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Hasta el 50% de los niños entre 3 y 6 años y el 20% entre 6 y 12 años tienen pesadillas “frecuentes” (American Psychiatric Association, 2000; Nielsen et al., 2000; Siegel, 2009). Fisher et al (2014) informaron que la persistencia de las pesadillas durante los años preescolar y escolar (2,5 a 9 años) se asoció prospectivamente con experiencias psicóticas a los 12 años. Esta asociación se llevó a cabo independientemente de la adversidad familiar, los problemas emocionales o de comportamiento, el coeficiente intelectual y los posibles problemas neurológicos. Las pesadillas y los malos sueños tienden a persistir en algunos niños. Simard et al (2008) informaron que las calificaciones de las madres sobre los malos sueños de sus hijos indicaban una prevalencia de malos sueños frecuentes del 1,3% al 3,9%. El mejor predictor de tener un mal sueño a los 5 y 6 años fue su presencia antes, a los 29 meses. Los estudios sobre pesadillas y pesadillas basados ​​en cuestionarios generalmente muestran que la frecuencia de las pesadillas es más alta entre los cinco y diez años de edad y está relacionada con otros trastornos del sueño, ansiedad, problemas emocionales y problemas de comportamiento más adelante en la vida.

A pesar de la enorme prevalencia de pesadillas y pesadillas en los niños y la asociación muy bien documentada de estas pesadillas con la angustia y la mala salud de estos niños en el futuro, hay muy poca financiación o investigación sobre el sueño y los sueños de los niños. Que yo sepa, no se han realizado estudios longitudinales sobre los procesos del sueño / sueño y sobre la aparición y mantenimiento de las pesadillas en los niños. El último estudio longitudinal sobre los sueños de los niños se llevó a cabo en los años 80 en Europa y en los 70 y 80 en América. Ninguno de los estudios abordó los mecanismos de la pesadilla y podría decirse que ambos tenían al menos parcialmente fallas. Por ejemplo, en el estudio de Foulkes (Foulkes, 1999), el autor no obtuvo informes claros o detallados de los sueños de los niños hasta la mitad de la infancia; sin embargo, todos los padres saben que los niños de hasta 2 años pueden traer sueños de regreso. Por lo tanto, se ven mejor como incursiones iniciales en la cuestión del sueño y los sueños de los niños y la relación entre el sueño y los sueños de los niños y su funcionamiento diurno.

El hallazgo de Fisher et al., Mencionado anteriormente, de que las pesadillas persistentes en la infancia pueden predecir experiencias psicóticas más adelante en la infancia es un hallazgo particularmente importante en mi opinión. Existen relaciones similares entre las pesadillas recurrentes en adultos y una variedad de trastornos neuropsiquiátricos. Entonces, en mi opinión, puede haber una poderosa relación causal entre las pesadillas y los trastornos psiquiátricos. Entonces, ¿por qué las pesadillas podrían estar vinculadas mecánicamente a los trastornos neuropsiquiátricos?

La creencia común es que las pesadillas son el resultado de un trauma emocional y que el trauma emocional es la causa última de los trastornos psiquiátricos. Pero muchas personas experimentan un trauma emocional intenso o severo y nunca desarrollan un trastorno psiquiátrico. Algunos científicos creen que la psicosis es esencialmente la irrupción del sueño paradójico en la conciencia de vigilia. La neuroquímica del sueño REM imita de alguna manera las aberraciones neuroquímicas asociadas con la psicosis. Pero solo hay evidencia equívoca de intrusiones del sueño REM en estados de vigilia en pacientes con esquizofrenia que también sufren alucinaciones. Otra posibilidad es que las pesadillas representen un fallo en el proceso de consolidación de la memoria y es esta disfunción cognitiva la que explica la aparición de la psicosis. Si hay pesadillas frecuentes y repetidas, las consecuencias de la disfunción de la memoria aumentan con el tiempo hasta que el sistema se sobrecarga crónicamente con una acumulación de recuerdos que aún esperan ser incorporados a los recuerdos a largo plazo. Esta acumulación de recuerdos no integrados, a su vez, representa una pérdida cognitiva para el individuo porque debe operar en ausencia de la información contenida en estos recuerdos. El atraso también tiene que ‘quedarse’ en algún lugar del sistema cognitivo y lo más probable es que estén consumiendo recursos cognitivos valiosos y escasos e interfiriendo con otras operaciones cognitivas en curso. Ahora, cuando ocurren pesadillas recurrentes en la infancia cuando el niño está en la escuela y está tratando de aprender todo tipo de información nueva, la incapacidad de adquirir nuevos recuerdos e integrar nueva información en el sistema cognitivo será catastrófica. Por tanto, es fundamental hacer algo por estos niños tan pronto como las pesadillas se vuelvan «frecuentes». Como mínimo, necesitamos iniciar nuevos estudios longitudinales sobre los sueños normales y anormales en los niños.

Las referencias

Fisher H, Lereya ST, Thompson A, Lewis G, Zammit S, Wolke D. Childhood Parasomnias and Psychotic Experiences at Age 12 in a UK Birth Cohort. Sleep 2014; 37: 475-82. [PMCID: PMC3920312] [PubMed: 24587569]

Foulkes, D. (1999). El sueño de los niños y el desarrollo de la conciencia. Cambridge MA: Harvard University Press

Nielsen TA, Laberge L, Paquet J, Tremblay RE, Vitaro F, Montplaisir J. Desarrollo de sueños disruptivos en la adolescencia y su relación con los síntomas de ansiedad.

Dormir. 15 de septiembre de 2000; 23 (6): 727-36. Revisar.

Simard V, Nielsen TA, Tremblay RE, Boivin M, Montplaisir JY. Estudio longitudinal de pesadillas en niños en edad preescolar: prevalencia, correlatos demográficos, factores de riesgo y protectores. Dormir. Enero de 2008; 31 (1): 62-70.

Siegel, A., (2009). Sueños y pesadillas de los niños: tendencias emergentes en la investigación de los sueños. Revista de la Asociación para el Estudio de los Sueños: Número especial: Sueños y pesadillas de los niños: Tendencias emergentes en la investigación. Washington DC: Asociación Americana de Psicología. Vol 15 3 (2009) 147-154.

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