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Fuente: Impresionante arte/Shutterstock

Después de que un tirador de 18 años asesinara a 19 estudiantes de escuela primaria y dos maestros en Uvalde, Texas, los padres angustiados dirigieron su ira contra los múltiples policías que no entraron al salón de clases donde estaban disparando a los niños.

Un maestro que sobrevivió a sus heridas se burló de los oficiales como “cobardes”, y el impactante video que narra la falta de preparación de los oficiales ha hecho poco para suavizar la ira y la decepción de la comunidad.

Es posible que una cadena de mando rota fuera más importante que la falta de coraje. Pero las acciones de estos oficiales, o la inacción, contrastan marcadamente con el heroísmo mostrado por otros en circunstancias similares.

Por ejemplo, en agosto de 2015, tres jóvenes estadounidenses viajaban en un tren lleno de gente que se dirigía de París a Amsterdam cuando se encontraron con un terrorista fuertemente armado. Con poca consideración por su seguridad personal, se abalanzaron sobre el terrorista y lo sometieron. Nadie discute que estos hombres merecen ser llamados héroes.

Solo algunas personas parecen capaces de esta forma de heroísmo de una fracción de segundo. ¿Qué los separa de todos los demás?

Los psicólogos han explorado esta pregunta a través de la lente de la psicología evolutiva y de la personalidad. El consenso de la investigación es que los hombres tienden a estar más dispuestos a ponerse en riesgo físico para ayudar a otros, especialmente en situaciones en las que la persona rescatada no es uno de sus hijos o un pariente.

Por qué algunos hombres están a la altura de las circunstancias, y otros no, ha sido un poco más complicado de precisar.

Cosa de hombres’?

La Medalla Carnegie es un premio otorgado a personas en los Estados Unidos o Canadá que valientemente han arriesgado sus vidas para salvar a otras. En 2022, 15 de los 16 ganadores de la Medalla Carnegie fueron hombres.

Esto no es una coincidencia.

Por supuesto, el heroísmo y el coraje pueden manifestarse de muchas formas, y hombres y mujeres arriesgan su reputación, salud y posición social para hacer lo que creen que es correcto. No faltan mujeres valientes. La denunciante del Meta Frances Haugen y el testimonio de Cassidy Hutchinson, de 26 años, ante el Comité Selecto de la Cámara de Representantes para Investigar el Ataque del 6 de enero al Capitolio de los Estados Unidos son solo dos perfiles recientes de la valentía femenina.

Sin embargo, cuando se trata de valentía físicamente arriesgada, del tipo que se requiere cuando hay un terrorista en el tren o un tirador en la escuela, la gente asume que los hombres tomarán la iniciativa. Hay sólidas razones evolutivas para este estereotipo. Uno de los temores más comunes en los hombres es que serán considerados cobardes, y un hombre que no demuestra coraje físico sufrirá daños a su reputación de una manera que no lo hará una mujer.

A lo largo de la historia de la humanidad, alcanzar una posición de alto estatus o dominio entre los compañeros ha sido el boleto que los hombres deben obtener para atraer parejas y engendrar hijos. Establecer una reputación como héroe no es una mala manera de elevar rápidamente su estatus y atractivo.

No estoy sugiriendo que los héroes calculen conscientemente todas las grandes cosas que se les presentarán si arriesgan sus vidas; no están pensando: «¡Nada impresiona a las chicas como una Medalla de la Legión de Honor!» De hecho, las entrevistas con hombres que han ganado la Medalla Carnegie revelan que sus acciones heroicas fueron intuitivas, incluso impulsivas, en lugar de producto de una deliberación reflexiva.

Mostrar coraje y fuerza de manera notoria al tomar y sobrevivir a grandes riesgos les indica a los demás que un hombre tiene cualidades especiales. Estos impulsos han sido seleccionados a través de la evolución porque la acción heroica ha brindado de manera confiable ventajas de apareamiento para los hombres.

La valentía como estrategia de apareamiento

La noción de que la valentía está íntimamente ligada a los motivos de apareamiento ha existido durante bastante tiempo. El guerrero sioux Rain in the Face describió el efecto que la presencia de mujeres en un grupo de guerra tenía en los guerreros masculinos: “Cuando hay una mujer al mando, hace que los guerreros vivan unos con otros al mostrar su valor”.

La investigación psicológica ha confirmado que el comportamiento masculino altruista es más admirado cuando toma la forma de un heroísmo arriesgado, que muestra coraje y fuerza. Otro estudio encontró que es más probable que los hombres se comporten con generosidad en presencia de un miembro atractivo del sexo opuesto; no ocurre lo mismo con las mujeres.

He realizado una serie de estudios de laboratorio que demuestran que es más probable que los hombres soporten el dolor y otros inconvenientes para que otros puedan beneficiarse cuando las mujeres están presentes y otro hombre también está presente como competidor.

Un equipo de psicólogos europeos exploró la propuesta de que la guerra proporciona un escenario para que los hombres, no las mujeres, pulan sus credenciales heroicas e impresionen tanto a sus rivales masculinos como a las mujeres que podrían ser posibles parejas.

Su primer estudio encontró que 464 hombres estadounidenses que habían ganado la Medalla de Honor durante la Segunda Guerra Mundial finalmente tuvieron más hijos que otros miembros del servicio estadounidense. Esto es consistente con la hipótesis de que el heroísmo es recompensado con un mayor éxito reproductivo.

En su segundo estudio, las mujeres calificaron el atractivo sexual de los hombres que se comportaron heroicamente en la guerra más alto que el de otros soldados. De manera reveladora, las mujeres no encontraron más atractivos a los hombres que se habían comportado heroicamente en los deportes o los negocios. Un tercer estudio reveló que las mujeres soldados que se comportaron heroicamente en la guerra no aumentaron su atractivo para los hombres.

¿El héroe y el psicópata?

Por supuesto, no todos estarán a la altura de las circunstancias al encontrarse con alguien en extrema necesidad.

¿Existe tal cosa como un tipo de personalidad heroica?

La gente tiende a tener una idea de cómo son los héroes. En un estudio, al calificar las personalidades de los héroes de las películas, los participantes esperaban que fueran más concienzudos, abiertos a la experiencia, extrovertidos, agradables y emocionalmente estables que la persona promedio.

Los estudios de héroes de la vida real cuentan una historia diferente.

Algunos estudios indican perversamente que las personas que exhiben un comportamiento heroico y los socorristas, como los bomberos, obtienen una puntuación alta en los rasgos de personalidad generalmente asociados con los psicópatas: asunción de riesgos, búsqueda de sensaciones, frialdad bajo estrés y tendencia a tomar el control en situaciones sociales.

Sin embargo, el estudio de la relación entre personalidad y heroísmo está en pañales. Los psicólogos todavía no pueden predecir de antemano quién se hará cargo heroicamente cuando sea necesario. A menudo, el héroe es una persona ordinaria que se encuentra en circunstancias extraordinarias. Mientras tanto, algunas personas entrenadas para comportarse heroicamente podrían vacilar durante una crisis, como el oficial de recursos escolares armado que se quedó afuera de la escuela secundaria en Parkland, Florida, mientras un hombre armado estaba alborotado adentro.

Desafortunadamente, las calamidades futuras clamarán por actos de verdadero heroísmo. Con suerte, la combinación correcta de circunstancias y personalidades permite que el coraje, en lugar de la cobardía, triunfe.

Una versión modificada de esta publicación también aparece en The Conversation.

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