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Debido a mi identidad como erudito en juegos y experiencia humana, la gente a veces me pide que hable sobre el significado de la diversión. Por lo general, estas solicitudes no surgen en entornos académicos formales, sino en ocasiones más prácticas, como cuando el interrogador escribe un ocho en su tarjeta de puntuación de golf o contempla una serie de dobles faltas en el tenis. Seguramente, o eso está protestando esta persona, ¿no se supone que lo que estamos haciendo es divertido? ¿Cómo tienen que ver las experiencias de hoy con esto?

Por supuesto, la pregunta es bastante relevante. ¿Lo que es divertido? ¿Y por qué lo perseguimos de la manera que lo hacemos?

En mi opinión, el placer en su forma más completa tiene una cualidad efervescente y burbujeante. Por lo general, esta experiencia proviene de enfrentar un desafío, o una serie de desafíos, a menudo autoimpuestos. Hay momentos de tensión y lucha que conducen a momentos de resolución y reencuentro. Re-energizados, los participantes comienzan la secuencia de nuevo.

Si bien el patrón de comportamiento se puede definir cuidadosamente (tal vez iniciado por «movimientos» o «giros»), el curso más específico de los eventos (¿cuál será el siguiente conjunto de circunstancias y cómo responderé?) Sigue siendo problemático.

Al final del evento, hay sentimientos de finalización y, en general, agradecimiento. Los amantes del placer reconocen que han entrado en un mundo particular de la vida, marcado por sus propias dimensiones espaciales y significados del tiempo. Con frecuencia, usaban equipos exóticos, vestían ropas extrañas y aceptaban reglas que habrían sido tontas en otros contextos.

Establecen voluntariamente metas para la actividad; el principal de ellos era su propio sentido de realización y bienestar. Otras preocupaciones más duraderas (tal vez dificultades en el trabajo o una relación personal fallida) fueron, al menos por estos momentos, dejadas de lado.

Si bien el placer puede ocurrir en soledad, generalmente involucra a compañeros que se resisten, regañan, engatusan, aplauden y, en general, afirman la realidad de la ocasión. En última instancia, estos buscadores de diversión proclaman que juntos crearon un momento especial y cosecharon las recompensas de ese esfuerzo.

Una vez más, la principal recompensa fue su propia sensación de «buen momento». De hecho, la primera pregunta que se hace posteriormente por un no participante es reveladora: “¿Te divertiste?

Así es como practicamos deportes y juegos, bailamos, nos divertimos, comemos y bebemos felices, y nos expresamos en el arte, la música, la literatura y la cocina. Vamos a fiestas. Bromeamos, bromeamos y coqueteamos. Tenemos ocio. Que otros sean los expertos. Nuestra ambición, al menos principalmente, es divertirnos.

En mi propia versión, bastante formalizada, de estas preguntas, el placer es un elemento clave del «juego» como vía fundamental de comportamiento y experiencia. Esta secuencia comienza con sentimientos de anticipación sobre lo que va a suceder («curiosidad»). Sus comportamientos en el presente alternan entre períodos de creación de tensión y excitación («diversión») seguidos de momentos de relajación placentera («euforia»). Al final del evento, hay un tiempo para la reflexión y la autocomplacencia (“gratificación”).

Idealmente, los eventos de juegos se desarrollan como se describe anteriormente, con críticas positivas que superan la insatisfacción. Es por eso que investigamos estas actividades y mantenemos niveles de desafío que se aproximan a nuestros niveles de habilidad.

Pero seamos honestos. En ocasiones, y a pesar de nuestros mejores esfuerzos, juegos, bailes, fiestas, etc. no va bien. No es gracioso.

Los lectores familiarizados con mis escritos sobre el juego sabrán que considero que el juego, y la diversión, son uno de los cuatro grandes caminos del comportamiento en la vida. Otra forma es «ritual». Todos participamos en rituales de todo tipo, desde bodas, funerales y servicios de adoración hasta modelos más mundanos de saludo social y actos privados de preparación para diferentes momentos del día.

Son ocasiones muy importantes. Nos consolidan y nos restauran. Nos hacen confiar, incluso reverenciar, formas de orden más elevadas y duraderas. Pero no se trata de divertirse.

Asimismo, seguimos el camino del “trabajo”. Al igual que en el juego, los trabajadores generalmente se empujan unos a otros a través de un curso de actividad. Exploran su «interés» en situaciones; su éxito produce «satisfacción». Mirar hacia atrás a lo que han hecho puede darles “orgullo”.

Por lo general, los trabajadores se enfocan en metas que tienen consecuencias más allá del evento en sí. Debido a que la tarea es a menudo difícil e incluso desagradable, los trabajadores pueden necesitar recompensas externas para motivarse. A veces, los complejos desafíos de la actividad pueden hacer que se diviertan, pero la diversión nunca es el objetivo principal del trabajo.

Considere un camino final: «compañerismo». Gran parte de la vida se centra en experiencias de vinculación, con otras personas y con fuentes trascendentes del ser, como la naturaleza, lo sagrado o incluso los marcos de nuestro cuerpo y mente. Comunicarse es apreciar estos poderes, aprender cuánto dependemos de la alteridad para hacer que nuestras vidas sean estables y útiles.

Por tales razones, nos sentamos y miramos las puestas de sol, meditamos en la música y el arte, meditamos y abrazamos a los que amamos. Tales compromisos producen «deleite» e incluso «alegría». En retrospectiva, inducen a comprender la buena fortuna o «bendición». Pero todo esto es diferente del proyecto alegre, curioso y autodirigido de la búsqueda del placer.

