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Iván/Adobe Stock

La demencia es un grave problema de salud entre los adultos mayores. Aproximadamente el 22 % de los estadounidenses de entre 85 y 89 años tienen demencia, y esa cifra aumenta al 33 % para las personas mayores de 90 años. A medida que los baby boomers alcanzan su vejez, se espera que esa cifra aumente sustancialmente.

Los investigadores de la salud están buscando formas de prevenir o retrasar el desarrollo de la demencia entre los adultos mayores. Una posible solución existe desde hace décadas: los audífonos.

Durante años, los investigadores han estado investigando el vínculo entre la pérdida auditiva y la demencia. Hace tiempo que sabemos que los adultos mayores con pérdida auditiva tienen más probabilidades de experimentar demencia. Los investigadores creen que la incapacidad de oír, especialmente en situaciones sociales, lleva a las personas a retraerse y aislarse. Cuando los adultos mayores están aislados, su función cerebral puede disminuir, por ejemplo, al participar en una conversación, procesar nuevas ideas e incluso percibir una variedad de sonidos. Cuando las células cerebrales ya no se estimulan, eventualmente dejan de funcionar.

Un estudio de 2020 publicado en la revista The Lancet descubrió que la pérdida de audición entre los adultos mayores duplica la probabilidad de que desarrollen demencia, un riesgo similar al de sufrir una lesión cerebral traumática. El mismo estudio encontró que la pérdida de audición tiene otros efectos a largo plazo en la salud. Los adultos mayores con pérdida auditiva no tratada tienen más probabilidades de experimentar depresión y más probabilidades de caerse. En el transcurso de 10 años, los adultos mayores con pérdida auditiva tienen un 47 % más de probabilidades de ser hospitalizados en comparación con aquellos con audición normal.

Una nueva revisión sistemática publicada en diciembre en la revista JAMA Neurology analiza a los adultos mayores con pérdida auditiva para averiguar si los audífonos reducen el riesgo de desarrollar demencia.

Los investigadores identificaron 31 estudios (25 estudios observacionales y seis estudios controlados aleatorios) relacionados con las intervenciones auditivas y el deterioro cognitivo. Además, los investigadores pudieron combinar los datos de ocho estudios que siguieron a más de 125 000 adultos mayores durante un máximo de 25 años. Su análisis encontró que los adultos mayores con pérdida auditiva tenían un 19 % menos de probabilidades de experimentar deterioro cognitivo cuando usaban audífonos en comparación con aquellos que no tenían ninguna intervención auditiva.

Un segundo análisis en el mismo artículo combinó los resultados de 11 estudios con más de 550 participantes. Estos estudios administraron pruebas cognitivas a adultos mayores con pérdida auditiva antes y después de que comenzaran a usar audífonos. Los investigadores encontraron que las puntuaciones cognitivas de los participantes mejoraron un 3 % en promedio después de que comenzaron a usar audífonos.

La Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos ha reconocido la importancia de los audífonos para los adultos mayores. El otoño pasado, promulgó una nueva regla que hizo que los audífonos estuvieran disponibles sin receta, sin receta ni ajuste personalizado.

El mensaje final: la evidencia muestra claramente que el uso de audífonos para la pérdida auditiva reducirá el riesgo de deterioro cognitivo y demencia.

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