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La serotonina es una sustancia química que se produce principalmente en nuestro tracto digestivo.1 A pesar de sus humildes comienzos en el intestino, la serotonina tiene la importante función de decidir qué células cerebrales «apagar» (inhibir) durante las conversaciones celulares.

Fuente: Artem PodrezPexels

Al controlar qué células pueden «hablar» durante las conversaciones celulares, la serotonina puede influir en cualquier cosa, desde qué tan hambrientos estamos hasta qué tan ansiosos nos sentimos.

En pocas palabras, la serotonina puede controlar las conversaciones que tienen nuestras células sobre muchas funciones corporales importantes.

¿Por qué las personas tienen diferentes niveles de serotonina?

Nuestros cuerpos requieren ciertas cantidades de serotonina para funcionar de manera óptima. Sin embargo, no todos los cuerpos producen la cantidad «óptima» de serotonina.

Una de las razones por las que las personas tienen diferentes niveles de serotonina son nuestros genes, que determinan la cantidad de serotonina que producen nuestros cuerpos.2

  Sangharsh Lohakare/Unsplash

Fuente: Sangharsh Lohakare/Unsplash

Los genes son manuales de instrucciones que heredamos de nuestros padres que le dicen a nuestro cuerpo qué partes de proteínas se necesitan para que nuestro cuerpo funcione de la mejor manera.

Para muchas personas, el manual de instrucciones de la serotonina produce una cantidad eficiente de partes, lo que hace que estas personas sean más resistentes a ciertos trastornos, como la depresión.

Sin embargo, no todos heredan el mismo manual de instrucciones de serotonina. Más bien, el manual de instrucciones de algunas personas le dice a su cuerpo que produzca más (o menos) proteínas relacionadas con la serotonina de lo necesario, o que cree proteínas deformes.

Estas diferencias en la producción de proteínas pueden conducir a aumentos o disminuciones extremas de serotonina, alterando funciones biológicas precisas (p. ej., digestión y estrés) y psicológicas (p. ej., ansiedad) que nos mantienen saludables.

Andrea Piacquadio/Pexels

Fuente: Andrea Piacquadio/Pexels

Además de nuestra genética, nuestro entorno también puede influir en la cantidad de serotonina que produce nuestro cuerpo. Con quién socializamos, qué y cuánto comemos y cuánto dormimos pueden afectar nuestros niveles de serotonina, al igual que el estrés, el ejercicio, la edad y la exposición a la luz solar.3

Serotonina y trastornos alimentarios compulsivos

Si bien sabemos que la serotonina juega un papel importante en el desarrollo del trastorno alimentario (ED), no está claro exactamente cómo.

Las personas que comen en exceso (p. ej., trastorno por atracón (BED) y bulimia nerviosa (BN)) tienden a tener niveles de serotonina más bajos que el promedio.4 Esto tiene sentido considerando que varias características de BED podrían verse influenciadas por niveles bajos de serotonina.

Tim Samuel/Pexels

Fuente: Tim Samuel/Pexels

Por ejemplo, los niveles bajos de serotonina contribuyen a la depresión5, que a menudo se codiagnostica con BED.6 Se ha descubierto que las personas que comen en exceso experimentan una mayor recompensa al comer7, lo que significa que comer podría ser una forma de aliviar la depresión.

Además, la serotonina baja se ha asociado con la impulsividad y las dificultades para reconocer la saciedad8, los cuales son típicos en BED.7 Uno de los trabajos principales de la serotonina es decirnos cuándo estamos llenos, y cuando los niveles de serotonina son demasiado bajos, la señal de saciedad se convierte en tranquilo. Si la señal de saciedad es demasiado tranquila para algunas personas, es posible que sigan comiendo más de lo que de otro modo les satisfaría. Esto es especialmente cierto si actúan sobre impulsos para reducir la depresión (p. ej., comer).

Serotonina y Trastornos por Restricción Alimentaria

La relación entre la alimentación restrictiva (p. ej., anorexia nerviosa (AN)) y la serotonina es un poco más confusa.

