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Ayer se cumplió el séptimo aniversario del trágico tiroteo en el Instituto y Clínica Psiquiátrica Occidental del Centro Médico de la Universidad de Pittsburgh, que dejó un muerto y cuatro heridos entre un terapeuta. Estaba terminando mi pasantía allí en la unidad de esquizofrenia en ese momento, aunque afortunadamente estaba de vacaciones el día del rodaje. El atacante era un ex paciente de la clínica ambulatoria del hospital que había mostrado síntomas de trastorno psicótico desde al menos 2005.

Mark L. Ruffalo, LCSW

Western Psychiatric Institute y University of Pittsburgh Medical Center Clinic.

Fuente: Mark L. Ruffalo, LCSW

En la tarde del 8 de marzo de 2012, John Shick entró al vestíbulo de Western Psychiatric con dos pistolas cargadas y abrió fuego. Shick disparó a cinco personas y mató a uno, un terapeuta llamado Michael Shaab. Finalmente, la policía de la Universidad de Pittsburgh lo mató a tiros en el acto.

Esta tragedia nos recuerda la urgente necesidad de reformar el sistema de salud mental de Estados Unidos y la muy difícil situación que enfrentan los médicos, familiares y otras personas que atienden a enfermos mentales graves.

Aunque los enfermos mentales en general no son más propensos a la violencia que la población en general, los que padecen enfermedades mentales graves corren un mayor riesgo de sufrir un comportamiento violento y delictivo. Un escenario muy común en la psiquiatría moderna es la persona que claramente puede beneficiarse del tratamiento pero no recibe ayuda debido a recursos insuficientes y / o leyes de contratación demasiado estrictas. Como lo demuestra el tiroteo de Western Psych, esto a veces se traduce en una gran tragedia, una tragedia que podría haberse evitado si la persona hubiera recibido la atención psiquiátrica, la terapia y el alojamiento adecuados.

La triste realidad es que tenemos un sistema de salud mental en los Estados Unidos que trata en exceso a los que están levemente enfermos / «bien preocupados» y subcontrata gravemente a los gravemente enfermos y persistentes. La razón es multifacética e incluye la financiación insuficiente de la atención y los recursos de salud mental por millones cada año; un sistema legal que dificulta demasiado el encarcelamiento de personas que realmente necesitan tratamiento psiquiátrico; falta de camas de hospitalización y de hospitalización a largo plazo; y una expansión gradual de la psiquiatría para centrarse más en el tratamiento de personas con enfermedades leves y menos en el tratamiento de personas con problemas más difíciles.

Hemos pasado de 600.000 camas psiquiátricas para pacientes hospitalizados en los Estados Unidos en la década de 1950 a menos de 35.000 en la actualidad. La institución mental más grande del país es la cárcel del condado de Los Ángeles. Ahora tenemos 350.000 enfermos mentales graves en prisión y 250.000 personas sin hogar.

Lamentablemente, la filmación de Western Psych nos recuerda los muchos cambios necesarios para nuestro sistema fallido. El pistolero había sido tratado en una clínica ambulatoria en Pittsburgh en las semanas y meses previos al tiroteo. Los médicos de atención primaria que gestionan su atención han reconocido la necesidad de la hospitalización psiquiátrica, pero el paciente se ha quedado en el olvido. Esto provocó innecesariamente la pérdida de vidas y varias lesiones mortales.

Lo que se necesita es un sistema de atención de la salud mental en los Estados Unidos que equilibre cuidadosamente las libertades civiles con la necesidad real de un tratamiento involuntario de las personas en mayor riesgo. Las realidades clínicas nos enseñan que los más enfermos entre nosotros son los que menos cuidados reciben y que la sociedad paga el precio.

Para obtener más información, consulte mi artículo con Allen Frances, MD, aquí en Psychiatric Times.