basadas en la mejor evidencia científica disponible. En el caso del TOC, los datos de la encuesta revelan que solo una fracción de los terapeutas administran ERP a pesar de su impresionante base de investigación. Por ejemplo, en 2012, los psicólogos Leilani Hipol y Brett Deacon entrevistaron a 51 terapeutas con licencia en Wyoming y encontraron que menos de un tercio realizó una LES para TOC. Es inquietante que la mayoría de los terapeutas prefieran tratamientos con poco o ningún apoyo científico.

La misma historia se encuentra para prácticamente todos los demás trastornos psicológicos. La mayoría de las personas con problemas graves de salud mental reciben un tratamiento significativamente subóptimo, si es que lo reciben. Considere que hasta la mitad de las personas con depresión mayor no reciben tratamiento y menos del 10% de las que sí reciben atención según la mejor evidencia científica. Este escándalo silencioso ha impedido que cientos de miles de estadounidenses con problemas de salud mental reciban la ayuda que tanto necesitan para su angustia psicológica.

Afortunadamente, existe un creciente reconocimiento de que los consumidores de atención de salud mental merecen más consejos sobre lo que funciona y lo que no.

Siguiendo el ejemplo del Instituto de Medicina, la Asociación Estadounidense de Psicología está desarrollando actualmente pautas de tratamiento para los trastornos mentales. Se espera que estas pautas se publiquen casi 20 años después de la publicación de Criterios para el tratamiento psicológico con apoyo empírico (EST), que identifica intervenciones efectivas para prácticamente todos los trastornos psicológicos importantes. Las nuevas guías de práctica clínica emergentes tienen como objetivo presentar las mejores prácticas de tratamiento para una amplia gama de trastornos e identificar intervenciones que no están respaldadas científicamente.

Ahora existe un precedente para pautas de tratamiento similares. En 2008, el Reino Unido lanzó pautas de tratamiento similares: el programa Mejorando el acceso a la terapia psicológica, para ampliar el acceso a tratamientos con base científica para los trastornos del estado de ánimo y la ansiedad. Desde el inicio del programa, el porcentaje de personas que reciben tratamiento empírico para estas afecciones casi se ha triplicado, al 13,5 por ciento, desde los niveles anteriores al lanzamiento del programa. Este sigue siendo un porcentaje inusualmente bajo, pero es una mejora significativa con respecto a los niveles previos al programa. Otro objetivo del programa fue reducir el uso de drogas psiquiátricas. Aunque los medicamentos pueden ser útiles para algunas afecciones, especialmente los trastornos psicóticos, solo funcionan mientras los tome. Por el contrario, muchas EET tienen efectos duraderos que se extienden más allá del tratamiento.

¿Pueden los EE. UU. Lograr niveles de tratamiento psicológico científicamente fundamentados comparables o mejores que los del Reino Unido? En la actualidad, existe una amplia gama de tratamientos no probados disponibles, unas 600 psicoterapias diferentes. Muchos tratamientos, como el ERP, son seguramente útiles, mientras que otros probablemente sean innecesarios o incluso dañinos. Además, algunos terapeutas se han resistido a la evaluación científica de sus intervenciones: para ellos, la psicoterapia es más un arte que una ciencia. Si bien existe ciertamente un elemento artístico en la psicoterapia, la actitud de que el resultado del tratamiento debe ser inmune a un examen objetivo no sería tolerada en la medicina convencional. Tampoco debe tolerarse para los trastornos psicológicos, muchos de los cuales están asociados con discapacidades sociales y laborales graves, así como un riesgo significativamente mayor de suicidio y otras formas de muerte prematura.

La adopción de las nuevas guías de práctica clínica es probablemente la mejor esperanza en nuestro campo para ejercer la tan esperada presión sobre los terapeutas para que incorporen enfoques con base científica en sus prácticas clínicas. Las pautas de práctica también ayudarían a los consumidores de servicios de salud mental en la difícil tarea de elegir tratamientos más efectivos.

Puede que ahora mismo te preguntes qué le pasó a Jerry. Después de sus cinco experiencias de tratamiento ineficaces, respondió bien al ERP. Aunque todavía sufre TOC de vez en cuando, sus síntomas han disminuido considerablemente desde entonces, su matrimonio ha mejorado notablemente y su carrera está en una trayectoria ascendente.

No todas las historias de personas que reciben tratamiento de salud mental terminan tan bien. Sin embargo, mucho más sería si las terapias efectivas estuvieran disponibles más ampliamente para aquellos que las necesitan desesperadamente.

Dean McKay es profesor de psicología en la Universidad de Fordham y ex presidente de la Association for Behavioral and Cognitive Therapies. Scott O. Lilienfeld es profesor de psicología Samuel Candler Dobbs en la Universidad de Emory. Los autores son miembros del Comité de Educación Pública y Medios de Comunicación de la Sociedad para una Ciencia de Psicología Clínica, que es la Sección 3 de la División 12 (Sociedad de Psicología Clínica) de la Asociación Americana de Psicología (APA). Sin embargo, las opiniones de los autores no reflejan necesariamente las de la APA.

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