Mientras que algunos estudios han encontrado que las personas con AN tienen niveles de serotonina más bajos que el promedio, otros hallazgos sugieren que las personas con AN tienen niveles de serotonina más altos que el promedio, y que estos niveles inusualmente altos están ocultos por la inanición.4 Esto se debe a que durante la restricción de alimentos nuestra serotonina bajan los niveles.

Iván Samkov/Pexels

Fuente: Ivan Samkov/Pexels

Los niveles altos de serotonina pueden ayudar a explicar varios síntomas de AN.

Por ejemplo, los altos niveles de serotonina a menudo se asocian con la ansiedad, particularmente con las compulsiones.9 El trastorno obsesivo compulsivo (TOC) es el trastorno de ansiedad más común en la AN, y los dos trastornos tienen una posible superposición genética. La ansiedad podría motivar a las personas con AN a involucrarse compulsivamente en conductas de disfunción eréctil que reducen la ansiedad, como la restricción de alimentos.

Otro síntoma de AN al que podrían contribuir los niveles altos de serotonina es el perfeccionismo.10 Las personas con AN suelen tener rasgos de personalidad perfeccionistas que, junto con la ansiedad y la compulsividad, podrían explicar por qué estas personas se involucran en comportamientos repetidos pero destructivos. La búsqueda compulsiva de la perfección podría reducir su ansiedad.

Finalmente, los niveles altos de serotonina están asociados con la restricción del comportamiento, o la capacidad de evitar que hagamos algo.11 Las personas con AN a menudo son rígidas y restrictivas, lo que ayuda a explicar por qué estas personas son capaces de apegarse a las «reglas» estrictas que ellos mismos establecen. , como el conteo extremo de calorías.

Lecturas esenciales sobre trastornos alimentarios

Serotonina y trastornos alimentarios menos conocidos

Desafortunadamente, sabemos muy poco sobre el papel de la serotonina para evitar el trastorno restrictivo de la ingesta de alimentos (ARFID) y la pica.

No obstante, los estudios farmacológicos han demostrado que los medicamentos con serotonina (p. ej., ISRS) reducen los síntomas de ARFID y pica, posiblemente al disminuir la ansiedad por las comidas y los alimentos, así como la compulsividad.12; 13 Sin embargo, se necesita más investigación para comprender estos efectos.

Los desafíos de sacar conclusiones sobre la serotonina y los trastornos alimentarios

algodónbro/Pexels

Fuente: cottonbro/Pexels

A pesar de la promesa de estos hallazgos, es demasiado pronto para sacar conclusiones definitivas sobre el papel de la serotonina en los TCA.

Una de las razones de esto es que carecemos de la tecnología para analizar funciones moleculares específicas en personas con DE. Los modelos animales de ED pueden aclarar algunos de estos misterios, pero solo hasta cierto punto. Necesitamos tecnologías más precisas para comprender completamente los aspectos moleculares de los TCA.

Además, debido a que la mayoría de los estudios de investigación observan la serotonina en personas actualmente enfermas o recuperadas de una disfunción eréctil, es difícil determinar cómo eran los niveles de serotonina antes de que se desarrollara la disfunción eréctil. En otras palabras, ¿los niveles atípicos de serotonina contribuyeron al desarrollo de la disfunción eréctil? ¿O tener la disfunción eréctil cambió los niveles de serotonina de la persona? La desnutrición y otros efectos secundarios de una disfunción eréctil (p. ej., problemas cardiovasculares) también pueden dificultar el estudio de la serotonina.

Sin embargo, esto no debería ser desalentador. Si bien todavía estamos luchando por encontrar las mejores formas de estudiar la serotonina en los DE, la evidencia limitada que tenemos ha demostrado que la serotonina es probablemente una de las sustancias químicas más importantes involucradas en el desarrollo de la DE y su persistencia. Esto por sí solo puede ayudar a guiar futuros tratamientos farmacológicos para los DE, haciendo que el futuro del tratamiento de la DE sea brillante.

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