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Fuente: Wikimedia Commons | Nobu Tamura

La gente ha pensado durante mucho tiempo en lo que realmente es la conciencia. La conciencia parece muy diferente de otras funciones biológicas, como una especie de esencia inmaterial en nuestra cabeza. Los pensamientos y sentimientos parecen etéreos, separados de todo lo físico. La autoconciencia parece ser un fenómeno totalmente independiente de cualquier cosa que puedan producir las células compuestas por partículas físicas.

La gente pensaba en la vida misma de esa manera también, y muchos todavía lo hacen. Pero los biólogos resolvieron el enigma de lo que da vida a las cosas a mediados del siglo XX, ya que las bases de esta comprensión se construyeron en el siglo anterior. Antes de eso, se creía que los seres vivos poseían una especie de esencia animadora que explicaba su diferencia con la materia inanimada. La gente no podía imaginar cómo las mismas partículas materiales que componen la materia inanimada podrían organizarse para hacer que algo cobre vida, sin agregar esta esencia no material especial y misteriosa. Por no hablar de cómo la materia inanimada podía organizarse de formas tan inteligentes y complejas a través de procesos espontáneos totalmente no guiados. Las intuiciones de las personas les dicen que tal complejidad seguramente requiere un diseñador inteligente. Lástima para la intuición.

Hoy, en el siglo actual, la ciencia está interesada en descifrar el enigma de la conciencia. Está aplicando el mismo tipo de metodología sistemática, paso a paso, para deconstruir lo que a primera vista parece ser un misterio insuperable.

Sabemos desde hace mucho tiempo, gracias a la neurología clínica y a mi propio campo, la psiquiatría clínica, que no existe sin lugar a dudas ningún aspecto de la mente que no sea enteramente producto del cerebro físico y que dependa totalmente de eso. . La interrupción, el desmontaje o la mejora de los circuitos cerebrales (sutiles o importantes) pueden alterar drásticamente cualquier aspecto de la mente. Y, sin embargo, el misterio de cómo exactamente el cerebro produce la conciencia sigue sin explicarse.

¿Qué entendemos por conciencia? La mayoría de las definiciones de conciencia implican algún nivel de conciencia o experiencia subjetiva. Los seres humanos tenemos un sentido subjetivo de uno mismo y una autoconciencia particularmente desarrollados. ¿Cómo surge de un órgano de tres libras con la consistencia del tofu?

¿Cómo puede una cosa puramente física ser como algo? ¿Seguramente la conciencia es una especie de alteridad? ¿Quizás la conciencia es una propiedad fundamental del universo aún desconocida, que penetra en el universo como radiación electromagnética? Si es así, ¿tal vez existe «ahí fuera», independientemente del cerebro físico, simplemente requiriendo un cerebro para recibirlo y transmitirlo, como una radio a ondas de radio? En otra parte he explicado por qué los científicos convencionales consideran que tales ideas son totalmente incompatibles con lo que la ciencia realmente nos dice. La prevalencia y popularidad de estas ideas de divulgación científica indican la incapacidad de traducir el conocimiento moderno de la neurociencia en términos accesibles al público en general educado.

Tratar de comprender y especular sobre la naturaleza de la conciencia sin una comprensión lo suficientemente profunda de la biología y la neurociencia es un esfuerzo inútil. Esta serie de blogs es uno de los muchos intentos de los autores científicos para hacer que este tipo de conocimiento sea más accesible para un público en general, al menos en términos muy generales. Sin embargo, es importante comprender que cualquier intento de destilar un cuerpo de conocimiento tan grande, complejo y en constante evolución en resúmenes de la longitud de un blog necesariamente tendrá que sacrificar los detalles, la justificación, la sutileza y los matices. Sin embargo, aquí está:

Uno de los muchos enfoques científicos exitosos para comprender la conciencia es estudiar sus orígenes evolutivos. Una vez que hemos abandonado todo pensamiento mágico sobre la naturaleza de la conciencia y hemos tratado de entenderlo como un fenómeno biológico, inmediatamente se hace evidente que, como todos los demás fenómenos biológicos y como la vida misma, debe haber evolucionado a través de gradaciones.

Al principio

Entonces, ¿hasta dónde tenemos que ir en la historia evolutiva para encontrar los orígenes de la conciencia?

Todo el camino de vuelta. Casi cuatro mil millones de años. Mucho antes de que los animales tuvieran cerebro o incluso sistema nervioso. Volvamos a los organismos unicelulares simples como las bacterias. Volver al origen de la vida misma.

Esto no quiere decir que los organismos unicelulares simples posean conciencia, o incluso un mínimo de ella. No la conciencia, sino sus componentes básicos: el comportamiento y los predecesores de la detección, el aprendizaje y la memoria.

Entendido correctamente, el comportamiento, la percepción (percepción), el aprendizaje y la memoria no requieren un sistema nervioso. El sistema nervioso vino más tarde, seguido del sistema nervioso central. Se trataba de adaptaciones evolutivas que daban mayor coordinación y flexibilidad al comportamiento de los organismos en sus respuestas a los estímulos. En el nivel más básico, las respuestas a los estímulos se pueden caracterizar como un acercamiento (por ejemplo, a un nutriente) o un retiro (de algo dañino o peligroso). Los comportamientos en organismos más complejos son básicamente versiones más elaboradas de eso. De hecho, algunos de los genes implicados en el aprendizaje son los mismos en animales complejos que en protozoos, que son organismos unicelulares muy primitivos, desprovistos de un sistema nervioso, que evolucionaron hace al menos 1.500 millones de años.

