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Casi todo el mundo ha sido intimidado en un momento u otro, y a menudo nos consuela suponer que vivir bien es la mejor venganza. Tendremos vidas felices y satisfactorias mientras los agresores tratan de compensar su propia baja autoestima y llevan vidas miserables.

Lamentablemente, todos los que hemos sido o seguimos siendo acosados ​​hemos recibido otra bofetada en la cara. Está surgiendo un creciente cuerpo de investigación de que los acosadores pueden llevar una vida exitosa y saludable, mientras que los acosadores son aquellos con problemas físicos y emocionales. Quizás irónicamente, esto puede proporcionar la mejor perspectiva para comprender y detener el acoso.

Los Centros para el Control de Enfermedades (CDC) han calificado a la intimidación como un importante problema de salud pública. La investigación sobre el acoso escolar, definido en términos generales como actos agresivos repetidos en los que existe un desequilibrio de poder entre el agresor y la víctima, muestra que las víctimas del acoso escolar experimentan problemas de salud física relacionados con el estrés, como dolores de cabeza y de estómago prolongados y problemas de salud mental. en forma de depresión, ansiedad y, en los casos más graves, suicidio.

Estamos haciendo todo lo posible para responder a esta crisis, con varios programas de prevención innovadores, destacados grupos de defensa y leyes contra el acoso en casi todos los estados. Sin embargo, sorprendentemente, los estudios indican que los problemas de acoso no mejoran e incluso podrían empeorar.

¿Por qué?

Quizás la triste verdad es que para algunas personas, el acoso tiene importantes beneficios sociales y personales. La investigación sugiere que los animales, incluidos los humanos, tienen beneficios para la salud asociados con un estatus social más alto. Por ejemplo, la evidencia sugiere que entre animales como los babuinos existe una jerarquía clara; aquellos que dominan a los demás tienen más control y, por lo tanto, obtienen grandes recompensas para la salud en forma de estrés reducido. Del mismo modo, los seres humanos que tienen más «dominio» en forma de un estatus social (por ejemplo, socioeconómico) más alto pueden tener una mejor salud y bienestar. En este contexto, el acoso puede entenderse como una versión extrema de afirmar el dominio. Ser bueno en los deportes es más «pro-social» que empujar a alguien a un casillero, pero ambos ayudan a afirmar el dominio.

Las investigaciones muestran que en lugar de evitarse, en algunos casos se adopta a los acosadores y se refuerza su comportamiento. Los acosadores pueden llegar a ser muy populares entre sus compañeros. Un estudio que examinó a casi 2,000 estudiantes de 11 universidades de Los Ángeles realizó encuestas en los grados séptimo y octavo. Los niños calificaron cuáles de sus compañeros eran «más geniales», cuáles «iniciaron peleas o empujaron a otros niños» y cuáles «difundieron rumores desagradables sobre otros niños».

La «frescura» y la «agresividad» estaban fuertemente vinculadas; los acosadores disfrutaban del estatus social más alto entre los compañeros de clase, mientras que las víctimas estaban socialmente marginadas. Desafortunadamente, esta tendencia continúa a medida que envejecemos; un estudio reciente encontró que los acosadores en el lugar de trabajo a menudo tienen evaluaciones laborales positivas y se les considera altamente calificados en la “política” del trabajo. Entonces, en lugar de que los acosadores sean marginados socialmente no calificados, algo de acoso podría ayudar a las personas a ascender en la escala social.

Además, así como los estudios en el reino animal muestran que ser dominante tiene beneficios para la salud, una nueva investigación algo sorprendente sugiere que los acosadores pueden experimentar una mejor salud con el tiempo. Un estudio reciente examinó el vínculo entre el acoso y la inflamación, una respuesta inmunitaria que se ha relacionado con un mayor riesgo de problemas de salud física como enfermedades coronarias y problemas de salud mental como la depresión.

En este estudio, se entrevistó a 1.420 niños de entre 9 y 16 años para evaluar la frecuencia de acoso o acoso escolar cada año hasta que los niños tenían 16 años y luego nuevamente a los 19 y 21. Se realizaron análisis de sangre para determinar la proteína C reactiva, una medida de inflamación. Tanto a corto como a largo plazo, las víctimas de acoso tenían niveles más altos de inflamación. Además, a los 19 y 21 años, los agresores tenían una inflamación significativamente menor que las víctimas, lo que indica una mejor salud.

