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¿Qué significa ser humano? O, para ser un poco más precisos, ¿qué decimos de los demás cuando los describimos como humanos? Responder a esta pregunta no es tan fácil como parece. Como mínimo, ser humano es ser uno de nosotros, pero eso plantea la cuestión de a qué clase de criaturas se refiere «nosotros».

¿No podemos recurrir a la ciencia en busca de una respuesta? No realmente. Algunos paleoantropólogos identifican la categoría de humano con la especie Homo sapiens, otros la asimilan a la totalidad del género Homo, algunos la limitan a la subespecie Homo sapiens sapiens, y unos pocos consideran que engloba todo el linaje de los homínidos. Estas diferencias de opinión no se deben a la falta de evidencia. Se deben a la ausencia de tal concepción de evidencia que pueda resolver la cuestión de qué grupo o grupos de primates deben contarse como humanos. Los biólogos no están equipados para decirnos si un organismo es un organismo humano porque «humano» es una categoría popular en lugar de una categoría científica.

Algunas categorías populares corresponden más o menos precisamente a categorías científicas. Para usar un ejemplo bien conocido, la categoría popular «agua» es coextensiva con la categoría científica «H2O». Pero no todas las categorías folclóricas son ni siquiera aproximadamente reducibles a una categoría científica. Considere la categoría de «hierbas». Las malezas no tienen propiedades biológicas que las distingan de las que no son malezas. De hecho, uno podría saber todo lo que hay que saber biológicamente sobre una planta, pero aún no saber que es una mala hierba. Entonces, al menos en este sentido, el ser humano se parece más a una mala hierba que al agua.

Si esto te suena extraño, probablemente sea porque ya estás apegado a una u otra concepción de lo humano (por ejemplo, que todos y solo los miembros del Homo sapiens son humanos). Sin embargo, declaraciones como «un animal no es humano a menos que sea parte de la especie Homo sapiens» se estipulan más que se descubren. Al decidir que todos y solo el Homo sapiens son humanos, uno expresa una preferencia en cuanto a dónde se debe trazar la línea que separa a los humanos de los no humanos, en lugar de averiguar dónde está dicho límite.

Si la ciencia no puede hablarnos sobre el ser humano, ¿por qué no acudir a la gente en busca de una respuesta?

Desafortunadamente, esta estrategia multiplica el problema en lugar de solucionarlo. Cuando observamos cómo la gente común ha utilizado el término «humano» y sus equivalentes a través de las culturas y a lo largo de la historia, encontramos que a menudo (quizás incluso típicamente) miembros de nuestra especie están explícitamente excluidos de la categoría de lo humano. Es bien sabido que los nazis consideraban a los judíos como criaturas no humanas (Untermenschen), y algo menos conocido que los colonos españoles del siglo XV adoptaron una postura similar hacia los habitantes nativos de las islas del Caribe, al igual que los norteamericanos hacia los esclavos. . Africanos (mi libro de 2011 Less Than Human: Why We Demean, Enslave, and Exterminate Others, da muchos más ejemplos). Otro ejemplo es el aparentemente interminable debate sobre la legalidad moral del aborto, que casi siempre gira en torno a si el embrión es un ser humano.

En este punto, parece que el concepto de humano está irremediablemente confuso. Pero visto de la manera correcta, es posible discernir un orden más profundo en el aparente caos. La imagen sólo parece caótica si asumimos que «humano» significa una determinada categoría taxonómica en todos los niveles («en todos los mundos posibles», como les gusta decir a los filósofos). Pero si lo pensamos como una frase índice, un término que deriva su contenido del contexto en el que se habla, surge una imagen muy diferente.

Los términos del índice paradigmático incluyen palabras como «ahora», «aquí» e «yo». La mayoría de las palabras nombran exactamente lo mismo, sin importar cuándo, dónde o quién las pronuncie. Por ejemplo, cuando alguien usa correctamente la expresión «la Torre Eiffel», está nombrando una y la misma estructura arquitectónica. En contraste, la palabra «ahora» designa cuándo se pronuncia la palabra, la palabra «aquí» designa dónde se pronuncia y la palabra «yo» designa a la persona que la pronuncia. Si estoy en lo cierto, la palabra «humano» funciona más o menos igual que estas palabras. Cuando describimos a otros como humanos, estamos diciendo que son miembros de nuestra propia especie o, más específicamente, miembros de nuestra propia especie natural.

¿Qué es un género natural? La mejor manera de entender la noción de especies naturales es contrastarlas con especies artificiales. Los pilotos de aviones son de tipo artificial, al igual que los fanáticos de los Medias Rojas y los residentes de Nueva Jersey, ya que existen solo en virtud de las prácticas lingüísticas y sociales humanas, mientras que los tipos naturales (por ejemplo, elementos y compuestos químicos, partículas microfísicas y, lo que es más controvertido, especies biológicas ) existen «ahí fuera» en el mundo. Nuestros conceptos de naturalidad son conceptos que afirman corresponder a las fallas estructurales de un mundo independiente de la mente. En la metáfora viviente de Platón, «cortan la naturaleza en sus articulaciones». Las malas hierbas son de una especie artificial, ya que existen sólo en virtud de ciertas convenciones lingüísticas y prácticas sociales, pero los pteridofitos (helechos) son de una especie natural porque, a diferencia de las malas hierbas, su existencia es insensible a nuestras convenciones lingüísticas.

Los filósofos distinguen el significado lingüístico de las expresiones índice de su contenido. El contenido de un indexical es lo que sea. Por ejemplo, si dice «Estoy aquí», la palabra «aquí» se refiere al lugar donde está sentado. Su significado lingüístico es «dónde estoy cuando digo la palabra» aquí «. Si «humano» significa «mi propia especie natural», entonces referirse a un ser como humano es afirmar que el otro es miembro de la especie natural que el hablante cree que es. Esto explica en gran medida por qué una declaración de la forma «x es humano» en la boca de un biólogo podría significar «x es un miembro de la especie Homo sapiens», mientras que la misma declaración en la boca de un nazi podría significar «x es un miembro de la raza aria «. Eso es lo que significa ser humano.

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