Los sistemas nerviosos, y especialmente los cerebros más complejos, finalmente permitieron a los organismos regular sus respuestas conductuales a través de habilidades como:

  • predicción
  • Planificación
  • retrasar (inhibir)
  • recordar (almacenar patrones de información de encuentros pasados)
  • aprendizaje (modificación de la conducta por condicionamiento, o recordando resultados anteriores, o en animales superiores por imitación)
  • sopesar diferentes respuestas de comportamiento (comparar, «deliberado»).
  • evaluar los resultados del comportamiento

La conciencia probablemente ha evolucionado como una forma en que los organismos van mucho más allá de la mera respuesta reflexiva a los estímulos, para poder responder de manera más flexible y de una manera más demorada y planificada. Una función clave de la conciencia es probablemente permitir un comportamiento no reflexivo, como responder después de un retraso o realizar una acción basada en planes generados internamente.

Hay grados de conciencia y diferentes variedades de ella. E incluso en animales superiores como nosotros, la mayoría de los comportamientos todavía se llevan a cabo mediante procesos automáticos no conscientes. Lo que hace que el comportamiento sea consciente y controlado, y por qué, es objeto de mucha investigación.

En los últimos años, varios libros de científicos eminentes han adoptado el enfoque evolutivo para comprender la conciencia. Entre ellos se encuentran (en orden de discusión en esta serie de blogs): The Ancient Origins of Consciousness: How the Brain Created Experience (2016) de Todd Feinberg y Jon Mallatt y el libro de seguimiento Consciousness Demystified (2018) de los mismos autores, La profunda historia de nosotros mismos: la historia de cuatro mil millones de años de cómo obtuvimos cerebros conscientes (2019) de Joseph LeDoux, From Bacteria to Bach and Back: The Evolution of Minds (2017) de Daniel Dennett, The Strange Order of Things: Life, Feeling, and the Making of Cultures (2018) de Antonio Damasio, y Rethinking Consciousness: A Scientific Theory of Subjective Experience (2019) de Michael Graziano.5

Estos libros trazan un viaje evolutivo a través de:

  • la señalización de células primitivas que comenzó hace 3.5 a 3.8 mil millones de años en los primeros organismos unicelulares (procariotas, a saber, bacterias y arqueas, que se reproducen asexualmente a través de la división celular simple); seguido hace unos 2000 millones de años por organismos unicelulares más grandes y relativamente más complejos (eucariotas, como los protozoos; los eucariotas contienen núcleo y orgánulos y se reproducen sexualmente, lo que introduce una mayor diversidad genética)
  • la evolución de los primeros sistemas nerviosos difusos (no centralizados) en organismos multicelulares (en hidras y criaturas parecidas a medusas) hace unos 600-700 millones de años
  • a los precursores del sistema nervioso centralizado en criaturas primitivas parecidas a gusanos en el período Cámbrico, que comenzó hace casi 550 millones de años
  • a sistemas nerviosos centrales más ricamente interconectados en invertebrados y vertebrados más complejos del período Cámbrico
  • a las capacidades cada vez más sofisticadas de los cerebros de animales más grandes (peces, anfibios, reptiles, aves, mamíferos, pero también cefalópodos) durante los últimos cientos de millones de años, capaces de formar representaciones internas de su entorno y de sí mismos (es decir, mapas o modelos de su entorno externo y de sus propios cuerpos y acciones), con comportamientos correspondientemente más flexibles
  • en la etapa en la que tales representaciones internas en los mamíferos superiores se han convertido en un sentido fundamental del yo
  • la capacidad de los primates y más particularmente de los humanos para representar internamente sus propios patrones de pensamiento de una manera más reflexiva. Y, probablemente solo en el ser humano, ser consciente de ser consciente, reflexionar sobre su propia existencia como seres conscientes.

Es importante entender que una representación interna es fundamentalmente una cosa física, una representación física dentro del sistema nervioso, encarnada en los cambios moleculares dentro de las neuronas y en las membranas neurales y en las conexiones que estas neuronas forman entre sí. Para obtener más explicaciones y discusiones sobre la naturaleza física de las representaciones internas, y cómo incluso los conceptos y autoconceptos muy abstractos se construyen como representaciones de representaciones de representaciones (etc.), consulte mi artículo de blog «¿Qué es un pensamiento?» ¿Y cómo es física la información? Como se indica aquí: los pensamientos son representaciones físicas o mapas. Tienen forma y peso.6

Esta será una serie de cinco partes sobre los orígenes evolutivos de la conciencia, mostrando cómo la perspectiva evolutiva arroja mucha luz sobre el misterio de qué es realmente la conciencia y cómo podría resultar de procesos biológicos totalmente físicos. En las partes 2, 3, 4 y 5 (haga clic en los hipervínculos), revisaré, compararé y sintetizaré las diferentes teorías desarrolladas en la media docena de libros enumerados anteriormente. Al final de esta serie, estará en una mejor posición para especular sobre la naturaleza de la conciencia sin recurrir a ideas fantasiosas que no se basan en la ciencia, como la teoría de la radio descrita anteriormente. Pero te animo a leer los libros reales y las muchas otras fuentes científicas sólidas disponibles (ten cuidado con la pseudociencia que suena a ciencia) .7 Esta serie de blogs es solo un resumen, para que comiences, para comprender dónde está la ciencia. hasta ahora en una de sus incursiones más prometedoras para responder a una de las mayores preguntas científicas y filosóficas de todas.

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