¿Por qué decir estas cosas básicas sobre el proyecto de ser humano? Porque diferentes sociedades y diferentes períodos históricos dentro de esas sociedades enfatizan algunos caminos y devalúan otros.

Por ejemplo, la Edad Media europea dio mucha importancia al ritual, con su idealización de la contemplación, las jerarquías sagradas y seculares y los votos de lealtad y deber. En contraste, el período moderno (expresado en el puritanismo y más tarde en el industrialismo) celebró las virtudes del trabajo individual. La gente esperaba que ellos manejaran su propio curso de vida; esta carrera fue en general ardua y se centró en objetivos lejanos.

En parte como respuesta a esto, muchas sociedades utópicas se han centrado en el compañerismo, tanto con los demás como con la naturaleza. Grupos como los románticos y los trascendentales proclamaron que la existencia no se trata de hacer y hacer. Se trataba de experimentar los misterios del mundo y reflexionar sobre su lugar en ellos.

¿Qué celebran los contemporáneos, en lo que muchos comentaristas llaman el período tardío o posmoderno? Las sociedades con mitologías individualistas continúan enfatizando el trabajo como una forma de expresión creativa y como un medio para acceder a los recursos necesarios para mejorar las oportunidades de la vida. Pero más que eso, idealizan el juego y sus recompensas emocionales.

Al expresarse de una manera divertida, al menos eso es lo que nos dicen, las personas aprenden quiénes son y qué pueden hacer. Se enfrentan a desafíos, forman y rompen relaciones, exploran variedades de experiencias y reflexionan sobre las cambiantes vicisitudes del estatus, generalmente en contextos que los protegen del peligro real y les brindan un sentido continuo de autocontrol. Jugar envalentona. Restaura el optimismo. Nos hace creer que podemos manejar nuestras propias vidas y encontrar recompensas en el camino. Más simplemente, nos dice que podemos divertirnos.

Hace casi 70 años, la socióloga Martha Wolfenstein hizo declaraciones similares. En su opinión, el siglo XX estaba desarrollando lo que ella llamó «moral divertida». Era el nuevo credo público de que las personas no solo tienen derecho a divertirse, sino también la obligación de hacerlo.

Después de la Segunda Guerra Mundial, el ámbito profesional se amplió y diversificó, en particular en los llamados trabajos administrativos. El aumento del nivel de vida, una semana laboral más corta y las comunidades suburbanas basadas en clases significaron que las personas tenían más oportunidades de recreación. Como resultado, las personas se juzgaban menos por la esencia de su trabajo de oficina que por su identidad como individuos atractivos y socialmente consumados con diferentes intereses y antecedentes.

La persona ideal podría mezclarse bien con otras personas de su clase; sobrevivir cuando la conversación se centra en viajes, bebidas alcohólicas, comidas y deportes; y funcionar de manera competente como huésped y anfitrión. No hablaron de política y religión y no mostraron extremismo filosófico. No molestaban a los demás hablando de trabajo. Al contrario, se presentaban como alguien que iba y hacía cosas. Contaron historias convincentes e hicieron bromas irónicas. En resumen, eran «gente divertida».

¿Nos hemos convertido en una sociedad del ocio, donde el enfoque ha pasado del trabajo al juego? En cierto sentido, esta es una propuesta ridícula, ya que una parte significativa de la población vive en la pobreza y muchas personas tienen dos o incluso tres trabajos para llegar a fin de mes.

Los temas de alimentación, vivienda, educación y seguridad siguen siendo fundamentales. Pero millones de personas de clase media y alta se han visto afectadas por los cambios descritos anteriormente. Más que eso, la cultura, y la cultura publicitaria en particular, idealizan una vida sin trabajo, donde las personas tienen mucho tiempo y dinero a discreción.

¿Cómo debería la gente pasar este tiempo libre? Me vienen a la mente muchas respuestas: educación adicional, apoyo a los miembros de la familia, trabajo caritativo, servicio público, etc. En cambio, al menos me parece, se valora una vida dedicada al placer propio.

Dado que los años que se nos asignan son limitados (y desconocidos), deberíamos pasarlos viajando, comiendo, practicando deportes y juegos, haciendo arte y asistiendo a espectáculos divertidos. Deberíamos tener «listas de deseos» y esforzarnos por completarlas antes de dejar este mundo.

Idealmente, amigos o familiares nos acompañarán en estos esfuerzos, pero si no, debemos estar preparados para realizarlos nosotros mismos. ¿Quién sabe? Es posible que conozcamos nuevos amigos o incluso un posible miembro de la familia en el camino.

Como estudiante del juego, enfatizo la importancia de esta actividad para la autorrealización. Apoyo la vida activa, estimulante y divertida. Pero también creo que la búsqueda de ocio y emoción debe ser limitada. El juego es solo una parte de la vida; ofrece ciertas lecciones y experiencias. Desprecia a los demás.

Por lo tanto, estemos comprometidos con la vida plenamente realizada. Necesitamos el trabajo, no solo como fuente de dinero, sino como práctica de coherencia, instrumentalismo sobrio y contribución pública. Necesitamos que el ritual nos brinde los marcos estables de significado que nos guíen como sociedad y permitan nuestros momentos de inspiración creativa. Y necesitamos compañerismo, aprecio por otras personas, lugares y cosas y reconocimiento de su centralidad para quienes somos. Las lecciones de estos cursos también son fundamentales.

Jugar y divertirse, por muy glamorosos que parezcan, es solo un capítulo de un libro que tiene muchas páginas.

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