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Existe un gran problema con el diagnóstico de «depresión» y es que no existe. Hay una «melancolía», una depresión muy grave que conlleva el riesgo de suicidio y una total falta de placer en la vida. ¡Pero hey! Durante años, esta enfermedad ha sido llamada por su nombre propio, melancolía, y no hay ninguna razón por la que no podamos seguir haciéndolo. La melancolía es, de hecho, en el Manual Diagnóstico y Estadístico de la Asociación Estadounidense de Psiquiatría, el famoso «DSM», pero como un subtipo de depresión mayor.

Sin embargo, si no tienes melancolía, ¿qué tienes? ¿Depresión? Recuerde que la depresión significa un trastorno del estado de ánimo. El buen humor sería euforia o una forma de manía. El mal humor sería tristeza. Pero el problema es que muchas personas a las que se les diagnostica depresión mayor no están necesariamente tristes. No lloran todo el tiempo. Se arrastran fuera de la cama, van a trabajar y se abren camino en la vida familiar, pero no están tristes. Es posible que tengan alguna de las «palabras con D» (disforia, desencanto, desmoralización), pero no necesariamente están deprimidos.

En cambio, ¿qué más tienen? Están ansiosos. Están agotados y, a menudo, indican una fatiga abrumadora. Tienen todo tipo de dolores somáticos que van y vienen. Y tienden a obsesionarse con todo el paquete.

Lo que tienen es un trastorno de todo el cuerpo, no un trastorno del estado de ánimo. Y ese es el problema con el término depresión: destaca el estado de ánimo, un foco que pertenece a otro.

La medicina alguna vez tuvo un término perfectamente adecuado para este tipo de trastorno de todo el cuerpo que implicaba un estado de ánimo de mal humor, aumento de la ansiedad, fatiga, síntomas somáticos y un interés obsesivo en la propia condición. Se llamaba nervios o enfermedad nerviosa. En la forma extrema de los nervios, comparable a la melancolía (que en realidad es un trastorno del estado de ánimo), sufrió un colapso nervioso: no podía funcionar. Sería candidato para ser admitido en una clínica psiquiátrica privada si tuviera el dinero. Pero salvo que se produjera un colapso, en algún momento se consideró que millones de personas estaban «nerviosas». Hoy en día, se les diagnostica depresión y se les trata con «antidepresivos».

No espero la reintegración de los nervios como diagnóstico. Como historiador, me gusta su solidez durante décadas y siglos. Sin embargo, otros pueden encontrar los nervios antiguos y preferir otro término: un neologismo como «distimia» (idea de Peter Tyrer). Pero es importante desviar la atención del término «depresión», o incluso abolirlo, porque representa un grupo heterogéneo de pacientes. Algunos pacientes sufren de melancolía, una enfermedad por derecho propio con marcadores bioquímicos distintivos; otros pacientes del grupo padecen ahora lo que a menudo se llama «depresión», pero sus síntomas y curso clínico serán muy diferentes a los de los melancólicos, y también requieren diferentes tratamientos.

El término depresión significa que todos reciben el mismo tratamiento: ‘antidepresivos’ de tipo Prozac, ineficaces para la melancolía, levemente efectivos para la ansiedad y la obsesión (que bien pueden tener las personas diagnosticadas con depresión). Pero aquí se requieren tratamientos específicos para la indicación: electroshock (tratamiento de choque, TEC) y antidepresivos tricíclicos (como imipramina) para la melancolía; y para los nervios, clases de fármacos eficaces pero ahora abandonados, como las benzodiazepinas (Valium). La especificidad del tratamiento significa progreso. Dejar ir la «depresión» es una forma de empezar.

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