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Ha habido un acalorado debate entre los científicos sobre si los perros y otros animales tienen la capacidad de predecir eventos sísmicos como terremotos o avalanchas antes de que ocurran. Esta idea no parece ajustarse bien a los sensibles intransigentes y neuropsicólogos, ya que algunas personas han tomado la predicción de eventos futuros de esta naturaleza como prueba de que los perros tienen algún tipo de percepción extrasensorial de otras habilidades psíquicas sensoriales. Pourtant, il existe des dizaines de rapports de chiens dans les Alpes, qui ont averti les voyageurs ou les membres des équipes de recherche et de sauvetage d’une avalanche imminente à temps pour qu’ils puissent s’échapper ou emprunter un chemin de montagne más seguro. De plus, des observateurs fiables rapportent que des heures (ou parfois des jours) avant un tremblement de terre majeur, les chiens commencent à faire les cent pas et à agir en détresse et agités comme s’ils sentaient venir des problèmes que leurs compagnons humains no pueden.

Debo admitir que era escéptico con muchos de estos informes; Sin embargo, una serie de eventos y circunstancias fortuitos me dieron la oportunidad de explorar personalmente la capacidad de los perros para predecir terremotos. En ese momento, estaba recopilando datos sobre otro tema, que era si los perros son susceptibles al trastorno afectivo estacional. Esto se conoce comúnmente como la «tristeza invernal» que, en los seres humanos, se manifiesta como depresión y ansiedad que se produce durante los meses de invierno u otras épocas en las que hay poco sol durante el día. Estaba recopilando datos sobre este problema de 200 perros que fueron monitoreados en la web durante ocho meses, de septiembre a abril. Dos veces por semana, los propietarios recibían un correo electrónico en el que se les pedía que calificaran el nivel de actividad de su perro y los signos de ansiedad del día anterior. Como a veces en la investigación, la hipótesis no fue apoyada. En general, hubo poca variabilidad diaria en las medias del grupo, pero un día en particular, el 27 de febrero de 2001, mostró un fuerte aumento en la actividad y la ansiedad. De los 193 perros que informaron ese día, el 47% mostró niveles de actividad significativamente más altos y el 49% mostró un marcado aumento en la ansiedad. Afortunadamente, había capturado datos el día antes del terremoto de 6.8 que sacudió el noroeste del Pacífico. El terremoto no estuvo lejos de Vancouver, Canadá, y sacudió mi ciudad con suficiente intensidad como para dañar algunas estructuras. Dados los cambios inesperados en el comportamiento de los perros que estaba supervisando, comencé a preguntarme si de alguna manera estaban al tanto del terremoto que se avecinaba que ocurriría unas horas después.

Se ha sugerido que una posible explicación para que los animales «predigan» terremotos es que tienen muy buena capacidad auditiva. Esta sensibilidad puede permitirles escuchar las actividades sísmicas que preceden a los terremotos (como raspar, aplastar y romper rocas subterráneas). Un hecho en mis datos parecía apoyar esta posibilidad. De los 200 perros que observé, se informó que 14 tenían problemas de audición. De acuerdo con la idea de que los perros podían escuchar los eventos sísmicos antes del terremoto, se encontró que solo uno de estos perros con discapacidad auditiva mostró un aumento significativo en la ansiedad o la actividad, y un perro vivía con él. muestra).

Para explorar más a fondo la posibilidad de que se tratara de información sólida del próximo terremoto al que estaban respondiendo los perros, dividí a los perros de mi estudio en los que tenían las orejas cortadas o flojas y los que tenían las orejas erguidas. En los perros con orejas caídas, el pabellón auricular bloquea los sonidos entrantes hasta cierto punto, lo que significa que deberían ser un poco menos capaces de escuchar los sonidos relacionados con el movimiento de la tierra. Los datos parecían respaldar la idea de que los perros escucharon algo que los puso ansiosos, ya que el aumento general de la ansiedad y la actividad que condujo al terremoto fue menor para los perros con orejas caídas.

