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Cuando dos personas deciden casarse, cada una se compromete a que la otra sea la persona más importante de su vida. «Tú eres el único» y «Tú eres lo primero» son frases comunes que sellan esta promesa. Por eso, esperamos que nuestro socio esté de nuestro lado cuando las cosas se pongan difíciles.

Las parejas pueden pelear entre sí, por cosas grandes y pequeñas, pero esperamos que una pareja nos defienda cuando alguien más nos amenaza, nos critica, nos hace sentir mal. Lo último que esperamos cuando nos quejamos de los eventos de nuestro día es tener un cónyuge con el compañero de trabajo, amigo o plomero del que nos quejamos y decir: “El tipo tenía razón. Si esto sucediera con regularidad, dejaríamos de hablar de nuestros problemas cotidianos y concluiríamos que hay algo podrido en el estado de nuestro matrimonio. Pero he descubierto que esto es precisamente lo que sucede una y otra vez cuando surge un conflicto entre nosotros y nuestros suegros.

Comienza con el amor, nuestro primer amor. Las parejas a menudo se unen con un sentido de amor recién descubierto, pero el vínculo apasionado y absorbente con un padre es la primera experiencia del bebé de amar y ser una pareja amorosa. Aunque las relaciones románticas son muy diferentes de las relaciones «de sangre», la bioquímica y las señales neuronales que unen al bebé y al padre son las mismas que se utilizan para unirnos a una pareja. La pareja de padres e hijos se comporta como amantes de muchas maneras. Una madre y su bebé se miran mutuamente, se miran mutuamente, una actividad llamada ‘amor de ojos’ que también practican los amantes románticos mientras se miran mutuamente con admiración. Esta intimidad temprana deja un legado que impacta cada vínculo íntimo posterior, incluido el matrimonio. Aunque a menudo se dice que la familia está en declive, el vínculo entre padres e hijos (y nietos) sigue siendo tan fuerte y duradero como siempre. Un padrastro puede ser cariñoso, pero ese amor rara vez es incondicional. La evaluación visible y continua de un padre del cónyuge de un hijo o hija, combinada con la vulnerabilidad (“¿Cómo afectará el matrimonio de mi hijo a mi relación especial?”), Constituye la base del antiguo conflicto entre los suegros. La persona que quiere ser tanto un cónyuge fiel como un hijo o hija fiel puede enfrentarse a un dilema que puede poner patas arriba un matrimonio, y esta es una de las razones por las que es importante comprender las complejidades de los suegros. relaciones.

Entre las 49 parejas que participaron en mi investigación, me sorprendió la frecuencia con la que los hombres eligen proteger a sus madres de sus esposas. Vieron a una mujer más fuerte y más dura, y por lo tanto, una que tenía que hacer concesiones. Pero cuando le dices a una mujer: «Así es mi madre, tienes que aceptarlo», ella se siente traicionada. «¿De qué lado estás?» ella exige.

Cuando Shelley sintió que su madrastra, Nora, la excluía de las reuniones familiares y que prefería a la ex esposa de su esposo Cal, decidió “hablar sobre el problema” con Nora. Esta conversación se convirtió en una pelea a gritos, en la que las acusaciones de Nora de que era «egoísta» y «controladora» le quemaron el cerebro. De modo que Shelley se quedó atónita cuando Cal le reprendió: «No deberías molestarla así», y luego agregó, de manera más sombría: «Nadie le falta el respeto a mi madre».

Mientras recuerda, alto y claro, las palabras que Nora le lanzó, Shelley no puede recordar lo que dijo para tocar una cuerda tan furiosa en Cal. Una nueva investigación muestra que en los intercambios acalorados, nuestras mentes tienen una forma de protegernos de las auto-recriminaciones. Las personas olvidan rápidamente sus propias palabras malas, incluso si guardan rencor contra otra persona. De modo que Shelley se indigna cuando Cal la llama para explicar los «nombres terribles» que llamó a su madre: «Fue un shock verlo mirándome así. Ver a alguien que debería apoyarte cambiar de bando repentinamente., Sin previo aviso, y tú congelar … es una sensación terrible. No hay nada más solitario que lidiar con una suegra enojada. Ahora me pregunto si tenemos un matrimonio «.

La llamada implícita de Shelley a Cal es: «Estoy herida y tú eres mi marido, así que deberías apoyarme». La respuesta de Cal es: «Amo a mi mamá y no quiero que se lastime». Shelley pregunta: «¿Pero qué hay de mí? ¿No estás de mi lado?». Cal no se siente capaz de negociar dos lealtades en competencia, por lo que arremete contra su esposa por presentarle un dilema difícil.

