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Fuente: Essence / CanStockPhoto

Por primera vez, un nuevo estudio ha identificado cómo la soledad y el «aislamiento social percibido» desencadenan respuestas de estrés de lucha o huida que pueden conducir a enfermedades y muerte prematura. Hasta ahora, los mecanismos celulares que vinculan la soledad, los efectos adversos para la salud y la muerte prematura no se conocían bien.

El estudio de noviembre de 2015, «Arquitectura de diferenciación mieloide de la dinámica del transcriptoma leucocitario en el aislamiento social percibido», aparece en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias. Este estudio arroja luz sobre cómo la soledad y la percepción del aislamiento social provocan cambios fisiológicos que pueden enfermar a alguien o morir prematuramente.

Los seres humanos son criaturas sociales por naturaleza. Sigue creciendo la investigación de que cada uno de nosotros debe mantener la conectividad social para optimizar nuestro bienestar físico y psicológico a lo largo de nuestras vidas.

En la era de Facebook, donde muchos de nosotros nos conectamos principalmente socialmente a través de una interfaz digital, es más importante que nunca hacer un esfuerzo consciente para crear y mantener conexiones íntimas y un fuerte sentido de comunidad. También es importante evitar volverse xenófobo y permanecer alerta para no crear soledad o aislamiento social percibido para los demás. Todos tienen derecho a sentirse dignos de amor y pertenencia.

La soledad y el aislamiento social percibido desencadenan reacciones de estrés

Cualquier tipo de red social y sentido de pertenencia puede ser beneficioso para nuestra salud. Sin embargo, la investigación muestra que necesitamos el contacto cara a cara y las relaciones humanas íntimas para involucrar a los sistemas biológicos que han evolucionado durante milenios para preservar nuestro bienestar físico y mental.

La última investigación sobre la soledad fue realizada por John T. Cacioppo de la Universidad de Chicago. Los investigadores han descubierto que para las personas mayores, el aislamiento social percibido es un riesgo importante para la salud que puede aumentar el riesgo de muerte prematura en un 14%.

John Cacioppo es un psicólogo social y neurocientífico que estudia los efectos biológicos de la soledad. En investigaciones anteriores, Cacioppo descubrió que la soledad está relacionada con aumentos dramáticos en la hormona del estrés cortisol, endurecimiento de las arterias (que conduce a la presión arterial alta), inflamación en el cuerpo y puede disminuir la función ejecutiva, el aprendizaje y la memoria.

Junto con Cacioppo, el último equipo de investigación de la soledad incluyó a Steven W. Cole de la Universidad de California en Los Ángeles y John P. Capitanio del Centro Nacional de Investigación de Primates de California en la Universidad de California en Davis. Su nuevo estudio examina la soledad en humanos y macacos rhesus, otra especie de primates muy social. Las personas solitarias y los monos «solitarios» tenían una respuesta inmunitaria menos eficaz y más inflamación que sus contrapartes no solitarias.

Los resultados sugieren que la soledad conduce a una señal de estrés de lucha o huida. Según los investigadores, las «señales de peligro» activadas en el cerebro por sentimientos de aislamiento social y soledad afectan en última instancia a la producción de glóbulos blancos. El cambio resultante en la producción de monocitos puede perpetuar la soledad y contribuir a los riesgos para la salud asociados con ella.

John Cacioppo enfatiza que la soledad o el aislamiento físico por sí solos no son necesariamente perjudiciales. Más bien, es el sentimiento subjetivo de soledad o aislamiento social percibido lo que es más perturbador. Muchas personas que viven solas no están necesariamente solas. En estudios futuros, el equipo planea continuar su investigación sobre cómo la soledad conduce a resultados de salud deficientes y cómo estos efectos pueden evitarse en las personas mayores.

Debemos «tender la mano y hacernos amigos» para nuestro bienestar individual y colectivo.

En la década de 1960, los investigadores estadounidenses comenzaron a estudiar las culturas y tribus indígenas en áreas remotas del mundo que no habían sido afectadas por la industrialización. Intentaban identificar qué hábitos de estilo de vida estaban asociados con la longevidad. Científicos como Alexander Leaf de la Facultad de Medicina de Harvard y René Dubos de la Universidad Rockefeller han descubierto que los fuertes lazos emocionales dentro de una comunidad parecen proteger a las personas de las enfermedades y ayudarlas a vivir más tiempo.

