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Fuente: Junior Reis/Unsplash

Aparte de la teletransportación, pocos sueños tecnológicos son más atractivos que ir del punto A al punto B en un automóvil autónomo: un vehículo capaz de llevarte lejos en un momento y que te otorga incontables horas de nuevo tiempo libre en el camino.

Los seres humanos ya han descubierto la parte del «automóvil» de la ecuación, con millones de vehículos en las carreteras hoy en día que vienen en una miríada de estilos y tamaños, que pueden funcionar con una eficiencia muy alta y en casi cualquier clima o terreno. El problema es la parte de «autoconducción».

Tecnología de conducción autónoma

Los ingenieros han estado trabajando en la tecnología de conducción autónoma durante décadas y con cierto éxito. Con la ayuda del omnipresente GPS, los aviones de pasajeros están controlados en gran medida por computadora mientras están en el aire.

Para otros vehículos, los ingenieros tienen a su disposición una gran variedad de sensores y actuadores, desde sensores tipo radar que salpican el parachoques de su automóvil hasta cámaras de video integradas con potentes sistemas de visión por computadora, así como sensores infrarrojos, acelerómetros y medidores de flujo de aire. Pero el desafío no está en sentir el entorno. Se trata de garantizar que todos los vehículos en las carreteras funcionen bien juntos. Siempre que debamos ceñirnos a los viajes por tierra, y la física de los taxis aéreos los hace demasiado caros para ser ampliamente adoptados, debe haber un sistema para coordinar el movimiento de los automóviles individuales en las carreteras.

Los ingenieros no han resuelto el problema de la coordinación. Pero en mi opinión, enfrentan un desafío aún mayor que no es tecnológico. La cuestión es que conducir es una experiencia muy personal. Es la psicología humana lo que, en mi opinión, disuadirá la adopción a gran escala de automóviles autónomos.

central contra Control local

Hay dos soluciones básicas para gestionar el tráfico con coches autónomos. Puede controlar el flujo de tráfico de forma centralizada o puede hacerlo localmente.

El control central significa ceder el poder de decisión sobre cómo llegará al destino deseado a una autoridad superior, que coordina todos los movimientos. Aparte de la cuestión de quién sería la autoridad central (gobierno, fabricante de automóviles u otra entidad), el control central convertiría todo el sistema en algo más parecido al transporte público que lo abarca todo que una flota de choferes robóticos privados.

Esta podría ser una buena solución, especialmente en culturas más colectivistas. El sistema en su conjunto podría optimizarse en cuanto a velocidad, seguridad y eficiencia, siempre que todos los aspectos del movimiento del vehículo se dicten de forma centralizada.

Pero esto no sería conducir como lo conocemos hoy. Es difícil ver cómo haríamos la transición a tal sistema desde el actual.

Para dar a las personas más libertad y liberarlas de las autoridades centrales, el tráfico de vehículos autónomos puede controlarse localmente. Ya estamos avanzando en esta dirección con los modos de asistencia al conductor disponibles en algunos vehículos. El automóvil detecta su entorno y, en sistemas más avanzados, a su cerebro robótico se le “enseñan” los conceptos básicos de los viajes por carretera.

Sin embargo, la IA de estos sistemas no es muy buena para anticipar situaciones para las que no han sido entrenados explícitamente. Como se describe en un informe técnico reciente en coautoría de investigadores líderes en IA inspirada en el cerebro, «un automóvil autónomo no sabe inherentemente sobre el peligro de que una caja se caiga de un camión frente a él, a menos que literalmente haya visto ejemplos». de cajas que se caen de los camiones y conducen a malos resultados. E incluso si ha recibido formación sobre los peligros de las cajas que se caen, el sistema podría considerar que una bolsa de plástico vacía que sale volando del coche de delante es un obstáculo a evitar a toda costa en lugar de un irritante, una vez más, porque no En realidad, no entiendo qué es una bolsa de plástico o cuán poco amenazante es físicamente”.

Comunicación de vehículo a vehículo

Para que un sistema completamente automatizado y controlado localmente funcione, cada vehículo deberá comunicarse directamente con todos los que lo rodean, incluidos los peatones, que pueden necesitar llevar balizas que transmitan sus movimientos. Los vehículos se comunicarían entre sí mediante la transmisión de mediciones precisas de sus movimientos, así como del clima local y las condiciones del tráfico. El sistema sería un poco como Internet, que también admite una comunicación flexible sin control central (similar también al cerebro en este sentido, como describo en mi libro An Internet in Your Head).

Los diseños para este tipo de sistema aún están en pañales y algunos diseñadores urbanos los ven como un camino potencial hacia la distopía. Existen preocupaciones de privacidad si el paradero y los movimientos de todos se transmiten potencialmente a todos los que se encuentran en las inmediaciones. La regulación de tal sistema podría comenzar a parecerse a un régimen controlado centralmente. También hay sugerencias de que los sistemas totalmente automatizados conducirían a una congestión catastrófica, lo que podría resultar insoportable incluso si podemos ver una película mientras estamos sentados en el tráfico.

Conducir es autoexpresión

Los desafíos de gobernanza y tecnología que enfrentan los autos sin conductor son lo suficientemente desalentadores. Pero creo que el mayor impedimento para cualquier tecnología de conducción autónoma totalmente automatizada es la psicología humana.

Los automóviles, para aquellos que pueden pagarlos, son una extensión de la personalidad. La forma en que conducimos es una expresión de quiénes somos. Cualquier visitante de las carreteras alrededor de mi ciudad natal de Boston comprenderá este hecho muy rápidamente.

Pero existe una incompatibilidad básica entre la autoexpresión y el transporte personal automatizado. Cualquier sistema de control de vehículos autónomos, ya sea controlado de forma central o local, requerirá un alto nivel de seguridad y un comportamiento predecible de cualquier entidad que opere un vehículo determinado. Hay poco espacio para la autoexpresión. Pero la sensación de autonomía que otorga el automóvil personal puede resultar ser algo de lo que no queremos desprendernos, especialmente en países fuertemente individualistas como los EE. UU.

«Modo A ** agujero»

Tesla demuestra este problema muy bien. En enero de 2022, el fabricante de automóviles introdujo un modo de conducción «asertivo» en algunos modelos de Tesla (junto con los modos normal y «frío»). El “modo A**hole”, o “modo de furia en la carretera”, como algunos lo llamaron, ajustó el sistema de asistencia al conductor del automóvil para que siguiera más de cerca al automóvil de adelante y realizara paradas ilegales en las señales de alto, entre otros comportamientos. En febrero, los reguladores federales obligaron a Tesla a deshabilitar partes del sistema debido al potencial de un mayor riesgo de choque.

Claramente, queremos personalizar más que solo el aspecto de nuestro viaje: queremos que los autos robot reflejen cómo nos sentimos y nos comportamos. Pero diseñar deliberadamente un sistema de conducción autónomo con esta capacidad es difícil de justificar cuando existen soluciones más seguras. Una persona que opta por conducir marcha atrás es una cosa; programar un robot porque hacerlo es otra.

El deseo de conducir como los bostonianos, o en cualquier otro estilo de su elección, bien puede descarrilar la transición a gran escala hacia los vehículos autónomos. Se necesitará algo más que avances tecnológicos para cambiar esto.

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