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En primer lugar, nadie sabe por qué estamos soñando. Sin embargo, durante el siglo pasado, los científicos han logrado avances significativos en la comprensión de los factores que influyen en el sueño y los sueños. Obviamente, nuestras noches están influenciadas por lo que hacemos durante el día. Pasamos nuestros días recopilando información, parte de la que nos gustaría conservar y la mayoría de la que necesitamos tirar. Si no limpiamos regularmente nuestro espacio de almacenamiento mental, corremos el riesgo de saturar nuestro cerebro con demasiadas cosas innecesarias. Para procesar completamente esta información, necesitamos apagar nuestros cerebros; desconéctelo completamente del mundo exterior. El desafío es que solo tenemos un cerebro con el que trabajar.

Hace unos dos millones de años (esta es la hipótesis actual), los cerebros se volvieron lo suficientemente complejos como para resolver el problema del procesamiento de la memoria dividiendo la noche en dos tipos de sueño, uno ahora se llama sueño lento (SWS) y el otro se llama Sueño REM (REM). Podemos soñar, y lo hacemos, en cualquier fase del sueño, pero las características de nuestro sueño difieren mucho; las características curiosas y únicas de SWS y REM nos han enseñado mucho sobre por qué dormimos o soñamos.

Durante el día, muchas de las cosas que aprendemos se almacenan en una estructura llamada hipocampo. Luego, mientras estamos en SWS, el hipocampo está ocupado mostrando películas a nuestra corteza frontal. Lo extraño de estas películas es que son paquetes de información muy comprimidos; los eventos ocurren a más de diez veces la velocidad normal en estos paquetes. Durante SWS, nuestros sueños a menudo son más estáticos, involucran recuerdos más antiguos o están bastante cargados emocionalmente. Si alguna vez has soñado con ser enterrado vivo o tener una bestia sentada en tu pecho, probablemente estabas en SWS en ese entonces. Para la mayoría de las personas, durante el SWS ocurren pesadillas, enuresis, sonambulismo y terrores nocturnos.

Luego, a medida que entramos en REM, nuestro hipocampo se cierra para permitir que nuestra corteza frontal procese la información recién depositada. Sorprendentemente, la presentación de los eventos a procesar se realiza casi en tiempo real. Experimentamos este tratamiento durante REM como un sueño narrativo que se siente «real». ¿Qué está sucediendo en la corteza cerebral? Por un lado, el sueño REM facilita el uso de información previa para la resolución creativa de problemas, por lo que nuestra corteza está ocupada filtrando recuerdos innecesarios en favor de recuerdos útiles. A menudo, un contenido emocional más fuerte ayuda a solidificar recuerdos duraderos.

En general, estudios recientes sugieren que necesitamos un equilibrio entre las dos fases del sueño, SWS y REM, para solidificar los recuerdos para uso futuro. Entonces, no es la cantidad de sueño lo que es importante; por el contrario, la calidad del sueño es más importante para crear nuevos recuerdos. Desafortunadamente, muchas cosas interfieren con la calidad del sueño nocturno.

El contenido de nuestros sueños está influenciado por nuestra edad y género. Las mujeres a menudo informan haber visto muchos colores brillantes; a veces informan haber visto colores que brillan o brillan, generalmente durante el pico de la menstruación. Las mujeres generalmente informan que conocen la identidad de sus parejas sexuales en sueños e informan que ven las caras y las manos de sus parejas. Por el contrario, los hombres rara vez informan haber visto colores y, si están presentes, los colores son pasteles desteñidos. Los hombres rara vez informan conocer la identidad de sus parejas sexuales en los sueños y no informan que realmente miran la cara de sus parejas a pesar de que creen que les son familiares.

Los objetos y las personas de los sueños son familiares. Por ejemplo, si nunca me conoció, nunca me vio en un sueño. Además, nadie en este planeta ha visto a un extraterrestre real de otro planeta en sus sueños. Los eventos de nuestras vidas forman los componentes básicos de nuestros sueños; podemos mezclarlos para soñar con nuevos objetos o experiencias, pero las partes siguen siendo familiares. Además, el contenido de nuestros sueños a menudo refleja nuestras concepciones de vigilia. Si es republicano durante el día, es poco probable que se considere demócrata en sus sueños.

Probablemente dormimos lo mejor posible alrededor de los 8-10 años. A partir de ahí, la calidad del sueño se deteriora de formas sutiles que se profundizan con la edad. A diferencia de los adultos, solo alrededor del veinte por ciento de las veces un niño menor de 8 años se despierta de REM con un recuerdo de un sueño. Si bien los niños de esta edad informan que sueñan, el contenido suele ser estático y soso y no animado ni emocional. Los sueños no incluyen regularmente al soñador como participante activo hasta después de 7 u 8 años. Esto sugiere que el sueño está evolucionando con otros procesos de desarrollo cognitivo en este momento de la vida.

Las personas con las que dormimos también influyen en la calidad del sueño. Se estudió la calidad del sueño de las parejas que dormían en parejas, es decir, el equilibrio correcto entre SWS y REM, así como su visión subjetiva de cómo dormían. Compartir un espacio para dormir con una pareja tuvo un efecto negativo en la calidad del sueño de las mujeres. Sin embargo, si la pareja tuvo contacto sexual antes de dormir, alivió el reporte subjetivo negativo de las mujeres, sin cambiar los resultados objetivos, es decir, su balance de SWS y REM aún era anormal. Por el contrario, la eficiencia del sueño de los hombres no se redujo por la presencia de su pareja, hayan tenido o no contacto sexual. Sin embargo, a diferencia de las mujeres, las calificaciones subjetivas de los hombres sobre la calidad del sueño eran más bajas cuando dormían solos. Así, los hombres aprovechan para acostarse con mujeres; las mujeres no se benefician de acostarse con hombres a menos que el contacto sexual preceda al sueño, y entonces su sueño sufre.

Nuestros sueños se centran en la percepción visual y las emociones a expensas de la razón. Aunque nuestros sueños parecen estar impulsados ​​por agentes, nuestros sueños no son voluntarios y no contienen la autorreflexión, la percepción, el juicio o el pensamiento abstracto que constituye la conciencia. Sin embargo, un pequeño porcentaje de soñadores tiene una experiencia muy diferente; de ​​hecho, tienen el control de la narrativa de sus sueños. A estas personas las llamamos soñadores lúcidos. Los estudios de PET sugieren que para estar presente y consciente en nuestros sueños, la corteza frontal debe activarse de una manera similar a estar despierto. Algún día la ciencia podrá entender cómo sucede esto y enseñarnos a todos cómo tomar el control de nuestros sueños.

© Gary L. Wenk, Ph.D., autor de Your Brain on Food (Oxford, 2010)

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