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Fuente: Hybrid-upg/Unsplash

Recientemente, escribí sobre las implicaciones prácticas de tener un segundo hijo: el impacto que tiene en las carreras y las finanzas, así como la necesidad de apoyo para el cuidado de los niños. Podría decirse que el tamaño de la familia afecta casi todos los aspectos de la vida de los padres, incluida la felicidad. Tal vez creas que un segundo hijo te hará feliz, pero eso es difícil, si no imposible, de predecir.

Laurie Santos, profesora de psicología en la Universidad de Yale, explicó el problema de averiguar qué nos hace felices: “Somos malos pronosticando nuestra felicidad a lo largo del tiempo y especialmente a la luz de la presión social. La mayoría de nosotros hacemos comparaciones sociales, y somos muy buenos seleccionando la única comparación que nos hace sentir mal».

Por ejemplo, puede enfocarse en su mejor amiga o vecina, con dos o tres hijos, que parece tener su vida bajo control, administrando su trabajo y su familia sin esfuerzo, o eso le parece a usted. “Incluso cuando obtenemos lo que queremos o pensamos que queremos, no somos necesariamente tan felices como pensamos que seríamos”, dice Santos. “Nuestras mentes nos engañan. La selección natural se trata de introducir nuestros genes en los bebés, pero debemos priorizar nuestra alegría y satisfacción individuales. Eso está bajo nuestro control si aplicamos un poco de esfuerzo”.

Hacer el esfuerzo significa sopesar sus puntos de referencia: su trabajo o carrera, su vida en el hogar y su sistema de apoyo, y el estilo de vida que prefiere. Otro hijo no es necesariamente tu boleto a la felicidad.

Los niños afectan la felicidad

En términos de felicidad, un argumento convincente para tener un hijo único proviene de la ciencia que indica claramente que las madres con un hijo son las más felices. Quizás se esté preguntando si es egoísta tener un hijo. ¿Dónde trazas la línea entre ser egoísta y ser realista, tener una vida que te permita ser una persona o padre contento y feliz?

Hans-Peter Kohler, profesor de sociología y demografía en la Universidad de Pensilvania, quería ver el efecto de agregar niños a la familia después del primogénito. Su pregunta de investigación: ¿El matrimonio y los hijos te hacen feliz? Descubrió que si quieres ser feliz, es decir, mejorar tu bienestar, debes detenerte después de un hijo. El hijo número dos o tres no hace feliz a un padre. Y, para las madres, descubrió que tener más hijos parece hacerlas menos felices, aunque son más felices que las mujeres sin hijos. Para los papás, los niños adicionales no tuvieron ningún efecto sobre su bienestar en su estudio.

Kohler especula que “las parejas seguirán teniendo un segundo hijo por razones distintas a su propio bienestar, como proporcionar un compañero para su primogénito. Presumiblemente, muchos también planearán alegremente un segundo debido a la felicidad que trajo el primero”. Para llevar de Kohler: Un niño parece ser el elemento esencial que ofrece una ganancia de felicidad.

Esa ganancia disminuye con el tiempo. “Las personas generalmente experimentan aumentos en la felicidad después de convertirse en padres, pero esta felicidad adicional tiende a disiparse en un par de años”, según un informe del Journal of Personality and Social Psychology que revisó 188 estudios relacionados.

La evidencia convincente de que tener un segundo hijo puede no ser el nirvana que busca proviene de Leah Ruppanner, socióloga de la Universidad de Melbourne. Ella y sus colegas revisaron los datos recopilados de unas 20,000 familias australianas durante un período de 16 años y los participantes ingresaron al estudio cuando los niños tenían 1 año.

Además de encontrar que tener un segundo hijo afecta la salud mental de los padres, Ruppanner encontró: “Antes del parto, las madres y los padres reportan niveles similares de presión de tiempo. Una vez que nace el primer hijo, la presión del tiempo aumenta para ambos padres. Sin embargo, este efecto es sustancialmente mayor para las madres que para los padres. Los segundos hijos duplican la presión de tiempo de los padres, ampliando aún más la brecha entre madres y padres”. Ruppanner y sus colegas concluyeron que «la mayor presión de tiempo asociada con los segundos nacimientos explica la peor salud mental de las madres». Esas limitaciones de tiempo se mantienen hasta la adolescencia.

Cuando los niños se van de casa

Incluso sin evidencia contundente, sabemos intuitivamente que los niños agregan tensión a la mayoría de los matrimonios. Daniel Gilbert, profesor de psicología en Harvard y autor del libro Tropezando con la felicidad, revisó estudios sobre la satisfacción marital e informó que la satisfacción mejora una vez que el último hijo se va de casa.

Un análisis de investigación relacionado más reciente realizado por Christoph Becker, Isadora Kirchmaier y Stefan T. Trautmann confirma el punto de Gilbert. Examinaron a los padres mayores de 50 años y descubrieron que, en su mayor parte, los niños en general «se correlacionan positivamente con el bienestar y la falta de síntomas depresivos», pero ese aspecto positivo surge después de que los niños se han mudado.

Vuelvo a Hans-Peter Kohler de la Universidad de Pensilvania, quien dijo: «Si desea maximizar su bienestar subjetivo, debe detenerse después del primer hijo». Un niño puede proporcionar satisfacción, significado y propósito en la vida, los elementos clave de la felicidad. Es algo para sopesar en su único debate sobre la felicidad infantil.

Derechos de autor @ 2022 por Susan Newman

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