Las orejeras no reducen todo el sonido en el mismo grado. El efecto es mayor para los sonidos de frecuencia más alta. Verifiqué esto colocando los auriculares de mi beagle entre una fuente de sonido de 90dB y un sensor de medición de sonido. Para un tono de 1000 Hz, el sonido detrás del obturador fue 6 dB menos, mientras que para el sonido de alta frecuencia de 14,000 Hz, el obturador auricular redujo el volumen en 31 dB. Este resultado apoya la sugerencia de que lo que escucharon los perros fue un factor importante y sugiere que podrían ser los sonidos de alta frecuencia (como rocas que se rompen a medida que se mueve la tierra) los más críticos.

Un análisis final parece estar de acuerdo con esto. Al menos en los mamíferos, las investigaciones muestran que los animales con cabezas más pequeñas tienen mejor audición en las frecuencias altas. Hay buenas razones evolutivas y adaptativas para esto. Los animales pueden determinar la dirección de la que proviene un sonido por la diferencia entre el tiempo que tarda el sonido en llegar al oído más cercano a la fuente y el tiempo que tarda en llegar al oído más cercano a la fuente. La dirección también se ve favorecida por la diferencia de volumen entre los dos oídos. Con un tamaño de cabeza pequeño, las diferencias de tiempo se reducen y, además, las longitudes de onda más largas de los sonidos de baja frecuencia tienden a doblarse alrededor del cráneo, lo que disminuye la utilidad del índice de sonoridad para la dirección. Los animales con cabezas más pequeñas parecen haber compensado esta diferencia con una mejor sensibilidad a los sonidos de frecuencia más alta.

Por lo tanto, agrupé a los perros por tamaño de la cabeza (usando la distancia promedio de las orejas por raza. Cuando observé los cambios de comportamiento antes del terremoto, los perros con los tamaños de cabeza más pequeños tendían a mostrar aumentos significativamente mayores en la ansiedad y el nivel de actividad antes del terremoto. que los perros con mayor tamaño de cabeza, por lo que parecía que estos eran los sonidos de mayor frecuencia asociados con las actividades sísmicas que permitían a los perros anticipar el inminente terremoto.

En conjunto, estos resultados son sugerentes. Parece haber un aumento en la actividad y la ansiedad observable en los perros en las 24 horas previas a un terremoto. Las observaciones de que los perros con discapacidad auditiva no se ven afectados y los perros con orejas caídas lo son menos, sugieren que los animales responden a una señal auditiva. El hecho de que los perros con cabezas más pequeñas respondan mejor es coherente con la presunción de que los sonidos de frecuencia más alta sirven como una señal para predecir un terremoto inminente, tal vez por las rocas que se raspan o se rompen bajo tierra.

El hecho de que estos son los sonidos de alta frecuencia a los que los perros parecen reaccionar también explica por qué los animales parecen anticipar algunos terremotos pero no otros. El terremoto al que estaba reaccionando mi grupo de perros implicó un movimiento relativamente superficial de las placas tectónicas. Si la fuente del terremoto involucró un movimiento subterráneo profundo, la información para que los perros puedan predecir el evento podría no estar disponible porque las frecuencias altas tienen menos potencia que los sonidos de baja frecuencia y, por lo tanto, pueden ser absorbidas por la masa intermedia terrestre.

Obviamente, un estudio basado en un solo evento, incluso si el tamaño de la muestra es razonablemente grande, no puede tomarse como evidencia definitiva de que los perros pueden anticipar terremotos. Sin embargo, en conjunto, creo que estos resultados son internamente consistentes y sugieren que son las habilidades auditivas de los perros, especialmente su sensibilidad a los sonidos de alta frecuencia, las que les permiten servir como sensores para acercarse a eventos sísmicos como terremotos y avalanchas. Responden a estos sonidos agitándose y angustiados. Por lo tanto, su capacidad para predecir un terremoto que se avecina ciertamente no requiere ninguna forma de percepción extrasensorial o cualquier otra habilidad sensorial especial.

Los datos aquí reportados fueron presentados en un informe científico leído en noviembre de 2006 en la reunión de la Psychonomic Society en Houston, Texas.

Stanley Coren es autor de muchos libros, entre ellos: Born to Bark, The Modern Dog, Why Do Dogs Have Wet Nose? Huellas en la historia, cómo piensan los perros, cómo hablar los perros, por qué amamos a los perros que amamos, ¿qué saben los perros? La inteligencia de los perros, ¿por qué mi perro actúa así? Comprensión de los perros para tontos, ladrones del sueño, síndrome de zurdos

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