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Fuente: Lisa Wallis / Vetmeduni Vienna photo

Fue el primer día de un curso de obediencia canina para principiantes. Una mujer estaba de pie junto a un Golden Retriever, y la cara del perro mostraba una cantidad considerable de gris. La mujer dijo, en tono preocupado: «No estoy segura de que esta clase vaya a hacer ningún bien. Mi perra tiene ocho años y nunca ha recibido entrenamiento de obediencia. Mi esposo insiste en que no se puede enseñar a un niño». nuevos trucos para perros viejos «. Esta es una preocupación común entre los dueños de perros a quienes les preocupa si es «demasiado tarde» para enseñarle cosas nuevas a su perro. En mi experiencia personal, mis propios perros parecen capaces de aprender mucho hasta sus últimos años, y ahora hay nuevos datos científicos que respaldan esta conclusión.

Un estudio reciente acaba de salir del Instituto de Investigación Messerli en Vetmeduni Viena, que forma parte de la Universidad de Viena. El equipo de investigadores fue dirigido por Lisa Wallis y el estudio fue publicado en la revista Age *. Esto es parte de una serie de investigaciones llevadas a cabo en el «Clever Dog Lab», dirigido por Friederike Range de la Universidad de Viena. Creo que el nombre del laboratorio se debe al hecho de que utiliza con mayor frecuencia Border Collies como sujetos de prueba y se ha demostrado que estos perros son extremadamente inteligentes (haga clic aquí para obtener más información). Este estudio de tres años analizó 95 border collies entre las edades de cinco meses y 13 años, todos los cuales eran perros de compañía que fueron llevados al laboratorio en diferentes momentos para realizar pruebas.

El efecto del envejecimiento en los procesos cognitivos (como el aprendizaje, la memoria y la resolución de problemas) se ha estudiado hasta ahora principalmente en humanos, donde se ha confirmado que los cerebros más viejos suelen ser menos efectivos en estas áreas. Sin embargo, recientemente se estableció que los perros exhiben muchos de los mismos tipos de cambios relacionados con la edad que los humanos (haga clic aquí para leer más) y este estudio es un intento de explorar estos tipos de cambios con mayor profundidad en los perros.

El dispositivo utilizado en este estudio involucró una pantalla táctil conectada a una computadora. La forma en que funciona es que cuando el perro toca el artículo correcto que se muestra en la pantalla, la computadora dispensa una golosina de un dispensador ubicado debajo. Friederike Range descubrió la utilidad de la pantalla táctil para trabajar con perros por accidente. Ella había comenzado a llevar a su cachorro Border Collie, Guinness, al trabajo y descubrió que disfrutaba jugando con la pantalla táctil utilizada por otros investigadores para estudiar los procesos cognitivos en las palomas. La pantalla táctil se ha convertido ahora en un dispositivo estándar en Clever Dog Lab.

La configuración básica de este estudio consiste en proyectar dos elementos en la pantalla, uno al lado del otro. Si el perro toca la imagen correcta con la nariz, es recompensado con una golosina. Dar con la imagen incorrecta no resulta en un regalo, sino en un tiempo de espera. En cada conjunto de elementos de prueba, había cuatro imágenes «positivas» que siempre fueron recompensadas y cuatro imágenes «negativas» que nunca fueron recompensadas. En la tarea más fácil, las imágenes eran simples imágenes prediseñadas (como un reloj o una taza), mientras que en la discriminación más compleja, las imágenes involucraban fotografías submarinas versus pinturas abstractas.

El primer y más importante resultado es que todos los perros pudieron aprender estas discriminaciones. Sin embargo, esto no quiere decir que no haya diferencias en la capacidad de aprendizaje según la edad de los perros. Los datos mostraron que se necesitaron más pruebas de entrenamiento de perros mayores para lograr el nivel de habilidad deseado, y los perros mayores tuvieron que someterse a más pruebas de corrección. Para darle un ejemplo, los aprendices más efectivos fueron perros de seis meses a un año. En la tarea de discriminación fácil, les tomó alrededor de 18 intentos alcanzar el criterio de aprendizaje definido por los experimentadores (que correspondía al 87% de opciones correctas para esta tarea). Compare eso con los perros mayores de alrededor de 10 años que realizaron alrededor de 39 ensayos para lograr el mismo punto final de aprendizaje. Esto significa que estos perros mayores tardaron más del doble en aprender, pero aprendieron y finalmente alcanzaron exactamente el mismo estándar.

Además de las tareas de discriminación directa, los investigadores examinaron el razonamiento lógico por parte de los perros. Esto es lo que se ha denominado “tarea de exclusión”. Una vez que los perros cumplieron con sus criterios de aprendizaje, nuevamente se les mostraron pares de imágenes en la pantalla táctil. Esta vez, una de las imágenes era completamente nueva (una que nunca había sido utilizada en ninguno de sus entrenamientos), mientras que la segunda era familiar de su entrenamiento anterior donde había sido una de las imágenes «negativa» o siempre no premiada. Ante tal elección, el razonamiento lógico tendría que ser «Sé que una de estas imágenes nunca ha sido premiada cuando la he tocado antes, así que mi mejor apuesta sería elegir la otra».

Sorprendentemente, a los perros mayores les fue mejor que a los más jóvenes en esta tarea de inferencia o razonamiento. Range resume sus hallazgos diciendo: “Cuanto mayor es el perro, mejor se desempeña, mientras que los perros jóvenes no pueden dominar esta tarea. Probablemente esto se deba a que los perros mayores insisten más obstinadamente en lo que han aprendido antes y son menos flexibles. que los animales más jóvenes.

Finalmente, está la cuestión de qué tan bien los perros retuvieron lo que habían aprendido. Para esta parte de la prueba, los investigadores dejaron transcurrir al menos seis meses después de las primeras pruebas de aprendizaje, luego repitieron las pruebas de pantalla táctil utilizando las mismas imágenes que antes para probar las capacidades de memoria en perros a largo plazo. La buena noticia es que casi todos los perros recuerdan las buenas imágenes como positivas. En esta prueba de memoria a largo plazo, no hubo diferencias significativas relacionadas con la edad.

Entonces, la conclusión que se puede sacar de esta investigación es que puedes enseñarle nuevos trucos a un perro viejo, solo que tomará más tiempo del que le toma a un perro joven; sin embargo, una vez que ese perro viejo haya aprendido, recordará estas cosas nuevas una y otra vez. tiempo. A largo plazo.

Stanley Coren es autor de numerosos libros, entre ellos: La sabiduría de los perros; ¿Sueñan los perros? Nacido para ladrar; El perro moderno; ¿Por qué los perros tienen la nariz mojada? Las huellas de la historia; Cómo piensan los perros; Cómo hablar perro; Por qué amamos a los perros que amamos; ¿Qué saben los perros? La inteligencia de los perros; ¿Por qué mi perro está actuando de esta manera? Comprensión de perros para tontos; Ladrones del sueño; Síndrome de la mano izquierda

Copyright SC Psychological Enterprises Ltd. No se puede reimprimir ni publicar sin permiso.

Datos de:

* Lisa J. Wallis, Zsófia Virányi, Corsin A. Müller, Samuel Serisier, Ludwig Huber y Friederike Range (2016). Efectos del envejecimiento en la discriminación del aprendizaje, el razonamiento lógico y la memoria en perros de compañía. Edad, 38: 6 DOI 10.1007 / s11357-015-9866-x

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