La evidencia de los beneficios para la salud de los acosadores es consistente con una creciente impresión clínica de que los acosadores pueden no tener baja autoestima y mala salud mental, pero sí tienen una mayor autoestima. David Chango, un consejero de ayuda estudiantil que se desempeña como especialista en lucha contra el acoso en el sistema de escuelas públicas de Nueva Jersey, me dijo: Por eso te está haciendo esto. Solo está celoso. La nueva línea de pensamiento realmente indica que los acosadores están bien contigo y que eres un blanco fácil para ayudarlos a hacer lo que aman. Esta idea está respaldada por la investigación; Un estudio longitudinal de 307 estudiantes de secundaria encontró que, con el tiempo, los matones masculinos no perdieron la autoestima y las mujeres acosadoras en realidad vieron un aumento en la autoestima.

Lejos de ser un comportamiento equivocado y patológico, algunos actos de intimidación pueden ser muy tácticos y consistentes con el refuerzo personal y social. Este punto de vista no es incompatible con aquellos que ven el acoso como causado por problemas como una agresión poco saludable, problemas de control de impulsos o una personalidad antisocial. El acoso todavía puede proporcionar a estas personas un estatus social mejorado desde donde comenzaron y, para algunas personas, puede ser la única opción para obtener el dominio social.

Entonces, ¿qué podemos hacer?

En primer lugar, debemos entender que el acoso persistirá mientras los agresores se vean “geniales”. Sin embargo, mostrarle a los acosadores que su comportamiento no es bueno puede ser difícil. Como dice Chango, «el problema es que cada vez que un adulto intenta hacer algo que no es genial, sucede exactamente lo contrario». No obstante, es posible que este mensaje se difunda no solo a través de políticas coherentes de tolerancia cero en las escuelas, sino también a través de representaciones en los medios de comunicación populares. Uno de los ejemplos más convincentes es la película «21 Jump Street». Channing Tatum interpreta a un ex tirano que disfruta de la dominación social y la alta autoestima asociada con el acoso. Pero al llegar a una nueva escuela, su acoso es recibido con desprecio y burla universales. Como dijo un crítico, la película muestra que «ser un tirano no es hermoso». Este patrón es similar al patrón del tabaquismo: a medida que han surgido más y más leyes contra el tabaquismo, se han difundido pruebas de los daños del tabaquismo, y el tabaquismo se ha retratado menos en las películas, el tabaquismo se ha vuelto menos, menos «cool».

Mientras trabajamos para demostrar que el acoso no es bueno y no debe tolerarse, también debemos proporcionar otras formas para que los acosadores logren el dominio social y una alta autoestima. De lo contrario, el acoso siempre parecerá una buena opción. Muchos programas contra el acoso incluyen el entrenamiento de habilidades sociales para ayudar a los niños a lidiar con las emociones negativas de manera más constructiva. Estos programas deben poder comprender los objetivos del acoso y ofrecer opciones adicionales para lograr los objetivos de dominación social y autoestima.

Un nuevo enfoque en estudio es la entrevista motivacional, que ha demostrado ser eficaz con una variedad de comportamientos como el consumo de alcohol y drogas. A diferencia del enfoque de ‘intervención’, las entrevistas motivacionales permiten que las personas consideren los pros y los contras de sus comportamientos, validando así las razones por las que las personas acosan, pero también permitiéndoles considerar las consecuencias negativas para determinar los efectos generales del comportamiento de acoso en ellos mismos y en los demás. . Comprender los beneficios positivos y las consecuencias negativas, en teoría, motivaría a los acosadores a lograr sus objetivos de dominación social de manera más efectiva (por ejemplo, mediante el aprendizaje de deportes) que no tienen los efectos negativos del acoso escolar.

Caminamos por una delgada línea. Como sociedad, nos beneficiamos de las personas que intentan mejorarse a sí mismas, y la competencia social es a menudo una de las mejores formas de «sacar lo mejor de las personas». Incluso admiramos a regañadientes a las personas que «doblan» las reglas o pueden imponer su voluntad para conseguir lo que quieren. En muchos sentidos, la intimidación es una versión extrema de este comportamiento en su motivación. Sin embargo, sea cual sea su origen, debemos enviar un mensaje claro de que la intimidación cruza la línea de la victimización y no puede ser recompensada ni tolerada. Cuando este mensaje impregne nuestra sociedad, los acosadores comenzarán a pensarlo dos veces.

El Dr. Mike Friedman es psicólogo clínico en Manhattan y miembro del Consejo Asesor Médico Internacional de EHE.

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