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Desde la década de 1980, la luz brillante se ha utilizado como una terapia eficaz para los trastornos depresivos y del ritmo circadiano. Si se administra en el momento adecuado del día, la luz brillante puede ayudar a las personas con depresión estacional y trastornos de la fase tardía del sueño. Curiosamente, la depresión no estacional también puede responder a esta forma de tratamiento cuando se usa junto con antidepresivos. Para que la terapia sea eficaz, la luz debe tener la intensidad adecuada, usarse durante el tiempo adecuado y administrarse en el momento adecuado del día.

La mayor cantidad de investigaciones que utilizan luz brillante se han realizado sobre el tratamiento de la depresión estacional. La luz brillante, o fototerapia, también se ha utilizado con éxito para ayudar a las personas con trastornos del ritmo circadiano. La depresión estacional puede ocurrir, al menos en parte, debido a la dificultad que tienen las personas para vivir en latitudes del norte lejos de las regiones soleadas de donde son los humanos, cerca del ecuador. La fototerapia puede ayudar a regular el sistema circadiano y promover un mejor estado de ánimo y salud. Las alteraciones del ritmo circadiano pueden tener una base genética, pero también se ven afectadas por el uso de iluminación artificial. La luz brillante mucho después de que se pone el sol es algo que nuestros antepasados ​​que vivieron antes de la Revolución Industrial no experimentaron.

La fototerapia se suele administrar mediante cajas de luz. Originalmente, estas cajas eran del tamaño de una luz de techo fluorescente: 2 pies por 4 pies. Con una batería de lámparas fluorescentes blancas frías o de espectro completo colocadas a aproximadamente 1 metro (3 pies) de la persona que las usa, proporcionaron 2.500 lux. Desde estas primeras unidades, se encuentran disponibles unidades más pequeñas diseñadas para reducir el deslumbramiento y filtrar la luz ultravioleta tanto como sea posible. Estas unidades pueden proporcionar aproximadamente 10,000 lux cuando se usan a una distancia de aproximadamente 30 centímetros (1 pie).

Los dispositivos deben ser fabricados profesionalmente y no ensamblarse en casa, ya que es posible exponer los ojos a un deslumbramiento excesivo y a frecuencias ultravioleta peligrosas. El uso de lámparas incandescentes en lugar de lámparas fluorescentes plantea un riesgo adicional de dañar el cristalino, la córnea y la retina debido a la iluminación infrarroja, que representa aproximadamente el 90% de la eficiencia de las lámparas incandescentes. Las lámparas incandescentes comercializadas para uso en terapia de luz no deben comprarse. Las personas con glaucoma o cataratas solo deben usar fototerapia bajo la supervisión de un oftalmólogo, ya que el efecto de la luz brillante sobre estos trastornos no ha sido bien estudiado.

Una de las principales preocupaciones sobre el uso de luz brillante es su efecto en los ojos. Los riesgos son daño a las células de la retina, fotosensibilidad a ciertos medicamentos y aumento de la degeneración macular. Estos riesgos se mitigan mediante el uso adecuado de equipos bien construidos.

Una vez que se ha determinado que la fototerapia es un tratamiento adecuado, el aspecto más complicado es determinar con precisión la dosis y el tiempo de tratamiento. Por lo general, esto se logra en una estrecha relación de trabajo entre el paciente y el médico. La terapia en sí es autoadministrada en casa según un programa desarrollado por el médico. Es posible que sea necesario realizar ajustes al programa inicial y a medida que se produzcan mejoras. Los cambios en la fase del sueño generalmente se registran con diarios de sueño, y los pacientes con depresión a menudo reciben escalas de calificación de síntomas para completar. La fototerapia generalmente se administra por la mañana en función de la hora habitual en la que se despierta. Las personas con depresión estacional generalmente reciben una dosis de 10,000 lux durante 30 minutos poco después de despertarse. Se utiliza una estrategia similar para las personas cuya fase de sueño se retrasa, pero es posible que sea necesario aumentar la dosis hasta 60 minutos. Un desafío para las personas con una fase de sueño retrasada es que pueden necesitar despertarse antes de lo que han estado y exponerse a la luz brillante. Puede ser difícil para las personas que duermen, pero puede ser menos difícil para quienes se han obligado a levantarse de todos modos para ir a la escuela o al trabajo.

La fototerapia matutina parece funcionar al hacer avanzar el ritmo circadiano. Es decir, ayuda a las personas a tener sueño más temprano y a levantarse más temprano. Esto parece suceder porque la exposición a la luz cambia el momento en que se libera la melatonina por la noche. El grado en que la luz brillante tiene un efecto antidepresivo depende del grado de avance de la fase de sueño que se logre. Los estudios han demostrado que las tasas de remisión de los trastornos afectivos estacionales pueden acercarse al 75%. Para la depresión no estacional, tratada solo con fototerapia, se ha informado una tasa de remisión del 50%.

Aunque la terapia de luz es generalmente muy segura, pueden ocurrir efectos negativos. La fototerapia para la depresión y la fase retrasada del sueño generalmente se administra por la mañana. Si se administra fototerapia por la noche, puede causar insomnio e hiperactividad. Si la luz se da demasiado pronto, dependiendo del ritmo circadiano del paciente, el cambio de fase del sueño puede ir en la dirección incorrecta y empeorar el problema. Los efectos secundarios raros que se han informado en pacientes con trastorno afectivo estacional incluyen irritabilidad, dolor de cabeza, hipomanía y náuseas. También se notó irritación ocular. Por lo general, estos desaparecen después de unos días de tratamiento, pero pueden requerir un cambio en la dosis de luz. A veces, puede ser necesario equilibrar algunos efectos secundarios leves con los efectos positivos del tratamiento para la depresión estacional o resistente al tratamiento. Se han informado casos muy raros de manía completa en personas con depresión no estacional resistente a los medicamentos. Desafortunadamente, en estos raros casos, se debe suspender la fototerapia y tratar la manía con medicamentos. También se han notificado casos muy raros de ideación suicida que requirieron hospitalización.

Las cajas de luz se pueden obtener en Internet y la terapia de luz es generalmente muy segura. Determinar la dosis correcta y el momento de la iluminación es más complicado y es importante trabajar con un profesional capacitado en lugar de intentar automedicarse. Juntos, la persona que necesita la fototerapia y su médico pueden determinar el programa de tratamiento más prometedor.

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