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Parece que hay aparatos electrónicos que nos permiten controlar casi todos los aspectos de las funciones de nuestro cuerpo. Desde la calidad del sueño hasta los ritmos cardíacos, los niveles de oxígeno en sangre y los niveles de glucosa en sangre, así como la ingesta de calorías y la producción de energía, ya no tenemos que depender de las visitas al médico para controlar nuestro estado de salud. Y podemos hacer el seguimiento diario.

Pero parece que la industria de dispositivos de salud ha pasado por alto una herramienta de control esencial: una que medirá el porcentaje de grasa, músculo y agua en nuestro cuerpo que determina nuestro peso.

Dada la obsesión nacional sobre si tenemos sobrepeso u obesidad, es curioso que el único dispositivo que la mayoría de nosotros tengamos para determinarlo sea nuestra báscula. (O probándonos la ropa que usamos cuando pensamos que hemos ganado peso). Sin duda, las básculas son medidas confiables de los cambios en nuestro peso y nos dirán cuánto pesamos hoy, pero ¿podemos siempre traducir el peso en la báscula a un estado normal, con sobrepeso u obesidad?

Un estándar para el estado normal u obeso es el IMC, índice de masa corporal. Existen gráficos en los que se puede conectar el IMC para ver si nuestro peso está en el rango normal o anormal (tanto bajo como demasiado alto). El IMC se determina dividiendo el peso de una persona en libras por su altura en pulgadas al cuadrado y luego multiplicando ese número por 703. Los gráficos dan el rango normal, con sobrepeso y obeso para hombres y mujeres.

Pero existen algunos problemas obvios al depender únicamente de la báscula y, posteriormente, del IMC, para evaluar «gordura o delgadez». Dado que el IMC relaciona el peso con la estatura, la reducción de estatura, como ocurre con muchos en la vejez, puede hacer que uno pase de normal a tener sobrepeso u obesidad. Un peso médicamente aprobado para alguien que mide 5’10» puede tener sobrepeso si la persona ahora mide 5’7″. (Tengo una caricatura que muestra a una mujer sobre zancos de pie sobre una balanza, y como ahora mide 5 pulgadas más, se dice a sí misma que su IMC es normal).

El peso muscular también puede confundir la precisión del IMC. La báscula no diferencia entre peso de músculo, grasa o agua. Dos personas pueden pesar lo mismo pero tener diferentes composiciones corporales; uno es muy musculoso y el otro tiene demasiadas células grasas. Un amigo varón se encontró perdiendo peso cuando su tratamiento para el cáncer de próstata agotó su cuerpo de testosterona. Gran parte de la pérdida de peso se debió a la pérdida de masa muscular, un efecto secundario de su tratamiento.

Sin embargo, los métodos que evalúan la composición corporal no están fácilmente disponibles para los no profesionales, con la excepción de los calibradores de piel, e incluso requieren la experiencia de alguien capacitado para usarlos. La piel se pellizca con calibradores en varios puntos del cuerpo y el grosor (que representa la grasa subcutánea) se analiza en una fórmula matemática. Es posible realizar una medición del calibre de la piel por cuenta propia, pero solo después de mucha práctica y supervisión por parte de alguien que sepa qué hacer.

Las básculas están disponibles con un dispositivo de medición de la composición corporal adicional que utiliza impedancia bioeléctrica. Uno se para o agarra los electrodos y se envían pequeños impulsos eléctricos a través del cuerpo. El tejido magro conduce los impulsos más rápido que el tejido adiposo, por lo que los impulsos viajan más rápido cuando el individuo es más delgado. Nuevamente, existen fórmulas para traducir las cifras a las cantidades relativas de grasa y tejido magro.

Pero aquí también la medición puede ser inexacta. La hidratación afecta la lectura ya que el agua conduce los impulsos eléctricos, por lo que beber agua o sudar antes de la medición cambiará los resultados. Comer antes de las medidas también afecta la medida, al igual que el ejercicio.

Si tiene acceso a una piscina, el pesaje hidrostático podría ser una opción. Después de exhalar la mayor cantidad de aire posible, se sienta bajo el agua y se registra su peso mientras está completamente sumergido. Luego se compara con su peso en tierra. Los dos pesos, con las manipulaciones matemáticas adecuadas, revelan la densidad corporal y esto, a su vez, proporciona información sobre qué componentes del cuerpo contribuyen a la densidad corporal. Su único inconveniente (aparte de no disfrutar de contener la respiración y sentarse bajo el agua) es que el método mide la densidad ósea, y la densidad ósea que puede verse alterada por el ejercicio o la pérdida ósea afectará la precisión de la medición. Además, es poco probable que este método se utilice con frecuencia para rastrear los efectos de una dieta, por ejemplo.

La absorciometría de rayos X de energía dual, también conocida como DEXA, es probablemente el método más preciso para determinar el contenido de grasa corporal, pero no es algo que pueda hacer en casa. Debe acudir a un centro especial, y acostarse sobre una camilla mientras el brazo de la máquina pasa sobre su cuerpo emitiendo haces de rayos X de alta y baja energía. Los rayos son absorbidos por los diferentes componentes del cuerpo y se traducen en lecturas de masa ósea, masa corporal magra y densidad de grasa.

La máquina puede dar resultados sorprendentes. Hace años, cuando estábamos estudiando los hábitos alimenticios de mujeres delgadas que estaban pasando por las primeras semanas de abstinencia de fumar, nosotros, con su permiso, observamos su masa corporal usando DEXA. Para nuestra sorpresa, la cantidad de grasa en su cuerpo era algo similar a la de alguien con sobrepeso o incluso obeso. La báscula registró un peso bajo porque su masa muscular era baja, no porque tuvieran solo pequeñas cantidades de grasa en el cuerpo.

Las mediciones DEXA requieren una cita en una clínica y la justificación a la aseguradora de la salud para la medición. En la actualidad, la acumulación de citas por el COVID implica esperar el permiso y la cita. Claramente, este no es un método de fácil acceso para determinar los cambios en la composición corporal relacionados con la pérdida o ganancia de peso.

Entonces surge la pregunta, ¿dónde está la nueva tecnología que nos permita realizar mediciones precisas de nuestra composición corporal en casa? Deberíamos poder averiguar si nuestro programa de pérdida de peso está manteniendo nuestra masa muscular, o si estamos perdiendo peso porque estamos perdiendo músculo además de grasa. Deberíamos poder saber si el tratamiento que estamos tomando para la pérdida ósea está deteniendo la pérdida y aumentando la densidad ósea. Necesitamos saber si el miembro mayor de nuestra familia no puede levantarse de una silla o caminar sin ayuda debido a la pérdida de masa muscular. Necesitamos saber si el peso de nuestro adolescente mayor está aumentando porque participa en un programa atlético vigoroso o porque come comida rápida después de la escuela todos los días.

Dada la rapidez con la que se están desarrollando los dispositivos médicos para el cuidado de la salud en el hogar, uno espera que en un futuro cercano esté disponible un dispositivo preciso y fácil de usar. Ser capaz de rastrear nuestros propios cambios en la composición corporal con precisión y frecuencia tendrá beneficios más allá de aprender qué tan rápido está cambiando nuestra masa grasa.

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