Lecturas imprescindibles sobre la soledad

Casi al mismo tiempo, los médicos comenzaron a notar que los residentes de Roseto, Pensilvania, Estados Unidos, tenían tasas inusualmente bajas de enfermedades cardiovasculares y ataques cardíacos. A principios de la década de 1960, los residentes de Roseto, quienes fueron identificados por tener una fuerte herencia italoamericana en toda la comunidad, sufrieron una pequeña cantidad de ataques cardíacos. Los hombres de Roseto mayores de 65 años tenían una tasa de mortalidad que era la mitad del promedio nacional.

Aunque los miembros de la comunidad de Roseto no consumían dietas particularmente saludables, los investigadores identificaron un sentido de seguridad social y vínculos humanos confiables dentro de los hogares individuales y en toda la comunidad como el secreto de las tasas, el estrés, las enfermedades cardíacas y la muerte.

Los beneficios para la salud de las relaciones sociales se conocen como el «efecto Roseto». Lamentablemente, a medida que la estructura social tradicional italoamericana de Roseto se disolvió a principios del siglo XX, las enfermedades cardiovasculares y los ataques cardíacos aumentaron a la par. La “americanización” de sus redes sociales ha aumentado los niveles de estrés y enfermedad, al tiempo que ha disminuido su longevidad. En muchos sentidos, parece que la soledad podría ser un subproducto tóxico creado por una mentalidad individualista y la generación «yo» que persigue el Sueño Americano.

Conclusión: la soledad crea una espiral descendente de morbilidad y mortalidad

Es hora de que dejemos de construir muros emocionales y comencemos a construir puentes entre nosotros. Los sentimientos de extrema soledad son subjetivos, maleables y nunca están escritos en piedra. El cambio siempre es posible.

Con suerte, esta investigación inspirará a todos los que tendemos a ser introvertidos o que podríamos identificarnos como «solitarios» a ser proactivos en el mantenimiento de fuertes lazos emocionales con una amplia gama de personas. Acercarse a los demás no solo beneficiará su bienestar individual, sino que también beneficiará la salud y la felicidad de quienes lo rodean, especialmente aquellos que se sienten más solos de lo que cree. Esto creará un efecto de bola de nieve de emociones positivas y bienestar colectivo.

En un mundo perfecto, cada uno de nosotros podría reducir nuestra sensación de soledad y aislamiento social percibido simplemente haciendo un esfuerzo por cultivar relaciones saludables y amorosas a diario, tanto con personas que conocemos como con extraños. Sin embargo, nuestro mundo está lejos de ser perfecto. Muchos de nosotros sabemos lo que es ser rechazado, marginado y tratado como un ciudadano de segunda clase por la forma en que nacimos. Con demasiada frecuencia, la discriminación es la causa fundamental de la soledad y el aislamiento social percibido.

¿Qué se puede hacer para evitar que el estigma genere más aislamiento social? Idealmente, si cada uno de nosotros hace un esfuerzo por vivir de acuerdo con la Regla de Oro y «haz a los demás lo que te gustaría que te hicieran a ti», creo que podemos crear una espiral ascendente de conexión social.

Los beneficios neurobiológicos de la bondad, la ternura y la amistad son universales e igualitarios. Como dijo Martin Luther King, Jr., “La oscuridad no puede expulsar a la oscuridad; solo la luz puede hacerlo. El odio no puede expulsar al odio; solo el amor puede hacerlo.

Mientras escribo esta publicación, hay mucho terrorismo y miedo dominando los titulares y nuestra vida diaria. Últimamente, recuerdo gran parte del Discurso a la humanidad de Charlie Chaplin de 1940. En este brillante discurso, Chaplin captura la esperanza potencial que surge al comprender la importancia científica de la conectividad social y nuestra necesidad de benevolencia humana universal, especialmente a principios del siglo XXI.

Si desea saber más sobre este tema, consulte las publicaciones de mi blog Psychology Today,

© 2015 Christophe Bergland. Reservados todos los derechos.

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