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Esta temporada de Acción de Gracias fue agridulce para mí. Como siempre, lo revelé al contar y volver a contar historias familiares durante la comida de Acción de Gracias, una comida que pasamos todos los años con los primos de mi esposo y los amigos de la familia. Para mí, no hay un solo pariente consanguíneo en la mesa, pero me siento integrado en una familia cálida y amorosa mientras cocinamos, comemos y compartimos historias de nuestras vidas. Este tipo de familia, ahora a menudo llamada «familia de elección», sugiere que las relaciones entre familiares y amigos se están volviendo más complejas en la sociedad moderna a medida que las vidas individuales se vuelven más móviles tanto social como geográficamente.

La Familia Académica

Y luego, unos días después, recordé otra forma de familia: la familia académica. Mi mentora de posgrado, Katherine Nelson, murió en agosto de 2018 (consulte el obituario de la Sociedad para la Investigación del Desarrollo Infantil) y su memorial en persona se retrasó debido a la pandemia. Finalmente decidimos reunirnos (a través de Zoom), gracias a Joan Lucariello, uno de los estudiantes de Katherine y uno de mis compañeros de posgrado, la semana pasada para honrar la memoria de Katherine y su legado.

Katherine fue una teórica brillante, escribió numerosos libros y artículos que galvanizaron el campo de la ciencia del desarrollo y todavía se utilizan en el plan de estudios de hoy. Durante su carrera académica, fue mentora de 40 estudiantes a través de su doctorado. Muchos de nosotros, junto con un par de becarios postdoctorales que ella fue mentora, nos reunimos para celebrar su fallecimiento. Y contamos historias. Me acordé de los funerales familiares, donde los dolientes lloran y ríen, y se unen para compartir historias de su ser querido. Katherine definitivamente era parte de mi familia.

Las familias académicas son familias de elección. No son parientes consanguíneos, pero están entretejidos en nuestra vida cotidiana y se vuelven parte de nuestra propia identidad e historia. Trabajé con Katherine todos los días durante 4 años mientras trabajaba para obtener mi doctorado, y ella sabía más sobre mi vida cotidiana que los miembros de mi propia familia. Además, entendió mi curiosidad intelectual y alimentó mi sed de exploración e investigación del desarrollo humano: ¿Cómo llegamos a recordar nuestras experiencias?; ¿Cómo recuerdan las familias el pasado de manera que faciliten o posiblemente obstaculicen que el niño desarrolle su propio sentido de sí mismo?; y ¿Cómo informan las historias familiares el autodesarrollo individual? Continuó siendo mi mentora y mi amiga durante los siguientes 40 años.

A medida que cada uno de nosotros compartía nuestras historias de Katherine, de nuestras interacciones, nuestro trabajo en conjunto, nuestro sentido compartido de significado, llegué a comprender que éramos una familia. Una familia comparte una forma de ver el mundo, de entender a las personas y a los demás, un sentido compartido de propósito y significado. Katherine creó esto entre sus alumnos; además de la sabiduría de su visión teórica, nos abrazó a todos como individuos únicos y, sin embargo, todos éramos parte de una identidad grupal más grande. Éramos una familia.

De hecho, dentro de la academia, reclamamos nuestra herencia académica (hijos y nietos académicos) y creamos árboles académicos de quién estudió con quién a través de las generaciones. ¡Es un motivo de orgullo ser “descendiente” académico de un gran pensador!

Por qué creamos familias de elección

¿Por qué son tan importantes para nosotros este tipo de asociaciones? ¿Por qué creamos “familia” con nuestros amigos y compañeros de trabajo cercanos? ¿Por qué necesitamos llamarlos “familia de elección”?

La investigación del Laboratorio de Narrativas Familiares, que dirijo en la Universidad de Emory, puede ayudar a dar la respuesta. Los adultos jóvenes que conocen historias sobre sus familias están más apegados emocionalmente a sus familias; se involucran en niveles más altos de confianza y comunicación entre ellos. Estos adultos jóvenes también muestran una mayor autoestima y un mayor sentido de significado y propósito en la vida. Las historias sobre amigos no conllevan estos mismos beneficios. De hecho, incluso para las historias familiares, solo cuando existe una profunda identificación con el protagonista de la historia, vemos estos efectos positivos. Las personas se vuelven “familia” cuando nos identificamos con ellas, cuando las vemos conectadas de manera importante con nuestro propio ser en el mundo, y cuando las lecciones de sus vidas se convierten en las lecciones de nuestras vidas.

Mientras escuchaba las historias contadas sobre Katherine Nelson por sus antiguos alumnos, escuché historias sobre cómo pensar y realizar investigaciones con niños pequeños, cómo ser un buen mentor y cómo equilibrar una carrera exitosa y una vida familiar. Todas estas historias crearon un sentido de nuestras propias identidades, cómo vivíamos en el mundo y creamos nuestras propias vidas profesionales y personales.

Katherine Nelson fue una mujer notable, una de las mentes más brillantes que he conocido. Pero luchó por alcanzar su estatura profesional en un momento en que las mujeres eran abiertamente discriminadas. Se casó y tuvo dos hijas antes de emprender su carrera profesional. Le dijeron una y otra vez los obstáculos que tendría que superar para obtener un doctorado, un trabajo y una titularidad. Tenía que convencer al programa de posgrado de UCLA dominado por hombres de que era seria, inteligente y digna de consideración. Tenía que obtener calificaciones de «A» en una serie de cursos de pregrado y una puntuación perfecta en el Graduate Record Exam. Entonces, como ella dijo, “lo acabo de hacer”. Cada vez que lucho en mi propia carrera académica, escucho la historia de Katherine en mi oído: «Robyn, solo hazlo». y lo hago

Gracias, Katherine.