El enfoque agresivo de Cal a su dilema de lealtad pone en peligro su matrimonio, pero es poco probable que los hombres que intentan evitar el dilema logren un resultado más feliz. Luisa describe una furiosa pelea con su esposo, Eric, que ocurrió cuando sintió que su madrastra era particularmente grosera con ella. «Le grité hasta que me quedé azul en la cara, pero se quedó paralizado y se fue a dar una vuelta. Cuando regresó, fingió que no había pasado nada, así que comencé a gritar de nuevo y se alejó. Cuando trato de hablar con él sobre su madre, se calma y se toma una cerveza o va al pub «.

Una generalización familiar es que los hombres se sienten más cómodos que las mujeres al involucrarse directamente en un conflicto. En un entorno familiar, esta «verdad» común resulta ser una tontería. De hecho, los hombres tienen una menor tolerancia para investigar la conversación y los conflictos verbales. John Gottman de la Universidad de Washington monitoreó la frecuencia cardíaca, la presión arterial y los niveles de adrenalina de ambos cónyuges durante las disputas matrimoniales y descubrió que los hombres se sienten fisiológicamente abrumados mucho más rápido que las mujeres. Con su pulso aumentando rápidamente durante una discusión y su presión elevada, un esposo puede instintivamente salir de la refriega. Esta técnica de «muro de piedra» para apagar los receptores y convertir su cuerpo y mente en un muro de piedra es una defensa contra los estímulos que inundan nuestro sistema cuando sentimos un peligro. Ponerse pálido, negarse a responder o salir de la habitación son actos defensivos. Eric se retira de Luisa para protegerlos a ambos. Pero para Luisa, la retirada de Eric expresa desdén, ira gélida y rechazo. Su intento de desactivar la discusión lo empeora.

Otra respuesta a los dilemas de lealtad es negarse a considerar los estándares de su propia familia desde el punto de vista de su pareja. «Ella no quiere decir nada con eso», «Así es» y «No tienes derecho a quejarte de mi madre», son formas de marcar una posición fija y señalar que estás cerrado a la reevaluación. Ya sea que esta estrategia se use con suavidad («Realmente no veo un problema») o con una acusación directa («Si ve un problema, hay algo mal en usted»), niega la legitimidad del punto de vista de un socio. Buscamos una resonancia en nuestra pareja: «¿Entiendes cómo me siento? Pedimos. «¿Sientes empatía y preocupación por mí?» Nada nos decepciona o inicia una pelea tan rápido como el mensaje: «Tus sentimientos no tienen sentido».

Las mujeres y los hombres enfrentan dilemas de lealtad, pero las mujeres tienden a tener más delicadeza para equilibrar la crítica y la tranquilidad. Las mujeres generalmente toleran mejor las críticas de sus padres y al mismo tiempo aprecian lo positivo de sus padres. En la adolescencia, las niñas se vinculan con sus amigas quejándose de sus “madres imposibles”. Por lo tanto, a Annie le resulta fácil decirle a su esposo: “Sé que mamá es una verdadera molestia. juntos, porque es mi mamá, y eso es todo «, ya que su esposo Glen se siente incómodo cuando Annie se queja de la sincronización de las llamadas telefónicas de su mamá.» ¿Por qué eres tan crítico con una cosa tan pequeña? «, pregunta.

Desde la adolescencia, las mujeres también se han acostumbrado más a definir sus límites con una madre: «Soy diferente a ti», y «No me entiendes», y por supuesto, «¡No me digas qué hacer! «» Los varones tienden a tener menos práctica para refinar posiciones en las relaciones; debido a esta brecha de género entre madre e hijo, es posible que tengan que trabajar menos para establecer límites durante la adolescencia. Es posible que se necesiten más negociaciones con una madre sobre los límites cuando casado. Sin embargo, con demasiada frecuencia un marido deja ese trabajo límite a una mujer. Cuando, casi todos los fines de semana, la madre de Jon le pide que haga el viaje de dos horas y media a su casa para ayudarlo con el mantenimiento menor, asiente, pero le da a su esposa Melissa el veto. «Iré, a menos que Mel diga que no es posible», le dice a su madre. Melissa ha la sensación de ser vista como una esposa dominante y una hijastra reacia. «Me gustaría que decidieras por ti mismo», le dijo. «Me gustaría que le dijeras, al menos una vez, que realmente preferirías pasar el fin de semana conmigo».

Jon puede albergar una esperanza tácita (incluso no reconocida): «No puedo ajustar la distancia con mi madre, así que quiero que lo hagas por mí». Pero cuando Melissa se ríe, «No sé si está tratando de controlar a su hijo oa su ayudante», Jon exclama, «¡Deja de criticar a mi mamá!» Melissa está atónita por esta respuesta: «Soy tu esposa. ¿De qué lado estás?»

Suegros, las relaciones no son fáciles. Equilibrar las lealtades, trazar límites entre nosotros y las personas que amamos y resistir los prejuicios de autoprotección que nos ciegan a nuestra propia injusticia son esenciales para evitar que los suegros abrumen un matrimonio y para silenciar esos gritos de «¿de quién estás seguro? ? «

Una versión de este artículo apareció en The London Times el 11 de agosto de 2009.

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