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En las últimas dos décadas, la terapia de exposición ha sido vista como el enfoque estándar de primera línea para los síntomas de estrés postraumático. La terapia de exposición propone que la curación del trauma requiere que las personas se acerquen a lo que preferirían evitar. En la práctica, se pide a los pacientes que escriban o narren verbalmente relatos detallados de sus eventos traumáticos. Luego se exponen repetidamente a esto hasta que la memoria del trauma o los recuerdos pierden su aguijón.

A menudo, también hay un componente in vivo, o práctica de la vida real, en la terapia de exposición. Específicamente, se les pide a los pacientes que identifiquen las situaciones que los hacen sentir ansiosos y luego que participen activamente en los entornos que desencadenan la ansiedad. Se les dice a los pacientes que su ansiedad aumentará, luego se estabilizará y luego disminuirá si permanecen en el escenario de exposición el tiempo suficiente. Esto ocurre a través de un proceso conocido como habituación.

Dentro del Departamento de Asuntos de Veteranos y otros grandes sistemas de atención médica, estos tratamientos se han promocionado como enfoques altamente efectivos y de mejores prácticas. En los últimos años, sin embargo, he cambiado mi opinión de que este es realmente el enfoque de mejores prácticas para muchos pacientes. Aquí hay tres razones principales por las cuales.

En primer lugar, es posible que muchos pacientes no opten por continuar con la terapia si se les dice que su única opción es enfrentar repetidamente el peor día de sus vidas. Para muchas personas, el trauma trae una pérdida de control en sus propios cuerpos. Continuamente son emboscados por ataques de pánico o abrumadores sentimientos de temor. La pérdida de control que es inherente a los enfoques de la terapia de exposición es un puente demasiado lejano para ellos. Continúan sufriendo en silencio en lugar de buscar tratamiento.

En segundo lugar, un cerebro traumatizado no es un cerebro eficiente. Las dificultades de concentración y memoria son comunes para quienes han sufrido un trauma. La terapia es un trabajo duro. Requiere estar conscientemente presente mientras se accede a recuerdos pasados. Requiere patrones de pensamiento predeterminados desafiantes, lo que se basa en la capacidad metacognitiva de alto nivel. Las personas que están distraídas por la intensidad de su trauma a menudo no están en el estado mental adecuado para beneficiarse plenamente de la terapia de conversación.

Finalmente, comenzar con la terapia de exposición falla la prueba de compasión para mí como terapeuta. Nosotros, los terapeutas, estamos obligados a “no hacer daño”. Durante muchos años, mientras hacía terapias basadas en la exposición como tratamiento de primera línea, incluso con ejercicios de contención, los pacientes salían de mi consultorio en un estado sobreactivado. Se necesita tiempo para que el cuerpo vuelva a un estado de calma. Enviar a los pacientes sobreactivados a casa por las concurridas autopistas de California no parecía una buena decisión, pero no percibí ninguna otra opción en ese momento.

Ahora lo hago. Hay una serie de tratamientos enfocados biológicamente (bloqueo del ganglio estrellado, ketamina y estimulación magnética transcraneal, por ejemplo) que pueden restaurar una sensación de calma y control dentro del cuerpo. Cuando este tipo de tratamientos se utilizan antes de la terapia de conversación, los pacientes pueden abordar la terapia con confianza en lugar de miedo o ansiedad.

Cuando se brindan tratamientos de trauma enfocados biológicamente antes de la terapia, los pacientes pueden hacer un trabajo terapéutico más profundo sin sentirse abrumados por la ansiedad o fuera de control en sus propios cuerpos. La combinación de tratamientos biológicos y terapia mejora y acelera los resultados del tratamiento. Al cambiar el estado mental a uno que sea tranquilo y positivo como primera prioridad, los terapeutas pueden promover de manera efectiva la integración de nuevos conocimientos, pensamientos y comportamientos.

Algunos han argumentado que los tratamientos enfocados biológicamente no deben probarse a menos que la terapia de conversación de exposición no invasiva falle. Estoy fundamentalmente en desacuerdo con este enfoque basado en lo que he observado. Las terapias de exposición son extremadamente invasivas ya que crean pérdida de control y emociones aversivas abrumadoras durante las sesiones de terapia. Abordar la lesión biológica asociada con el trauma antes de comenzar la terapia de conversación, que ayuda a restaurar la calma y el control somáticos, es una forma más efectiva, compasiva y empoderadora de ayudar a las personas a sanar.

Este es un nuevo modelo para el cuidado de quienes sufren traumas, y este modelo es lo que creo que debería ser el nuevo enfoque de mejores prácticas para la curación.

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