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El cerebro humano es un órgano hambriento de gas, que representa aproximadamente el 20 por ciento de la actividad metabólica total del cuerpo. Muchos creen que el alto costo de hacer funcionar un cerebro grande es la razón por la que nuestro gran noggin tardó tanto en evolucionar, y por qué ningún otro organismo se ha molestado en meter un cerebro tan grande en un cuerpo tan relativamente pequeño.

Sin embargo, lo que fue un obstáculo en términos de evolución podría resultar una bendición para quienes padecen obesidad. Porque si el pensamiento cotidiano normal quema el 20 por ciento de nuestras calorías totales, imagínese lo difícil que es pensar, por ejemplo, hacer la tarea de matemáticas o tratar de descifrar la trama de Lost. ¿Correcto?

Bueno, lamentablemente no. Gracias a mi colega bloguera de PT Kelly McGonigal, encontré un artículo absolutamente fascinante en Psicología Evolutiva que trata sobre la cuestión de la relación entre el esfuerzo mental y el metabolismo energético. Según el autor Robert Kurzban, una lectura cuidadosa de la literatura sugiere que pensar mucho (o para decirlo de otra manera, participar en una actividad mental intensa) no se correlaciona con un aumento de calorías quemadas, en particular, con el metabolismo de la glucosa:

La investigación sobre el metabolismo cerebral sugiere que la relación entre el azúcar en sangre y la función mental es compleja, y no simplemente una cuestión de más procesos de «tensión» que conducen a la «absorción» de más glucosa por parte del cerebro … De hecho, la evidencia sugiere que los tipos de Las tareas que realizan los sujetos en esta literatura tienen muy poco efecto sobre el metabolismo cerebral general y, en particular, el uso de glucosa por parte del cerebro. Clarke y Sokoloff (1998) señalaron que aunque “[a] la opinión común equipara el esfuerzo mental concentrado con el trabajo mental … no parece haber ningún aumento en el uso de energía por parte del cerebro durante tales procesos «(p. 664), argumentando que» … las áreas que participan en los procesos de tal razonamiento representan una fracción demasiado pequeña del cerebro para que los cambios en sus actividades funcionales y metabólicas se reflejen en el metabolismo energético del cerebro … «(p. 675).

El artículo aborda específicamente la idea, que se ha vuelto muy popular en las discusiones sobre el autocontrol, de que la fuerza de voluntad es un recurso desechable que se agota (en la memorable formulación de Roy Baumeister) al igual que un músculo se cansa debido a su uso. Con base en esta idea, algunos han sugerido que la razón de la fatiga es que el cerebro usa glucosa. En mi opinión, Kurzban demuele esta idea con bastante eficacia, aunque es menos contundente al atacar la afirmación de «músculo» de Baumeister (que también menosprecia).

La conclusión realmente fascinante de todo esto, para mí, es que muestra cómo el significado del esfuerzo mental, aunque tan similar al significado del esfuerzo físico, es realmente una cosa muy diferente. «¡Uf, ya no quiero trotar!» suena mucho a «¡Uf, ya no quiero concentrarme!» no porque sean metabólicamente similares, sino porque los dos activan una máquina mental similar (o quizás la misma) que se registra en la conciencia como un desagradable sentimiento de aversión.

Entonces, si quiere derretir grasa, salir a correr, cortar el césped o tener relaciones sexuales, no se ofrezca como voluntario para pagar los impuestos de su vecino.

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