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Todos sabemos que las personas pueden dar versiones sesgadas de lo que sucede, por ejemplo, haciéndose pasar por víctimas inocentes al sesgar su historia para eludir la culpabilidad.

Sabemos que esto se puede hacer omitiendo verdades inconvenientes o exagerando y distorsionando para mostrarse a sí mismo bajo una luz favorable. También se puede hacer con la elección de palabras, usando términos negativos para describir el comportamiento de otras personas y términos positivos para describir el propio.

Por ejemplo, si digo que alguien se quejó, lloriqueó, me fastidió o me regaño, quiero decir que sus quejas son infundadas. yo era inocente; me atacaron sin razón.

Lo que no tendemos a notar es que esos términos supuestamente negativos no son necesariamente negativos.

No envidiaríamos a una víctima de tortura por sus quejas: lloriquear, acosar o regañar a sus torturadores. Si el torturador dijera “deja de lloriquear”, no asumiríamos que la víctima tuvo la culpa. Pensaríamos que la víctima tenía razón al quejarse de haber sido torturada.

Aparentemente, hay momentos en los que quejarse, lloriquear, acosar y regañar no solo son aceptables sino moralmente apropiados. Es nuestro deber cívico acosar a los matones hasta que dejen de intimidar.

Es posible que no llamemos «lloriqueo» a nuestro fastidio porque «lloriquear» implica quejas desde una posición de debilidad. Un esposo dominante que acusa a su esposa de lloriquear implica que es moralmente incorrecto desafiar su dominio. En todo caso, eso pone al marido en el mal. Acusar a la gente de lloriquear es a menudo una forma de «golpear».

Pero aquí está la cuestión: si te acusan de lloriquear, es probable que te sientas insultado, avergonzado oa la defensiva. Ese es un hábito que debes superar si quieres dejar de que te presionen.

«Quejarse» es solo un ejemplo de cómo la elección de palabras puede ser una expresión de prejuicio, pero no solo en la forma en que todos reconocemos, no solo que las personas pueden usar palabras positivas para su comportamiento y palabras negativas para el comportamiento de aquellos que los desafían.

Hay una segunda forma en que la elección de palabras puede ser sesgada: la suposición falsa de que una palabra negativa identifica con precisión comportamientos universalmente negativos. Quejarse, regañar, acosar y quejarse no son universalmente malos. No todas las quejas te convierten en Karen.

Un ejemplo relacionado: la agresividad pasiva tiene connotaciones negativas. Nunca seas pasivo agresivo. ¿Deberíamos ser siempre activamente agresivos en su lugar? “Acto de agresión” también es peyorativo.

¿Nunca deberíamos ser ni activa ni pasivamente agresivos? ¿Deberíamos sentirnos avergonzados cada vez que se nos acusa de agresión pasiva o activa?

En términos más generales, ¿queremos un mundo en el que cualquiera pueda hacer un arresto ciudadano de policía moral simplemente acusando a las personas con términos peyorativos? Alguien dice que te estás quejando, y eso es todo, ¿estás atrapado?

No apuesto a que lo haces. Creo que hay un lugar para todos esos comportamientos etiquetados peyorativamente. Creo que fingir que nunca hay un lugar para ellos impide nuestro crecimiento en el aprendizaje del plan de estudios básico de la moralidad: descubrir qué situaciones requieren qué comportamientos.

La gente usa connotaciones para implicar leyes morales que no existen ni deberían existir. Para combatir el sesgo de asumir que las connotaciones de las palabras reflejan con precisión las reglas morales universales, he cultivado un enfoque trilingüe del inglés. Traduzco términos con carga moral entre tres idiomas a los que llamo positivo, negativo y neutral.

Para ilustrar, «regañar» es negativo. Hace que el comportamiento suene universalmente malo. Si quiero que la regañina suene bien, puedo traducirla en positivo con términos como «defenderse a sí mismo», «establecer límites» o «defensa constante».

Traducir negativo a positivo se llama eufemismo. Un término menos familiar es «disfemismo», que significa traducir de positivo a negativo. Cuando hago mis traducciones entre positivo y negativo, no asumo que el comportamiento descrito es inherentemente positivo o negativo. Ese es el punto aquí. La pregunta para mí es si un comportamiento es bueno o malo en el contexto particular en cuestión.

Todavía tengo que encontrar un comportamiento que sea universalmente malo o bueno. Hay un lugar para cualquier comportamiento. Para mí, la sabiduría moral es aprender durante toda la vida sobre cuándo aplicar qué comportamientos.

Traduzco con fluidez entre positivo y negativo, y el tercer idioma, el neutral. Neutralese es estrictamente descriptivo. Por ejemplo, el término negativo «regañar» o el término positivo «defensa constante» se pueden traducir al neutral como «defensa sostenida», que no suena ni positivo ni negativo.

Algunos de nuestros mayores errores se cometen bajo la influencia de un lenguaje cargado, no solo cargado de sesgo personal en nuestra elección de palabras negativas y acusatorias para el comportamiento de otras personas y términos positivos y halagadores para nuestro comportamiento, sino sesgado por la falsa suposición de que los términos negativos apuntan a comportamientos universalmente malos y los términos positivos apuntan a comportamientos universalmente buenos.

Ser trilingüe ayuda a frenar mi tendencia instintiva a avergonzarme o ponerme a la defensiva cuando alguien me acusa de un comportamiento supuestamente “malo”.

El otro día, alguien me acusó de ser agresivo. Respondí que mi tranquilidad proviene de estar igualmente preocupado de que soy demasiado agresivo o no lo suficientemente agresivo para una situación. Me tomo esa preocupación en serio, pero no me dejo engañar por personas que se hacen pasar por policías morales y me arrestan por comportamientos que, en el momento, eligen considerar estrictamente negativos.

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