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Como muchas personas modernas, probablemente te enorgulleces de la multitarea. Hablas por teléfono celular, envías correos electrónicos, revisas el mercado de valores en línea y tal vez incluso lees una carta y tomas notas para una próxima reunión, todo al mismo tiempo (o al menos eso crees). ¿Por qué multitarea? Bueno, ¿cómo puede lograr todo lo que necesita hacer de otra manera (¡y aún tener tiempo para toda la vida!)? Cree que es el epítome de la productividad y la eficiencia, haciendo mucho al mismo tiempo.

Hay un problema con este escenario: la multitarea no existe, al menos no de la forma que imagina. El punto es que la multitarea, como la mayoría de la gente la entiende, es un mito que fue promulgado por el «complejo tecnológico-industrial» para hacer que las personas excesivamente programadas y estresadas se sientan productivas y eficientes.

Entender la multitarea

La multitarea implica participar en dos tareas simultáneamente. Pero aquí está el truco. Esto solo es posible si se cumplen dos condiciones: al menos una de las tareas se aprende tan bien que es automática, lo que significa que no se requiere concentración o pensamiento para realizar la tarea (por ejemplo, caminar o comer); e involucran diferentes tipos de procesamiento cerebral. Por ejemplo, puede leer con eficacia mientras escucha música clásica, porque la comprensión de la lectura y el procesamiento de la música instrumental involucra diferentes partes del cerebro. Sin embargo, su capacidad para retener información mientras lee y escucha música con letras disminuye drásticamente a medida que ambas tareas activan el centro del lenguaje del cerebro.

¿Qué significa esto para toda la multitarea autoproclamada? Bueno, lamento haber hecho estallar tu burbuja, pero eso significa que lo que estás haciendo no es realmente una multitarea. A pesar de las apariencias, simplemente no puede hablar por teléfono, leer correos electrónicos, enviar mensajes instantáneos y ver videos de YouTube al mismo tiempo. De hecho, cuando piensa en conducir por la autopista de la información, pisa el acelerador y luego frena una y otra vez.

Tareas en serie

Usted y todas las demás llamadas multitarea son en realidad tareas en serie. En lugar de participar en tareas simultáneas, en realidad está pasando de una tarea a otra en rápida sucesión. Por ejemplo, cambia de su conversación telefónica a un documento en la pantalla de su computadora a un correo electrónico y viceversa pensando que los está haciendo simultáneamente. Pero no lo eres.

Investigación convincente

Un resumen de la investigación que examina la multitarea en el sitio web de la Asociación Estadounidense de Psicología describe cómo la llamada multitarea no es ni efectiva ni eficiente. Estos resultados han demostrado que cuando se pasa de una tarea a otra, esta transición no es rápida ni fluida. En cambio, hay un lapso de tiempo durante el cual su cerebro tiene que retirarse de la tarea inicial y luego pasar a la nueva tarea. Este cambio, aunque parece instantáneo, lleva tiempo. De hecho, hasta un 40% más de tiempo que una sola tarea, especialmente para tareas complejas.

Quizás el resultado más sorprendente es un artículo reciente publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) por tres investigadores de la Universidad de Stanford: Aquellos que se ven a sí mismos como una gran multitarea son, de hecho, la peor multitarea. Aquellos que se veían a sí mismos como multitarea crónica cometieron más errores, pudieron recordar menos elementos y tardaron más en completar una variedad de tareas de concentración similares a las de la multitarea que aquellos que se autocalificaron como una multitarea poco frecuente. En una entrevista reciente con NPR, el coautor de PNAS, Clifford Nass, dijo: “El hallazgo impactante de esta investigación es que [high multitaskers] son pésimos en todo lo que se necesita para realizar múltiples tareas. Nass concluyó que esta diferencia parece deberse a la incapacidad de filtrar información pasada e irrelevante de la tarea anterior.

Un grano de sal

A pesar de la aparente persuasión de esta investigación, me acercaría a los hallazgos de Nass con un grano de sal. Lo que me preocupa es lo que se llama la «validez externa» de la investigación, en términos sencillos, «el grado en que los hallazgos de su estudio serían válidos para otras personas en otros lugares y en otros momentos». Como la mayoría de las investigaciones académicas, los estudios de Nass utilizaron estudiantes universitarios como sujetos experimentales. Es cuestionable hasta qué punto los estudiantes universitarios son representativos de la población en general (y en particular de la población de tecnólogos). Además, las tareas en las que participaban no eran actividades de la vida real, sino más bien tareas analógicas que se suponía que debían probar los mismos atributos que la multitarea. Una vez más, podríamos preguntarnos si estas tareas creadas por el hombre predicen el comportamiento del mundo real. Incluso Nass señala en este artículo de PNAS que «sigue siendo posible que las futuras pruebas de cognición de orden superior descubran los beneficios … de la multitarea multimedia pesada …»

Debo señalar que otra investigación descrita en un artículo de Wired sobre actividades normales informó, por ejemplo, que a los niños les va peor en la tarea si se hace mientras ven la televisión y que los empleados muestran una mayor productividad cuando no revisan con frecuencia sus correos electrónicos. Por lo tanto, también hay pruebas considerables en contra de la multitarea fuera del laboratorio.

Mi trabajo como consultor de destacados tecnólogos, empresarios, atletas y entrenadores refuerza aún más mi creencia de que la multitarea no es el camino a seguir. Los objetivos de estas personas de alto rendimiento con las que trabajo no son solo ser productivos y eficientes, sino más bien ser los mejores en su campo y traspasar los límites de lo que es posible. Incluso una mejora del 1% en su rendimiento o productividad puede generar grandes diferencias en la producción. Y he descubierto que la tarea única, es decir, centrarse solo en las tareas que son absolutamente esenciales para maximizar el rendimiento, es una herramienta eficaz para lograr ganancias de productividad pequeñas pero grandes.

Si bien quedan preguntas y aún se necesitan más estudios, la preponderancia de la evidencia sugiere que la multitarea no es todo lo que debe ser. A fin de cuentas, creo que hay suficiente evidencia para apoyar la idea de que otros enfoques para la finalización de tareas pueden ser más efectivos y eficientes que la multitarea.

Que destino ahora

¿Te he convencido de que es hora de detener (o al menos reducir) tus hábitos de multitarea? Si es así, dedicaré un artículo futuro para brindarle pasos prácticos que puede tomar como una tarea “única” para ser más productivo y eficiente.

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