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¿Cómo te sentirías si perdieras todos tus recuerdos, si ni siquiera pudieras recordar tu propio nombre, de dónde eres o cuántos años tienes? ¿Seguirías siendo la misma persona? Era el miserable estado de un hombre encontrado la semana pasada deambulando por un parque en Peterborough, Inglaterra. Habla inglés con acento de Europa del Este, pero no pudo decirles nada a los médicos sobre sí mismo. Había perdido por completo su memoria episódica, es decir, la memoria de los acontecimientos de su vida. Sin ninguna indicación de su nombre real, lo llamaron «Robert».

Entonces, ¿quién es «Robert»? Este extraño caso plantea muchas preguntas fascinantes sobre uno mismo, la memoria y la conciencia. De hecho, ¿qué es un yo?

¿Somos, como muchos en el mundo creen, un alma inmutable dada por Dios? ¿Algún tipo de entidad espiritual que tiene conciencia y libre albedrío y que puede sobrevivir a la muerte del cuerpo físico al que fue impulsado al nacer? Si crees esto, Robert debe seguir siendo la misma alma, pero debe estar aislado de sus propios recuerdos. Esta teoría no tiene sentido en términos científicos. Se necesita un alma indetectable para conectarse con su cerebro, instruir las acciones de su cuerpo y ser afectado por lo que sea que esté sucediendo en ese cerebro, incluyendo cualquier cosa que le haya robado la memoria a Robert. Debería haber algún tipo de conexión mágica entre el alma y su cerebro, una de la que no hay evidencia.

¿Un yo está hecho de recuerdos? Ésta es una cuestión delicada. No puedo evitar pensar que sin mis recuerdos, no sería yo. Creo que soy, o era, la niña a la que le encantaba jugar con Meccano y le tenía miedo a los Daleks. Soy, o era, el adolescente que se portaba tan mal con mis pobres padres. Soy, o fui, autor de numerosos artículos y libros. Soy, o fui, una madre joven que crió a dos niños pequeños. Pero si no pudiera recordar ninguno de estos eventos, ¿todavía me sentiría como yo?

Una forma conmovedora de pensar en esto es que la memoria episódica no es todo lo que hay. Para empezar, hay muchos otros tipos de memoria que se pueden retener cuando se pierde la memoria de eventos pasados. Incluso los pacientes con la amnesia más grave pueden caminar, comer, vestirse, hablar e incluso escribir. Estas habilidades se aprenden pero dependen de estructuras cerebrales diferentes a las que sustentan recuerdos como la última vez que estuve en Londres o ese maravilloso día en la playa el verano pasado. ‘Robert’ habla inglés y entiende algo de ruso y lituano. Todo esto proporciona algún aspecto de quién es.

Luego está la personalidad. Curiosamente, ser extrovertido o introvertido, tener un sentido del humor perverso, ser conversador y amistoso o reservado con ansiedad, puede sobrevivir a la pérdida de memoria episódica. En BBC Newsnight Friday hablé con Jo, quien tuvo una convulsión severa a la edad de veinte años y desde ese momento no pudo recordar nada sobre los primeros veinte años de su vida. Su madre le contó cómo era una niña y su mejor amiga lo que hizo cuando era adolescente. Curiosamente, dijeron que ella se comportó más o menos igual antes y después de la convulsión. Su personalidad sobrevivió al daño catastrófico.

Jo también me dijo que la vida se estaba volviendo más fácil ahora que tenía 40 años. A los 21, la pérdida de 20 años de memoria fue devastadora, pero ahora importa mucho menos. Como ella dijo, muchos de sus amigos tampoco recuerdan su infancia. Entonces ella no está tan sola.

Algunas preguntas más profundas sobre ti mismo son menos reconfortantes. ¿Por qué un cerebro que organiza el aprendizaje, la memoria, el habla, la percepción, las acciones y las emociones también necesita un yo? ¿Dónde en un cerebro físico podría estar y qué podría hacer? La neurociencia parece empujarnos cada vez más a ver al yo como una construcción, una historia que el cerebro se cuenta a sí mismo para simplificar la forma en que entiende su propio cuerpo y sus propias acciones. Hablamos de «mí» y por lo tanto llegamos a creer que «yo» es una entidad separada de mi cuerpo. Pero esto es ficción.

Yo iría un paso más allá y diría que el «yo» que parece tan persistente e importante es en realidad una serie de construcciones efímeras y transitorias. La mayor parte del tiempo seguimos con nuestras vidas sin pensar en nosotros mismos. Luego, de vez en cuando pensamos que «yo» planeo este viaje, que «me gusta» esta hermosa puesta de sol, o que «tengo» hambre. Entonces, y solo entonces, se crea un yo. Es un yo real en cierto sentido: un patrón creado por el cerebro que tiene efectos reales en ese cerebro. En otro sentido, es una ilusión. No es lo que parece.

La ilusión surge porque cada vez que pensamos en “mí”, asumimos que es el mismo yo que me levanté esta mañana, el mismo que esa niña a la que le encantaba jugar con Meccano. Pero no lo es. Puede ser similar. Puede recurrir a recuerdos del pasado. Puede tener rasgos de personalidad persistentes. Pero cada vez es un ego nuevo y ligeramente diferente, un ego temporal y fugaz que piensa erróneamente que es continuo. Es todo lo contrario de una teoría del alma. Esto es, creo, a lo que se refiere el Zen cuando habla de ver a través de la ilusión del yo.

Robert es seguramente como el resto de nosotros sintiéndonos como un yo continuo que camina y habla con la gente. No ha perdido todo lo que lo hace. Pero espero que recupere sus recuerdos.

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