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Durante mi primer período de enseñanza a tiempo completo en 1977, utilicé la astrología como estudio de caso en mi curso de Filosofía de la ciencia. El objetivo era guiar a los estudiantes a través de las diferencias entre ciencia y pseudociencia, que son campos que dicen ser científicos pero no lo son. Fue fácil demostrar que los métodos de demarcación científica estándar, como la falsabilidad y la verificabilidad, no funcionaban, pero me avergonzaba acercarme al final del trimestre sin ofrecer una alternativa a los estudiantes.

Entonces, una vez que terminó el término, encontré mi propia definición:

Una teoría o una disciplina que pretende ser científica es pseudocientífica si y solo si:

1. Ha sido menos progresista que las teorías alternativas durante un largo período de tiempo y enfrenta muchos problemas sin resolver; maíz

2. La comunidad de práctica hace poco esfuerzo por desarrollar la teoría hacia soluciones a los problemas, no muestra interés por los intentos de evaluar la teoría frente a otros y es selectiva al examinar las confirmaciones y los hallazgos.

Esta definición se publicó en mi artículo de 1978, «Por qué la astrología es pseudociencia», que se ha reimpreso con frecuencia en los libros de texto.

Sin embargo, más tarde me di cuenta de que era más informativo proporcionar una lista de características típicas de la pseudociencia en lugar de una definición estricta, por lo que proporcioné perfiles de ciencia y pseudociencia en mi libro de 1988, Computational Philosophy of Science. Más recientemente, se me pidió que escribiera una introducción a la filosofía de la ciencia para una audiencia de profesores de ciencias. En este artículo, por lo tanto, los perfiles se han actualizado para incluir las siguientes diferencias:

1. La ciencia explica el uso de mecanismos, mientras que la pseudociencia carece de explicaciones mecanicistas.

2. La ciencia usa el pensamiento de correlación, que aplica métodos estadísticos para encontrar patrones en la naturaleza, mientras que la pseudociencia usa afirmaciones dogmáticas, o pensamiento de semejanza, que infiere que las cosas están relacionadas causalmente simplemente porque «son similares».

3. Los practicantes de la ciencia se preocupan por evaluar las teorías contra las teorías alternativas, mientras que los practicantes de la pseudociencia son ajenos a las teorías alternativas.

4. La ciencia usa teorías simples que tienen un amplio poder explicativo, mientras que la pseudociencia usa teorías que requieren muchos supuestos adicionales para explicaciones particulares.

5. La ciencia avanza con el tiempo mediante el desarrollo de nuevas teorías que explican hechos recién descubiertos, mientras que la pseudociencia se estanca en doctrina y aplicaciones.

La principal adición a mis relatos anteriores es la primera afirmación de que la ciencia usa mecanismos mientras que la pseudociencia los ignora. Un mecanismo es un sistema de partes cuyas interacciones producen cambios regulares, como en una bicicleta que tiene pedales, una cadena y ruedas que la mueven hacia adelante. Las ciencias como la biología tienen una gran cantidad de mecanismos, por ejemplo, las operaciones de las células que producen vida. Por el contrario, las pseudociencias como la astrología no tienen mecanismos, ya que nadie tiene idea de cómo la configuración de las estrellas en el nacimiento de una persona podría afectar la personalidad. Además, la astrología no se basa en correlaciones estadísticas, sino más bien en vagas nociones de semejanza como que el planeta rojo Marte está asociado con un guerrero. Los astrólogos no comparan sus teorías con las teorías alternativas de la personalidad, como la genética y el aprendizaje social.

Entonces, ¿por qué la astrología sigue siendo popular? Creo que la mejor respuesta es la inferencia motivada: los astrólogos suelen decirle a la gente cosas que quieren oír. En mi artículo de 1978, señalé que la astrología sería menos entusiasta si los horóscopos se inclinaran menos hacia los cumplidos y las predicciones agradables y más hacia el tipo de análisis que la revista Mother Jones aplicaba a las personas nacidas bajo el signo de la VIRGEN: eres de tipo lógico y Odio el desorden. Este hormigueo es repugnante para tus amigos. Eres frío y sin emociones y, a veces, te quedas dormido mientras tienes relaciones sexuales. Los virgos son buenos conductores de autobuses.

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