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Fuente: R. Douglas Fields

La empatía es la notable capacidad de percibir los pensamientos, intenciones y emociones de otras personas. En las relaciones humanas, la empatía nos une en las relaciones interpersonales y sociales. Organiza nuestros comportamientos sociales, es la base de nuestro compromiso con la justicia, provoca actos altruistas y heroicos desinteresados ​​y puede salvar vidas al alertarnos del peligro cuando somos testigos del miedo en los demás.

La empatía alterada, por otro lado, corrompe el comportamiento civilizado y puede conducir a la psicopatología, el crimen violento y la guerra. La espantosa sucesión de asesinatos en masa de personas inocentes en los Estados Unidos es inimaginable para cualquiera que tenga un sentido normal de empatía. De hecho, de todos los atributos humanos, la empatía se considera uno de los más nobles y, a menudo, se considera una característica definitoria de los seres humanos. Pero, ¿cuán única es nuestra especie en nuestra capacidad para sentir el dolor, el miedo y las intenciones de los demás?

¿Pueden los animales tener empatía?

Así como la empatía es vital para las relaciones humanas, la empatía también podría ser crítica para otros animales sociales, y existe un cuerpo convincente de investigación conductual para respaldar esto. (Esto puede ser obvio para los dueños del «mejor amigo del hombre» y otras mascotas devotas). En los últimos años, los neurocientíficos han comenzado a identificar los circuitos neuronales para que la empatía se active en roedores y monos mientras se comportan en situaciones que demuestran la capacidad de responder con empatía a las emociones de otro animal. Los mismos circuitos neuronales que se activan en una «víctima» que muestra una respuesta conductual a una amenaza se activan en el cerebro del testigo. A nivel del circuito neural, es como si el observador estuviera pasando por la misma experiencia, incluido el dolor.

Estos circuitos se extienden desde la corteza prefrontal hasta la amígdala y más allá, y las mismas redes neuronales se activan en los humanos durante las experiencias empáticas. Pero esto es solo una observación, o una correlación, no una prueba de que estas redes neuronales compartidas por animales y humanos sean las que produzcan empatía. La prueba esencial de esta pregunta sería manipular este circuito en animales de laboratorio para ver si se alteran las respuestas conductuales empáticas.

Nueva evidencia neurocientífica de la empatía animal

Como se resume en un nuevo artículo de investigadores del Instituto Neerlandés de Neurociencia en Ámsterdam, los nuevos métodos para impulsar y extinguir la actividad neuronal en estos circuitos cerebrales que están asociados con la empatía en animales de laboratorio están cambiando de hecho las respuestas empáticas que se comparten entre las especies.

Si un ratón observa que otro ratón recibe un golpe en el pie, tenderá a congelarse. Esto se considera un modelo de «contagio» emocional empático en el que un individuo que presencie dolor o miedo en otro animal se comportará de manera similar. Hacemos una mueca de dolor cuando vemos a otra persona tropezar y rozar sus rodillas, y es nuestra corteza prefrontal la que libera esta experiencia compartida.

Una región de la corteza prefrontal responde activamente en un ratón observador durante los experimentos de contagio emocional, más notablemente la región cortical cingulada anterior izquierda (ACC). Curiosamente, esta región es también donde se encuentran las «neuronas espejo» emocionales. Estas neuronas se activan tanto en el individuo que se comporta como en el observador (humano o animal) que realiza o presencia la acción, incluidas las reacciones dolorosas de otro individuo.

Cuando se utilizan diversos métodos de precisión para inhibir o estimular la activación de neuronas en esta región del cerebro, el comportamiento de congelación del ratón de control se inhibe o estimula respectivamente. Es decir, la estimulación de ACC en estas experiencias produce miedo y congelamiento en el testigo, y la amortiguación de la descarga neuronal en este circuito cerebral suprime la respuesta empática.

El daño a este y otros circuitos que subyacen a la conducta empática hace que los pacientes humanos sean incapaces de sentir las emociones de los demás. En resumen, ahora existe un conjunto convincente de datos neurocientíficos que muestran que los mismos circuitos cerebrales responsables de la empatía en los humanos se comparten con los animales, desde ratones hasta monos (y posiblemente más).

Cómo la oxitocina afecta la respuesta empática

Uno de los resultados interesantes de esta área de investigación es el descubrimiento de que la hormona y neurotransmisor oxitocina, comúnmente conocida como la “hormona del amor”, estimula la empatía y el apego. La producción de oxitocina está involucrada en la reproducción, el nacimiento, el vínculo de los padres con la descendencia y una amplia gama de potentes comportamientos de vínculo social.

Cuando tu perro te mira a los ojos con amor, los niveles de oxitocina aumentan tanto en tu mascota como en tu cerebro, según investigadores japoneses que publicaron sus hallazgos en un artículo de 2015 en la revista Science. En estudios con monos, la infusión de oxitocina en la amígdala estimula el comportamiento empático. Aunque las acciones de la oxitocina y los comportamientos normales y anormales son más complicadas en los seres humanos, estos estudios en animales abren la posibilidad de utilizar fármacos a base de oxitocina de forma terapéutica para tratar los comportamientos antisociales.

La bondad y la brutalidad se basan en mecanismos neuronales extremadamente complicados que permiten que un individuo experimente los mismos sentimientos que presencia en otra persona. Sin empatía, no habría humanidad, pero compartimos las mismas habilidades y circuitos neuronales con otros animales sociales.

Imagen de LinkedIn y Facebook: Magui RF / Shutterstock

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