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¿Qué se siente al ser un murciélago?

A menudo pensaba en esta pregunta mientras estudiaba la ecolocalización de murciélagos mientras realizaba mi doctorado. en la Universidad de Brown. «¿Cómo se siente ser un murciélago?» Es el nombre de un artículo de filosofía escrito por Thomas Nagel en 1974. El artículo no trata realmente del mundo sensorial de los murciélagos; es una crítica de las teorías reduccionistas de la mente. Nagel sostiene que la conciencia tiene un aspecto subjetivo y que comprender otros estados mentales es difícil o imposible para quienes no pueden experimentar estos estados mentales.

Nagel eligió murciélagos por una razón. Son mamíferos y relativamente cercanos a los humanos. Tenemos mucho en común con los murciélagos: somos de sangre caliente, cuidamos a nuestras crías y tenemos una anatomía básica similar. Pero «cualquiera que haya pasado tiempo en un espacio cerrado con un murciélago caliente sabe lo que es encontrarse con una forma de vida fundamentalmente alienígena», escribe Nagel. Continúa diciendo que los murciélagos experimentan una variedad de actividades y poseen un aparato sensorial tan diferente al nuestro que imaginar cómo son sus experiencias es una pregunta retórica excepcionalmente difícil.

Esta cuestión filosófica se ha quedado en el fondo de mi mente. Lors de la demande de subventions, je dirais que l’étude de l’écholocation des chauves-souris pourrait aider la Marine à concevoir de meilleurs systèmes de sonar, ou aider les futurs chercheurs à mieux comprendre comment les sons sont transformés en signaux neuronaux dans el cerebro. Pero lo que me interesó fueron los propios murciélagos. ¿Qué se siente al ser un murciélago? ¿Cómo es realizar acrobacias aéreas, vivir la mayor parte de su vida en completa oscuridad y adquirir casi toda su información sobre el mundo a partir de ecos que rebotan en los objetos y se envían de regreso a sus oídos?

Neuroetología

Aunque mi título es en psicología, mi investigación e intereses se encuentran en el campo de la neuroetología, un campo multidisciplinar formado por la neurobiología (el estudio del sistema nervioso) y la etología (el estudio del comportamiento natural). Los neuroetólogos buscan comprender cómo el cerebro traduce los estímulos en comportamientos naturales.

El énfasis en el comportamiento natural, a veces denominado comportamiento instintivo o innato, distingue a la neuroetología de otras ramas de la neurociencia. Puede pensar en el comportamiento natural como aquellos comportamientos desarrollados durante la evolución de una especie, como la navegación, la locomoción, la defensa contra los depredadores y el apareamiento. Estudiar el comportamiento natural a menudo significa observar animales en su propia tierra. A diferencia del conductismo, en el que se estudian las respuestas de los animales a los estímulos artificiales en el laboratorio, los estudios neuroetológicos a menudo comienzan con el análisis y la categorización de los comportamientos de un animal en el campo. Si el experimentador elige realizar experimentos más controlados en el laboratorio, intenta imitar el entorno natural tanto como sea posible.

Otra característica definitoria de la neuroetología de otros campos es la amplia gama de sujetos animales. No se trata solo de ratones y moscas de la fruta. Los neuroetólogos a menudo optan por estudiar animales que se especializan en un tipo particular de comportamiento (por ejemplo, ecolocalización de murciélagos o señalización de feromonas). El enfoque neuroetológico parte de la idea de que el sistema nervioso de los animales evolucionó para resolver problemas relevantes para estos animales en su nicho ambiental. Por lo tanto, los diferentes sistemas nerviosos pueden entenderse mejor en el contexto de los problemas que evolucionaron para resolver.

En este blog, quiero compartir la sensación de asombro y emoción que todavía siento cuando leo el comportamiento o las habilidades de un animal que no conocía. Algunos animales tienen tales formas de interactuar con su entorno: las abejas ven la luz ultravioleta, los perros pueden oler las enfermedades en el aliento humano, los leones marinos pueden seguir a los peces en aguas sin luz detectando rayas de turbulencia con sus bigotes. ¿Cómo se siente sentir el mundo de esta manera?

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