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Nariz de perro.

Fuente: Mark Watson, vía Wikimedia Commons. Distribuido bajo una licencia CC BY 2.0.

Los humanos saben desde hace mucho tiempo que las narices de los perros son algo especial. Regularmente entrenamos a los perros para que usen su sentido del olfato, que se estima que es de 10 000 a 100 000 veces más agudo que el nuestro, para olfatear bombas, drogas, armas de fuego y personas. Pero, ¿qué pasa con la detección del olor a enfermedad?

El primer informe de un perro que alertaba a su dueño de una enfermedad, publicado en 1989, describía a un perro que persistentemente olfateaba y mordía un lunar en la pierna de su dueño, que resultó ser un melanoma. Eso planteó la idea de que el cáncer y otras enfermedades podrían detectarse por el olfato, y que los perros podrían usarse como herramientas de diagnóstico.

Desde entonces, muchos estudios han examinado la capacidad de los perros para olfatear enfermedades, incluidos cánceres, infecciones bacterianas, convulsiones, COVID-19 y enfermedades que afectan a otros animales y plantas.

En un nuevo artículo de revisión, la científica de bienestar animal de la Universidad de Texas A&M, Courtney Daigle, y sus colegas evaluaron los estudios existentes sobre la detección olfativa de los perros para determinar hasta qué punto los perros podrían servir como indicadores confiables de enfermedades.

“Esto surgió porque uno de nuestros colaboradores me preguntó si creía que podíamos usar perros para olfatear vacas enfermas”, dice Daigle. “Dije que no sabía, pero puedo hablar perro y podemos averiguarlo”.

Pruebas de olfato

Daigle, con su estudiante de doctorado Aiden Juge y su colega Margaret Foster, realizaron un metanálisis de 58 estudios en los que se entrenó a perros para detectar enfermedades o condiciones de salud en humanos, otros animales o plantas.

En general, los investigadores notaron un alto nivel de éxito en la mayoría de los estudios, ya sea que la métrica utilizada fuera la sensibilidad (la proporción de veces que pueden detectar la muestra de la enfermedad), la especificidad (la proporción de veces que no pueden seleccionar correctamente una muestra sana) o precisión (el número de muestras que pueden clasificar correctamente en general).

“En general, a los perros les fue muy bien”, dice Judge. «Para las tres métricas, encontramos que el porcentaje medio estaba en los 90».

César Cortés, vía Wikimedia Commons.  Distribuido bajo una licencia CC BY-SA 2.0.

Perros entrenados para olfatear el COVID-19 en Chile.

Fuente: César Cortés, vía Wikimedia Commons. Distribuido bajo una licencia CC BY-SA 2.0.

Si bien la raza del perro no pareció marcar una gran diferencia, las variaciones en el diseño del estudio fueron notables y pueden haber tenido un impacto en los resultados. Por ejemplo, la especificidad fue mayor en los estudios si la prueba no fue doble ciego (doble ciego significa que tanto el perro como su guía desconocen qué muestras son positivas para la enfermedad y cuáles son negativas). Esto sugiere que los perros pueden leer señales sutiles de los experimentadores en pruebas que no son resultados confusos de doble ciego.

Los estudios previos también variaron en el tipo de enfermedad a detectar, siendo el cáncer de pulmón y el cáncer de próstata las afecciones estudiadas con mayor frecuencia. Los investigadores encontraron que el tipo de enfermedad tenía un efecto en la detección, con mayor éxito para los cánceres y las afecciones bacterianas que para las enfermedades crónicas, como las convulsiones, la apnea del sueño y la diabetes.

Judge dice que los pocos estudios que encontraron relacionados con condiciones de salud crónicas tuvieron resultados más inconsistentes. Esto podría deberse al hecho de que los perros de estos estudios fueron inicialmente entrenados como perros de alerta médica para concentrarse en el olor específico de su guía. Al probar sus habilidades en personas desconocidas, su precisión puede verse afectada.

“Me interesaría saber si estos perros confían más en el olfato o en la familiaridad con el lenguaje corporal de su adiestrador”, dice Judge.

El mejor amigo del doctor

Judge dice que los perros podrían ser una herramienta útil para facilitar la detección de enfermedades en entornos que carecen de los recursos o el tiempo para las pruebas de laboratorio.

“Los perros son muy buenos para examinar muchas muestras rápidamente”, dice. “Podrían proporcionar una buena prueba de detección de primera línea para identificar a las personas que pueden necesitar pruebas de laboratorio más precisas. Pero necesitamos más investigación para ver cómo se desempeñan en situaciones que simulan más de cerca los escenarios del mundo real”.

Una situación en la que Daigle y Judge están interesados ​​en aplicar perros detectores es olfatear vacas enfermas. El colaborador que acudió a Daigle con esa pregunta quería saber si los perros podían ser entrenados para detectar la enfermedad respiratoria bovina, una condición que puede ser común en el ganado de engorde.

Daigle dice que los perros tienen dos características que podrían hacerlos perfectos para esta tarea. Uno es su sentido del olfato innegablemente agudo. La otra son sus habilidades cognitivas y de comunicación y su deseo de trabajar con humanos.

Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, dominio público.

Servicio de Inspección de Sanidad Animal y Vegetal Centro Nacional de Adiestramiento de Perros Detectores aprendiz de perros detectores Harlee.

Fuente: Departamento de Agricultura de EE. UU., dominio público.

“Dado que el ganado es una especie de presa, es bueno para ocultar sus vulnerabilidades o debilidades y eso puede dificultar la identificación de los que necesitan ayuda”, dice Daigle. “Pero no puedes ocultar la química de tu cuerpo.

“Los perros podrían ser el puente entre los humanos y el ganado: podemos comunicarnos con ellos y ellos pueden captar las señales olfativas del ganado que nosotros no podemos y decirnos qué huele bien y qué no”.

Daigle, Judge y sus colegas completaron recientemente un estudio piloto en el que entrenaron a dos perros para detectar la enfermedad respiratoria bovina en el ganado utilizando hisopos nasales. Si bien los perros mostraron cierta capacidad para discriminar entre muestras sanas y enfermas durante el entrenamiento, su desempeño durante las pruebas fue solo un poco mejor que el azar. Los investigadores dicen que la complejidad de la tarea, incluido el «ruido» adicional de las muestras recolectadas en el campo, sugiere que se necesitan más pruebas para determinar si los perros podrían ser un método de detección eficaz para esta enfermedad. Actualmente están planeando una investigación de seguimiento para refinar su metodología.

Los resultados del estudio piloto de Daigle y Juge enfatizan las conclusiones que sacaron de su metanálisis. Los perros son prometedores como detectores de enfermedades en contextos en los que la detección más invasiva no es práctica o donde grandes poblaciones necesitan ser examinadas rápidamente, a bajo costo. Pero la mayor parte de la evidencia de su éxito está basada en laboratorio en este momento. Falta información sobre el potencial de los perros en las aplicaciones de detección de enfermedades del mundo real. Se necesita más investigación sobre cuándo y cómo emplear mejor las narices de los perros antes de que los perros detectores de enfermedades se conviertan en una parte habitual de la medicina humana o veterinaria.

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