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En 2022, gaslighting se ha convertido en una parte familiar de muchas de nuestras interacciones cotidianas. Tal vez estés apoyando a un amigo que está siendo engañado por su pareja, o renuncies a tu trabajo porque las constantes críticas de tu supervisor te hicieron cuestionar tus habilidades. Tal vez incluso hayas visto a un candidato político socavar la integridad de su oponente… una y otra vez.

A diferencia de hace 20 años, el término gaslighting ahora se usa ampliamente. Mi libro de 2007, The Gaslight Effect, popularizó el término y ayudó a las personas en relaciones emocionalmente enfermizas y manipuladoras a nombrar lo que les estaba sucediendo. Pero a medida que la palabra «gaslighting» ganó popularidad, comenzó a perder significado: la gente a menudo me dice que alguien los engañó cuando, de hecho, lo que están describiendo es un mero desacuerdo.

Vale la pena revisar qué es gaslighting y qué no es.

¿Qué es gaslighting?

Gaslighting es una forma de abuso emocional donde la manipulación psicológica de una persona hace que otra persona cuestione su realidad. Gaslighting puede ocurrir entre dos personas en cualquier relación. Un gaslighter preserva su sentido de sí mismo y poder sobre el gaslightee, quien adopta la versión de la realidad del gaslighter sobre la suya.

Es importante distinguir el engaño del desacuerdo y comprender cuándo el conflicto se convierte en engaño. A continuación se muestra una combinación de personajes y conflictos que he escuchado recientemente en mi práctica privada.

¿Está presente la iluminación con gas?

Dos hermanas, Leslie y Shoshana, crecieron en el mismo hogar y ahora están casadas y tienen hijos. Antes de la pandemia, sus familias se reunían para cenas semanales en el restaurante favorito de su infancia para mantenerse conectados y ponerse al día. Cuando comenzó la pandemia, cambiaron sus reuniones a reuniones de Zoom.

Pero dos años después de la pandemia, surgió una diferencia que había tensado su relación. A medida que los negocios reabrieron y se aflojaron los mandatos de máscara, Shoshanna comenzó a viajar nuevamente, a comer en el interior y a quitarse la máscara. Leslie solo se siente cómoda con las reuniones de Zoom, se reúne con otras personas al aire libre y se mantiene atenta al enmascaramiento. Las hermanas no están de acuerdo con las medidas de seguridad pandémicas y no han logrado llegar a un acuerdo mutuo. Se han vuelto críticos entre sí.

Su relación que alguna vez fue de apoyo se ha convertido en insultos y apodos. Leslie acusa a su hermana de ser egoísta, irresponsable y una persona terrible, mientras que Shoshana acusa a Leslie de ser sensible, débil y crédula ante las noticias catastróficas.

Ambas hermanas están muy convencidas de su posición y están igualmente involucradas en el debate. A veces, los sentimientos se lastiman, como cuando Shoshana le dice a Leslie: “Estás equivocada y no te importa ni mi familia ni yo”. Las hermanas no están de acuerdo, pero Shoshana no está engañando a su hermana.

Cuando Leslie expresa sus opiniones fuertes y, a veces, hirientes, ella tampoco está engañando. Esto es cierto aunque estén expresando interpretaciones alternativas del mismo conjunto de hechos y aunque quieran que la otra persona adopte su perspectiva. Es importante recordar que el gaslighting no está presente cada vez que hay un conflicto, y alguien se siente muy convencido de su punto de vista y rechaza el de otro.

Los conflictos pueden convertirse en gaslighting si una persona es tan insistente que la otra persona comienza a dudar de sí misma. Un desequilibrio de poder en la relación generalmente permite que el gaslighter socave el sentido de identidad del gaslightee. La necesidad de controlar, el acto de manipular y el aprovechamiento del poder son componentes esenciales del gaslighting, no de herir los sentimientos ni cuestionar los puntos de vista.

Digamos que Leslie es la hermana mayor y, al crecer, hubo una dinámica de poder en la que Leslie establecía las reglas y empujaba a Shoshana. Shoshana entonces podría ser vulnerable a que Leslie la engañe en la edad adulta. Si Shoshana comienza a creer que realmente es una persona egoísta, se cuestiona a sí misma y comienza a retirarse de la relación, entonces las hermanas están bailando el tango a la luz del gas. Si se queda despierta preguntándose si es una hermana horrible y hay una razón inconsciente por la que quiere que la gente se enferme, como afirma Leslie, entonces Shoshana está cuestionando su propio carácter y la integridad de sus relaciones. En este punto, el gaslighting está presente.

Se necesitan dos para bailar un tango

Gaslighting existe cuando una dinámica de poder dentro de una relación hace que la persona que está siendo gaslighting se cuestione a sí misma y a su propio sentido de la realidad. A menudo, el gaslighter es inflexible y verbalmente agresivo. El gaslighter probablemente convierte una discusión de ida y vuelta en culpar a la otra persona e incluso puede mentir abiertamente sobre lo que sucedió. Pueden usar afirmaciones como «¿Estás loco, nunca dije eso, pérdida temprana de la memoria» y «Dios mío, tierra de fantasía como de costumbre». ¿No puedes recordar nada?

En el extremo receptor de este comportamiento, el gaslighte se siente agotado, inseguro de sí mismo, preguntándose si está loco e incluso puede evitar futuras discusiones por temor a que los desacuerdos se intensifiquen de manera desorientadora. El gaslightee se resigna y cuestiona su realidad. Incluso pueden aceptar la visión de la realidad del gaslighter en lugar de la suya propia. Estos son elementos definitorios de gaslighting.

También es importante saber que se necesitan dos para bailar tango cuando se trata de gaslighting. La dinámica de poder y el abuso psicológico del gaslighting solo pueden existir si el gaslightee lo permite.

Puedes ayudar a evitar terminar en una relación burlona siendo consciente del lenguaje utilizado en una discusión, reconociendo cómo te hace sentir y notando cómo reaccionas ante él. Las frases útiles para evitar involucrarse en una lucha de poder o bucle verbal pueden incluir: “Convengamos en estar en desacuerdo”, “Estás distorsionando lo que dije. Tomemos un descanso y hablemos más tarde” y “Lo que dijiste hirió mis sentimientos y estoy demasiado molesto para hablar de esto en este momento”.

A medida que la gente escucha la palabra «gaslighting» cada vez más en nuestra cultura, es importante entender claramente lo que realmente significa la palabra. Así que la próxima vez que escuche a alguien en desacuerdo, responda bruscamente: “No me engañen. ¡Eso no es lo que yo dije!» recuerde que a veces un desacuerdo es un desacuerdo y no un engaño en absoluto.

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