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Fuente: wan mohd / Flickr

Plasticidad neuronal

La investigación sobre el aprendizaje y la memoria muestra que el aprendizaje es posible y que la memoria se puede mejorar a lo largo de la vida, a menos que el cerebro se vea comprometido por una enfermedad o lesión, e incluso entonces hay más espacio para el crecimiento de lo que se pensaba anteriormente. La plasticidad neuronal, la forma en que el cerebro cambia con el tiempo, es el mecanismo que alimenta la posibilidad de cambio y crecimiento a lo largo del tiempo.

El desarrollo temprano del cerebro está determinado por factores genéticos que trabajan en conjunto con la experiencia. Una de las experiencias tempranas más importantes del desarrollo del cerebro a veces se denomina “servir y devolver”, el reflejo amoroso y atento del cuidador de los balbuceos, las expresiones faciales y los gestos tempranos de los bebés. Cuando esto no sucede, o si no es confiable o inapropiado, el cerebro del bebé no se forma como se esperaba. Esto puede provocar problemas de aprendizaje o de comportamiento.

Durante la niñez, de los tres a los once años, el desarrollo del cerebro no es tan explosivo como lo fue en los primeros años, o aún lo será en la adolescencia. Esto no significa que no pase nada durante este tiempo, o que los cuidadores necesiten relajarse y no preocuparse por el cerebro de sus hijos. La infancia es un tiempo de exploración, aprendizaje y consolidación, y la adquisición de buenos hábitos mentales que formarán una base sólida para el aprendizaje y el desarrollo futuros. También es un momento en el que el sueño, el ejercicio y la nutrición continúan teniendo un impacto significativo en el desarrollo del cerebro. Estas elecciones de estilo de vida afectan la cantidad de materia gris que se forma en el cerebro durante este tiempo.

Para un mejor desarrollo del cerebro, los niños deben explorar ampliamente, adquirir habilidades en muchas áreas (académicas, artísticas, físicas, sociales, emocionales y cognitivas) y establecer un fuerte sentido de sí mismos como competentes y valiosos. Esta confianza se pondrá seriamente a prueba al inicio de la pubertad.

Implicaciones: ¿Qué significa la investigación sobre el desarrollo cerebral para los padres?

El neurocientífico Jay Giedd dijo a “Frontline” de PBS que, “Cuanto más técnica y avanzada se vuelve la ciencia, más a menudo nos lleva de regreso a principios muy básicos. … Con toda la ciencia y los avances, el mejor consejo que podemos dar es lo que nuestra abuela podría habernos dicho hace generaciones: pasar tiempo de calidad y amoroso con nuestros hijos.

Aquí hay algunas recomendaciones para los padres que desean apoyar el desarrollo cerebral óptimo de sus hijos, desde la concepción hasta la edad adulta:

1. Asegure un embarazo saludable. El cerebro fetal prospera mejor cuando las mujeres embarazadas consumen una dieta sana y equilibrada, duermen lo suficiente, se abstienen de consumir drogas y alcohol, disfrutan de un entorno limpio y seguro, experimentan poco estrés y hacen el tipo correcto de actividades. Este tipo de embarazo no siempre es posible, pero vale la pena trabajar para lograrlo al máximo.

2. Sea cálido, presente, paciente y cariñoso. Desde el parto, las relaciones y las conexiones marcan la mayor diferencia en el desarrollo del cerebro de un niño. El desarrollo del cerebro se adapta mejor a los niños que viven como adultos respetuosos, amables, cálidos y pacientes desde el nacimiento. Los padres pueden apoyar el desarrollo del cerebro de sus hijos escuchándolos e inundándolos de manera confiable con paciencia, amor y consideración positiva. Cuanto más difícil es el niño o adolescente, más importante (y más difícil) es.

3. Apoyar hábitos saludables de sueño, nutrición y ejercicio. Al igual que el cuerpo en crecimiento, el cerebro en crecimiento necesita dormir lo suficiente, una buena nutrición y mucho ejercicio físico, preferiblemente al aire libre.

4. Proporcione experiencias enriquecedoras en todas las áreas para su bebé y su niño pequeño. Las sinapsis se forman más prolíficamente en áreas del cerebro de un niño y adolescente que son estimuladas, en áreas donde hay un interés enfocado y muchos tipos de experiencias. Las áreas del cerebro que no están en uso se podan, en un ejemplo dramático del principio de «úselo o piérdalo». Es una razón de peso para exponer a los niños y adolescentes a muchos tipos de experiencias musicales, lingüísticas, matemáticas, naturales, artísticas, sensoriales, sociales y físicas.

5. Acepte los obstáculos, los fracasos y el «mal» comportamiento. Los problemas no suelen ser divertidos, pero son las mejores oportunidades de aprendizaje posibles para usted y su hijo. Los obstáculos, los fracasos y el mal comportamiento le muestran lo que su hijo aún no ha aprendido y necesita trabajar con su ayuda.

6. Sea positivo. La plasticidad neuronal significa que el aprendizaje es posible en casi todas las áreas y durante toda la vida. Esto es tan cierto para los niños con discapacidades de aprendizaje como para cualquier otra persona. Si un niño tiene problemas en un área u otra (por ejemplo, matemáticas o inteligencia social), su cerebro aún puede dominar esa área, sin importar lo que diga su maestro u otra persona.

7. Sigue creciendo y aprendiendo. La plasticidad neuronal también se aplica a los adultos. Incluso en la vejez, a menos que haya una degeneración cerebral severa, las personas pueden aprender otros idiomas, tomar lecciones de música, ser más pacientes, escribir libros, perseguir sus intereses y explorar el mundo. Los padres son mejores modelos para el aprendizaje y el desarrollo del cerebro cuando son felizmente productivos y se sienten satisfechos en sus propias vidas.

Otros recursos

Nature and Culture in Early Childhood Development, editado por Daniel P Keating

El cerebro integral del niño: 12 estrategias revolucionarias para nutrir el desarrollo mental de su hijo, sobrevivir a las luchas diarias de los padres y ayudar a su familia a prosperar, por Daniel Siegel y Tina Payne Bryson

«Arquitectura del cerebro», del Centro de la Universidad de Harvard sobre el niño en desarrollo

«Preguntas frecuentes sobre el desarrollo del cerebro», de Zero to Three

«Neurociencia para niños», de Eric Chudler

«Desarrollo del cerebro en la infancia», por Yasuyuki Taki y Ryuta Kawashima

«De un vistazo: la ciencia del desarrollo de la primera infancia», por el Centro de la Universidad de Harvard sobre el niño en desarrollo

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