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A raíz del espantoso tiroteo en la escuela primaria Sandy Hook, el país comenzó a buscar respuestas. Gran parte de esta investigación se ha centrado en las leyes sobre armas, un punto válido dado que Estados Unidos tiene la menor cantidad de regulaciones sobre armas y la tasa más alta de homicidios con armas de fuego de todos los países industrializados.

Pero otros se han centrado en la psicología del tirador: ¿qué podría hacer que alguien hiciera algo tan inhumano? Por el momento, realmente no lo sabemos. Tenemos muy poca información confiable sobre Adam Lanza, y mucho menos una explicación para lo inexplicable.

Algunos escritores definitivamente han declarado en los principales medios de comunicación que un factor definitivamente no tiene la culpa: los videojuegos violentos. No hay evidencia, dicen, de que los videojuegos violentos lleven a la agresión en la vida real.

Excepto que hay muchos de ellos.

Dos metanálisis, que incluyen datos de más de 134.000 personas, concluyeron que los medios violentos provocan un comportamiento más agresivo en la vida real. Estos misteriosamente faltan en el artículo de Time, que en cambio menciona algunos pequeños estudios. Es por eso que los científicos hacen metanálisis: para encontrar la tendencia general en una gran cantidad de datos, en lugar de mirar algunos estudios aquí y allá que pueden encontrar resultados contradictorios.

Estos metanálisis examinaron estudios tanto experimentales como correlacionales en varias culturas, incluidos solo estudios metodológicamente sólidos. La inclusión de estudios experimentales es importante: significa que los estudios han demostrado que los videojuegos violentos en realidad causan agresión. En los estudios correlacionales, aquellos que examinan el uso violento de los medios y la agresión fuera del laboratorio, los niños agresivos pueden querer jugar juegos agresivos, o un factor externo como los antecedentes familiares puede estar en juego. Pero un experimento asigna aleatoriamente a los participantes a jugar un videojuego violento versus un videojuego no violento, y luego mide la agresión.

Estos estudios muestran que jugar videojuegos violentos sí causa agresión. El efecto es una correlación de aproximadamente r = 0,20, considerado un efecto de pequeño a mediano en psicología. Pero incluso un efecto de bajo a medio en promedio hace que el número de personas muy agresivas se duplique o triplique después de jugar un juego violento.

Si un gran metanálisis encontrara que los niños que comían dulces eran más propensos a golpear a otros niños, con el doble o el triple de los que golpean realmente fuerte, pocos tendrían dificultades para decir que los niños no deberían comer dulces. Sin embargo, dado que muchas personas disfrutan de los videojuegos, son reacias a tomar medidas para evitar que las personas jueguen a estos juegos, incluso si conducen a la agresión o la violencia.

Tiene sentido que la industria de los videojuegos no quiera creer que su producto conduce a la agresión y la violencia en la vida real. Pero es enloquecedor ver a otros investigadores hacer esta afirmación al elegir los estudios que mencionan. La ciencia es mejor cuando no se basa en estudios individuales sino en la preponderancia de la evidencia. La preponderancia de la evidencia aquí es clara, y sugerir lo contrario es un flaco favor al campo y al público.

Algunos señalan que los delitos violentos han disminuido en los últimos 20 años a medida que los videojuegos se han vuelto más vivos y violentos. Sin embargo, hay muchos otros factores poderosos que influyen en la tasa de delincuencia, desde la demografía hasta los cambios en la policía y las guerras contra las drogas. Por lo tanto, este hallazgo nos dice muy poco sobre el efecto de los videojuegos violentos en el comportamiento.

No, eliminar los videojuegos violentos no acabaría con los tiroteos masivos. Pero la mejor evidencia disponible sugiere que reduciría la agresión en la vida real. Como todas las investigaciones, estos estudios se basan en promedios: no todos los que juegan juegos violentos se volverán más agresivos. Pero algunos lo harán.

Si los derechos de la mayoría deberían ser reducidos por las acciones de unos pocos es un punto discutible. Dejaré que los políticos y otros debatan exactamente qué hacer; como investigador en psicología, solo puedo señalar las fortalezas y debilidades de la evidencia. Aquí la evidencia es muy fuerte. No le crea a nadie que le diga lo contrario.

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