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Las similitudes físicas entre los humanos y otros mamíferos son bastante obvias. Estamos hechos de la misma carne y de la misma sangre; pasamos por las mismas etapas fundamentales de la vida. Sin embargo, los recordatorios de nuestra herencia compartida con otros animales se han convertido en tema de tabúes culturales: sexo, menstruación, embarazo, parto, alimentación, defecación, micción, sangrado, enfermedad y muerte. Cosas desordenadas. Sin embargo, incluso si tratamos de cubrirlo con un velo, la evidencia de la continuidad evolutiva entre los cuerpos humanos y animales es abrumadora. Después de todo, podemos usar órganos y tejidos de mamíferos, como la válvula del corazón de un cerdo, para reemplazar nuestras propias partes del cuerpo que funcionan mal. Una gran industria lleva a cabo investigaciones con animales para probar medicamentos y procedimientos para humanos porque los cuerpos humanos y animales son profundamente parecidos. La continuidad física de humanos y animales es indiscutible. Pero la mente es otro asunto.

Nuestras capacidades mentales nos han permitido dominar el fuego e inventar la rueda. Sobrevivimos gracias a nuestra inteligencia. Nuestras mentes han engendrado civilizaciones y tecnologías que cambiaron la faz de la Tierra, mientras que incluso nuestros parientes animales vivos más cercanos se sientan en silencio en los bosques que les quedan. Parece haber una gran brecha entre la mente humana y animal, pero la naturaleza precisa de esta brecha ha sido notoriamente difícil de establecer.

Las personas tienden a tener opiniones sobre los espíritus animales que contrastan marcadamente entre sí. En un extremo, imbuimos a nuestras mascotas de todo tipo de características mentales, tratándolas como si fueran personas pequeñas con trajes de piel. Por otro lado, pensamos en los animales como biomáquinas locas; considere la forma en que a veces se trata a los animales en la industria alimentaria. La mayoría de la gente duda entre estas interpretaciones de un contexto a otro.

A veces, los científicos también parecen tener puntos de vista contradictorios, aparentemente dirigidos a asegurar la dominación humana o a desacreditar la arrogancia humana. Por un lado, los investigadores afirman audazmente que los seres humanos son únicos debido a factores como el idioma, la previsión, la lectura de la mente, la inteligencia, la cultura o la moralidad. Por otro lado, los estudios afirman regularmente haber demostrado capacidades animales que antes se creía que eran exclusivamente humanas.

La verdad, como era de esperar, a menudo se encuentra en algún punto intermedio. En THE GAP, examino lo que actualmente sabemos y no sabemos acerca de lo que hace que las mentes humanas sean diferentes de otras y cómo surgió esa diferencia. Ya es hora de que se realicen progresos serios en estas cuestiones fundamentales. Está en juego nada menos que comprender nuestro lugar en la naturaleza.También hay importantes implicaciones prácticas de establecer la naturaleza de la brecha, por ejemplo, en términos de identificar las bases genéticas y neurológicas de las habilidades, las mentalidades superiores. Estos rasgos que son exclusivos de los humanos probablemente dependen de distintos atributos de nuestro cerebro y genoma.

Una mejor comprensión de lo que compartimos con otros animales también puede tener profundas consecuencias para el bienestar animal. Las demostraciones de atributos comunes de dolor y angustia mental en los animales han cambiado la opinión de muchas personas sobre los deportes de sangre y la crueldad animal. Establecer sus capacidades, deseos y necesidades mentales puede proporcionar una mejor base científica para nuestras decisiones sobre cómo deben tratarse las diferentes especies. Tal vez sea hora de cuestionar la idea de que las criaturas mentalmente sofisticadas sean tratadas legalmente como objetos, no diferentes de los automóviles o los iPhones.

La investigación comparada ha demostrado que nuestros parientes animales más cercanos, los grandes simios, comparten habilidades extraordinarias con los humanos, como la capacidad de reconocer sus reflejos en los espejos. Hallazgos como estos han llevado a llamados a aceptar grandes simios en nuestra comunidad de iguales, con derechos legalmente exigibles. Pero es necesario tener en cuenta no solo sus impresionantes capacidades sino también sus límites; porque los derechos vienen con responsabilidades, como el respeto por los derechos de los demás.

Si bien podemos estar perfectamente felices de extender el derecho a la vida, la libertad y la libertad de tortura a los monos (y, por lo tanto, estaríamos dispuestos a enjuiciar a alguien que mata a un mono), ¿también estaríamos felices con la otra cara de la moneda? ¿Estaríamos listos para juzgar a un mono por asesinato? En 2002, Frodo, un chimpancé de 27 años estudiado por Jane Goodall, desarraigó y mató a un bebé humano de catorce meses, Miasa Sadiki, en Tanzania. No recuerdo las llamadas a juicio. Además, ¿deberíamos monitorear las violaciones de los derechos de los monos? Ciertamente, no tendría sentido enjuiciar a los orangutanes machos por violación oa un chimpancé por infanticidio. Sin embargo, la gente creía que los animales podían rendir cuentas como los humanos. En la Edad Media europea, los animales fueron juzgados con frecuencia por actos inmorales como asesinato o robo. Recibieron abogados y sentencias equivalentes a las impuestas a humanos por delitos similares. Por ejemplo, en 1386 un tribunal de Falaise, Francia, juzgó y condenó a una cerda por el asesinato de un bebé. El verdugo luego colgó al cerdo en la plaza pública. Sus lechones también habían sido acusados ​​pero, después de deliberar, fueron absueltos debido a su juventud.

Una de las principales características que nos hace humanos parece ser que podemos pensar en futuros alternativos y tomar decisiones deliberadas en consecuencia. Las criaturas que carecen de tal capacidad no pueden estar vinculadas por un contrato social y asumir responsabilidad moral. Sin embargo, una vez que nos damos cuenta de lo que estamos causando, podemos sentirnos moralmente obligados a cambiar nuestras costumbres. Entonces, sepa que todas las especies de monos están en peligro de extinción debido a la actividad humana. Somos la única especie en este planeta con la previsión capaz de trazar deliberadamente un camino hacia un futuro deseable a largo plazo. Planifícalo para los monos; porque no pueden.

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